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El cohete Falcon 9 de SpaceX se encuentra en su plataforma de lanzamiento en la Base de la Fuerza Espacial de Vandenberg, California, esperando el lanzamiento con la misión FODA estadounidense-francesa. Crédito de la foto: SpaceX

SpaceX retrasó el lanzamiento de un cohete Falcon 9 desde California que transportaba un satélite de monitoreo ambiental estadounidense-francés del jueves al viernes para permitir más tiempo para verificar la fuente de humedad en dos de los motores de refuerzo del vehículo de lanzamiento.

La misión para lanzar el satélite SWOT de topografía de aguas superficiales y océanos estaba programada para despegar de la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg a las 3:46 a. m. PST (6:46 a. m. EST; 11:46 GMT) el jueves. La NASA, el principal financiador de la misión SWOT, dijo que el lanzamiento ahora está programado para el mismo viernes.

Los meteorólogos en Vandenberg predicen un 100 por ciento de posibilidades de buen clima para el lanzamiento del viernes, dada la ventana de lanzamiento de 10 minutos de SpaceX.

El lanzamiento es uno de hasta tres cohetes Falcon 9 actualmente programados para lanzarse el viernes. El viernes por la tarde, los equipos de SpaceX en Florida están preparando dos cohetes Falcon 9 para misiones desde varias plataformas de lanzamiento que lanzarán dos satélites de banda ancha O3b mPOWER para SES y otro lote de estaciones de retransmisión de Internet Starlink de SpaceX.

Julianna Scheiman, directora de misiones satelitales civiles en SpaceX, dijo en una conferencia de prensa el miércoles que durante los preparativos del lanzamiento, los técnicos descubrieron la huella de la humedad en dos de los nueve motores Merlin de primera etapa del cohete. Las autoridades creen que la humedad probablemente se deba a las fuertes lluvias que cayeron sobre el Falcon 9 mientras estaba en la plataforma de lanzamiento para una prueba de motor la semana pasada.

Ella dijo que SpaceX planea realizar inspecciones adicionales en los dos motores en la plataforma de lanzamiento de Vandenberg más tarde el miércoles para determinar si la humedad se debió a la intrusión de agua o algo más. Si es agua, dijo, es probable que el lanzamiento continúe. «Si es algo más que agua, entonces tenemos que retroceder y reemplazar esos motores para que arranquen de manera confiable», dijo.

Otras posibilidades para la fuente de humedad podrían ser una fuga de queroseno o líquido atrapado en los motores reutilizables después de su revisión de un lanzamiento anterior. El vehículo de lanzamiento de la primera etapa que vuela en la misión SWOT se designa como B1071 y está programado para realizar su sexto vuelo espacial. El propulsor regresará a Vandenberg para un aterrizaje motorizado aproximadamente siete minutos y medio después del despegue.

«Los equipos completaron las inspecciones de los motores del cohete hoy, pero usarán el tiempo adicional para completar las revisiones y análisis de datos antes de un intento de lanzamiento», dijo la NASA en un breve comunicado el miércoles por la noche.

La misión SWOT es un proyecto conjunto desarrollado por la NASA y CNES, la agencia espacial francesa, para realizar el primer estudio global de las aguas superficiales de la Tierra. La misión FODA se basa en satélites anteriores que midieron el aumento del nivel del mar y la altura de las olas del océano. Pero SWOT está introduciendo un nuevo instrumento que puede detectar detalles más finos en la rugosidad de la superficie del océano y extender las mediciones del agua a cuerpos de agua dulce como lagos y ríos.

«FODA proporcionará una visión general casi completa de las aguas superficiales de la Tierra», dijo Ben Hamlington, investigador del nivel del mar en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. «Los datos recopilados por FODA sobre la tierra, sobre el océano y donde la tierra y el océano se encuentran a lo largo de nuestras costas desempeñarán un papel muy importante para informarnos sobre nuestra vida diaria y nuestros medios de subsistencia».

El cohete Falcon 9 colocará el satélite SWOT en órbita aproximadamente a 857 kilómetros (532 millas) sobre la Tierra con una inclinación de 77,6 grados con respecto al ecuador. SWOT desplegará su principal instrumento científico, un interferómetro de radar de dos palas, dentro de la primera semana de su misión y luego comenzará una campaña de prueba de seis meses antes de comenzar las operaciones científicas a mediados de 2023.

«FODA es un cambio de juego», dijo Tahani Amer, director del programa de la NASA para la misión. «El agua nos conecta a todos y estamos muy emocionados de compartir los datos de FODA».

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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