Se lanza un cohete Soyuz en la quinta misión desde el cosmódromo de Vostochny para poner en órbita los satélites OneWeb. Crédito de la foto: Roscosmos

Un cohete Soyuz lanzado desde un cosmódromo en el Lejano Oriente de Rusia y puso en órbita 36 satélites de Internet OneWeb construidos en Florida el jueves. El próximo mes se lanzará otro conjunto de satélites OneWeb, continuando con la expansión de una flota planificada de 648 naves espaciales para proporcionar servicios globales de banda ancha.

Los 36 satélites se lanzaron el miércoles a las 10:47:33 p.m. EDT (0247: 33 GMT; 11:47:33 a.m. hora local) desde el cosmódromo de Vostochny, el puerto espacial más nuevo de Rusia en el Extremo Oriente de Amur Oblast cerca de la frontera con China.

Un cohete Soyuz 2.1b disparó cerca de un millón de libras de empuje desde la plataforma de lanzamiento de Vostochny y giró hacia el norte para poner los satélites OneWeb en órbita sobre los polos de la Tierra.

El video en vivo transmitido a la Tierra desde el cohete Soyuz mostró que los cuatro impulsores de combustible líquido del vehículo se caían unos dos minutos después del despegue, seguidos de la separación de la cubierta de carga útil y la etapa central del cohete. Se encendió un motor de tercera etapa para llevar los satélites OneWeb a una velocidad cercana a la orbital, y luego se lanzó una etapa superior Fregat desde la parte superior del cohete para un par de incendios del motor principal para llevar la nave espacial a la altitud correcta para el despliegue.

Los satélites OneWeb, cada uno con un peso de 147,5 kilogramos (325 libras), se desconectaron cuatro veces de un donante en el nivel superior de Fregat. Los propulsores de dirección en el nivel superior se dispararon entre cada uso para garantizar el espacio adecuado entre los satélites.

El último cuarteto de naves espaciales se desplegó desde el escenario Fregat casi cuatro horas después de que comenzara la misión. El personal de OneWeb confirmó que el equipo de control se había puesto en contacto con los 36 satélites que se esperaba que desplegaran paneles solares y comenzaran a verificar después del lanzamiento.

Los satélites OneWeb llevan antenas de banda Ku y banda Ka para la conexión con clientes y estaciones terrestres, así como alas desplegables de paneles solares. Los satélites OneWeb utilizarán propulsores de iones de xenón para aumentar la altitud desde su órbita de despliegue planificada de 450 kilómetros a alrededor de 1.200 kilómetros en los próximos meses, donde los controladores de tráfico aéreo prepararán la nave espacial para el servicio.

En un comunicado de prensa posterior al lanzamiento, OneWeb dijo que esta misión es la segunda de un «programa de cinco inicios que permitirá que la solución de conectividad de OneWeb llegue a todas las regiones al norte de los 50 grados a mediados de 2021».

Según OneWeb, los servicios comenzarán a finales de año, lo que le dará a la empresa la capacidad de “conectar a millones de consumidores en todo el hemisferio norte.

«Estos servicios cubrirán el Reino Unido, Alaska, el norte de Europa, Groenlandia, Islandia, el Mar Ártico y Canadá y estarán en funcionamiento antes de fin de año», dijo la compañía. «OneWeb tiene la intención de que los servicios globales estén disponibles en 2022».

«El próximo lanzamiento de la serie está programado para fines de abril, ya que continuamos con nuestros esfuerzos de servicio comercial este año», dijo Neil Masterson, director ejecutivo de OneWeb. “OneWeb está a la altura del desafío de nuestra misión de brindar conectividad para todos en cualquier momento y lugar. Conectamos al mundo con el apoyo de accionistas ejemplares. «

Los satélites de OneWeb están construidos por una empresa conjunta entre OneWeb y Airbus. La fábrica de satélites OneWeb de la compañía está ubicada en Exploration Park, cerca del Centro Espacial Kennedy en Florida.

Ese lanzamiento fue la segunda misión de OneWeb desde que quebró el año pasado. Durante el proceso de quiebra, el gobierno del Reino Unido y el operador inalámbrico indio Bharti Global compraron OneWeb, que tiene su sede en Londres y centros de operaciones satelitales en el Reino Unido y Virginia.

La compañía con sede en Londres planea desplegar una primera constelación de 648 satélites con 588 naves espaciales activas y 60 repuestos. Este lanzamiento fue el quinto de los 19 vuelos de Soyuz para la constelación OneWeb y el primero del año.

«Este último lanzamiento es otro impulso para OneWeb y sus ambiciosos planes para conectar a personas y empresas de todo el mundo con banda ancha rápida y confiable», dijo Kwasi Kwarteng, secretario comercial del Reino Unido. «Nuestro apoyo a OneWeb coloca al Reino Unido a la vanguardia de los últimos avances en tecnología espacial y demuestra nuestro compromiso de construir la ventaja competitiva del Reino Unido en esta área».

OneWeb compró los lanzamientos de Soyuz de Arianespace, que monitorea los vuelos de Soyuz desde el Centro Espacial de Guayana. Arianespace también gestiona los servicios comerciales de lanzamiento de Soyuz desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán y Vostochny a través de su filial Starsem.

Se están preparando treinta y seis satélites OneWeb para su lanzamiento desde el cosmódromo de Vostochny en Rusia. Crédito de la imagen: OneWeb

Otros 36 satélites OneWeb se lanzaron menos de 24 horas después de que SpaceX agregara 60 satélites a su red de Internet Starlink. Con las últimas misiones, OneWeb ha lanzado 146 satélites y SpaceX ha puesto en órbita 1.385 naves espaciales Starlink.

SpaceX y OneWeb son competidores en el mercado que brindan servicios de Internet de banda ancha desde el espacio. Otras empresas como Amazon y Telesat están desarrollando sus propias constelaciones de Internet por satélite, pero ninguna ha comenzado a utilizar naves espaciales operativas. Hasta ahora, SpaceX es el más cercano al servicio comercial, seguido de OneWeb.

Las empresas comerciales están diseñadas para enviar señales de Internet a comunidades desatendidas, barcos y aviones comerciales y militares, y otros clientes remotos.

El enfoque inicial de SpaceX estaba en el mercado de consumo de banda ancha, pero el ejército de EE. UU. Ha estado probando los servicios de Starlink. OneWeb’s ha enfatizado la venta de servicios a gobiernos y empresas.

Con su propia flota de impulsores Falcon 9 reutilizables, SpaceX OneWeb está muy por delante en el lanzamiento de satélites. Sin embargo, el diseño de la red Starlink de SpaceX, que está más cerca de la Tierra, requiere más satélites para brindar un servicio global que la flota de OneWeb.

La red Starlink eventualmente podría tener más de 10,000 satélites, pero la primera entrega de Starlinks tendrá 1,584 satélites orbitando a 550 kilómetros sobre la tierra en trayectorias inclinadas a 53 grados desde el ecuador. SpaceX planea lanzar satélites adicionales en órbitas polares a finales de este año para expandir la cobertura de Starlink en todo el mundo.

Ilustración artística de un satélite OneWeb. La estructura del núcleo mide aproximadamente un metro o 3 pies en cada lado. Crédito de la imagen: OneWeb

Starlink ya ofrece servicios beta provisionales en regiones de alta latitud, como el norte de Estados Unidos, Canadá e Inglaterra. SpaceX anunció a principios de este mes que el servicio beta de Starlink pronto llegará a clientes en Alemania, Nueva Zelanda y otras regiones del Reino Unido, incluidas Gales, Escocia, Irlanda del Norte e Inglaterra del Norte.

OneWeb anunció que demostró sus capacidades de red a los funcionarios del Comando Espacial de EE. UU. El 2 de marzo. Se planean más demostraciones de banda ancha para el Comando de Operaciones Especiales de Estados Unidos y el Comando Central de Estados Unidos en abril.

En la demostración al ejército a principios de este mes en Melbourne, Florida, OneWeb dijo que se utilizaron dos terminales de usuario terrestres para proporcionar velocidades de datos de hasta 50 megabits por segundo con latencia tan baja como 32 milisegundos.

«OneWeb lo conecta a Internet rápido, baja latencia, ya sea que esté en el mar, en el aire o en medio de la nada, con una cobertura verdaderamente global para 2022», dijo Maurizio Vanotti, director senior de desarrollo de infraestructura en OneWeb.

Con 146 satélites en órbita, OneWeb ha lanzado alrededor de una cuarta parte de su flota.

Los próximos 36 satélites OneWeb se lanzarán el 25 de abril desde el cosmódromo de Vostochny con otro cohete Soyuz. Estas naves espaciales estarán listas para enviarse desde su fábrica en Florida a la base de lanzamiento rusa la próxima semana, dijo Massimiliano Ladovaz, director de tecnología de OneWeb.

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