Un hombre opera una máquina pesada que tiende cables de fibra óptica bajo tierra.
Agrandar / La plataforma de perforación horizontal instala fibra óptica en Los Altos Hills, California.

Fibra comunitaria de Los Altos Hills

Nuestro artículo reciente sobre los residentes de Silicon Valley que inician un proveedor de servicios de Internet cooperativo podría hacer que las personas se pregunten qué se necesitaría para obtener lo mismo en sus ciudades de origen. El obstáculo más obvio es el precio: en Los Altos Hills, California, los residentes tenían que pagar entre $ 5,000 y $ 12,000 por adelantado por Internet de fibra hasta el hogar.

Pero la compañía que construyó la red de Los Altos Hills dice que su modelo no es solo para personas adineradas. «No es la solución del 1 por ciento de lo que la gente se burla de mí», dijo David Barron, director ejecutivo de Next Level Networks, a Ars en una entrevista telefónica hace unas semanas. «Los Altos Hills fue único».

Los residentes de Los Altos Hills fueron los primeros en firmar un acuerdo con Next Level Networks, y Barron dijo que la compañía tiene «un plan de expansión bastante agresivo para ingresar a varios mercados en los Estados Unidos durante los próximos cinco años».

Cuando Next Level construye una red local, los residentes son dueños de la infraestructura y comparten los costos iniciales. Los propios residentes se encargan de encontrar clientes potenciales, y la instalación comenzará tan pronto como se registren suficientes personas.

«Nuestros primeros clientes eran ricos porque estaban motivados y dispuestos a correr riesgos», dijo Barron. Pero el costo por habitante será «mucho más barato» en otros lugares, particularmente para edificios de unidades múltiples o comunidades de propietarios donde las casas están juntas, dijo.

Seis proyectos hasta ahora

Next Level diseña cada red, instala fibra, organiza backhaul y proporciona servicios de Internet. Las redes son de acceso abierto, por lo que otras instalaciones podrían ofrecer banda ancha sobre las mismas líneas.

Además de Los Altos Hills, Next Level tiene otros cinco clientes en varias etapas de progreso, todos en California. Barron dijo que eso incluye cooperativas en Woodside, Palo Alto y un área no incorporada en Los Gatos que técnicamente está fuera de los límites de la ciudad. Dijo que la compañía también está construyendo redes para dos asociaciones de propietarios en Santa Rosa.

Construir Woodside en las montañas de Santa Cruz fue particularmente difícil, dijo Barron. Estaba en un área con grandes lotes y un «terrible camino sinuoso con fuertes caídas en un lado y fuertes pendientes en el otro», dijo.

Pero la red de Woodside está completamente construida y tiene 53 suscriptores, dijo Barron. La red de Los Gatos, otro caparazón en el área de las montañas de Santa Cruz, tiene alrededor de 100 viviendas y está casi completa, dijo. Una de las redes de HOA en Santa Rosa está completamente desplegada y la otra está casi completa, dijo.

Next Level aún no ha comenzado la construcción en Palo Alto. La ciudad de Palo Alto está planificando por separado su propia red de fibra, y la cooperativa asegura una línea de retorno desde la ciudad y «trabaja en estrecha colaboración» con el gobierno de la ciudad, dijo Barron.

Barron dijo que el cableado de Los Altos Hills es relativamente costoso porque es «un suburbio muy rural» con lotes de más de un acre. La construcción con fibra es más barata para lotes más pequeños e incluso más barata para edificios de apartamentos y condominios, señaló.

Pero incluso en Los Altos Hills, Next Level fue, con mucho, la opción más económica para la residente Sasha Zbrozek. Como escribimos anteriormente, Comcast le dijo a Zbrozek que si Comcast instalaba 700 pies de cable en su casa, tendría que pagar $210,000.

Zbrozek rechazó la oferta de Comcast y, en cambio, pagó felizmente $ 12,000 para obtener las descargas y cargas de gigabits que ofrece la fibra de Next Levels. Y a diferencia de Comcast, Zbrozek y sus vecinos son dueños de su infraestructura de red local.

Next Level busca inversores para expansión

Muchas nuevas empresas que intentan interrumpir la industria de banda ancha de EE. UU. han fracasado, y los consumidores en gran parte de los EE. UU. todavía tienen solo una o dos opciones, si es que tienen alguna, para el acceso a Internet de alta velocidad.

Si bien Next Level ya está ayudando a algunas comunidades pequeñas a obtener acceso a Internet, aún no está claro si tendrá un impacto a gran escala. Actualmente, la compañía está avanzando en sus proyectos iniciales y buscando inversiones para financiar la expansión a otros estados.

Next Level tiene financiamiento privado y un inversionista institucional, y está «hablando con varios posibles inversionistas de riesgo», dijo Barron. «Necesitamos recaudar dinero para contratar a más personas para continuar con nuestro agresivo plan de expansión».

La empresa aún no ha obtenido beneficios. «Aún no hemos llegado a la masa crítica de clientes», dijo Barron. Next Level se está enfocando en el Área de la Bahía por ahora debido a sus recursos limitados.

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