Los 3,1 millones de residentes de Puerto Rico se vieron atrapados en un apagón deprimentemente familiar en toda la isla esta semana a raíz del huracán Fiona. Se ha restablecido algo de energía, pero 1,1 millones de clientes todavía andan a tientas en la oscuridad a partir del miércoles por la mañana. Eso pueden ser días antes de que todos los puertorriqueños puedan encender las luces y bombear agua potable.

El apagón llega en el quinto aniversario de la llegada del huracán María, una tormenta que ha dejado heridas abiertas en todo Puerto Rico. Más de 3,000 casas en la isla todavía tienen lonas para techos que provienen de los vientos de 174 millas de María. Este huracán desató un apagón devastador que duró 11 meses y arrojó una sombra de miseria cuando las personas perdieron la energía que necesitaban para purificar el agua, enfriar los medicamentos y mantenerse frescos en el intenso calor. Casi 3.000 personas murieron en Puerto Rico a causa del huracán María, la mayoría en las oscuras secuelas.

Los peligros de un apagón masivo y la probabilidad de que vuelva a ocurrir ciertamente han sido claros en cada temporada de tormentas desde María. Si bien un huracán puede ser una fuerza de la naturaleza, la magnitud y la duración de los cortes de energía que siguen son una función de la preparación y la respuesta. La red eléctrica de Puerto Rico estuvo en mal estado durante años antes de que María aterrizara, y permaneció así antes de Fiona. Meses antes de la tormenta de esta semana, la isla estaba plagada de cortes de energía. Este ni siquiera fue el primer corte de energía en toda la isla este año.

«Es una tragedia que la mayoría de los puertorriqueños vieron venir», dijo Luis Martínez, director del programa de energía limpia y clima del Consejo para la Defensa de los Recursos Naturales en el sureste. «No se ha hecho lo suficiente desde María para estabilizar el sistema».

¿Por qué?

A pesar de los miles de millones de dólares comprometidos para fortalecer la red eléctrica de Puerto Rico después de María, y las ambiciones de reconstruir y repensar su sistema energético, persisten los mismos obstáculos que han dejado la red en un estado frágil: burocracia lenta, mala gestión, inversión insuficiente y la dificultad inherente de suministro de electricidad en una isla.

La situación en Puerto Rico puede ser extrema, pero las redes eléctricas en los EE. UU. también han estado fluctuando últimamente debido a que el clima extremo está impulsando la demanda a niveles récord y frenando las ventas de electricidad, particularmente en California y Texas. Se espera que estas vulnerabilidades aumenten a medida que las temperaturas promedio continúen aumentando debido al cambio climático, lo que generará más calor extremo y precipitaciones más intensas.

Con eso en mente, los cortes de energía en Puerto Rico son una advertencia importante de lo que podría suceder en más lugares si no se aborda el cambio climático y las empresas de energía se atascan en sus viejas formas de hacer negocios.

Reparar la red eléctrica de Puerto Rico es una tarea difícil

Los desafíos de poder de Puerto Rico comienzan con su geografía. Debido a sus recursos limitados, el área importa todo el combustible necesario para operar sus principales centrales eléctricas. El gas natural proporciona el 44 por ciento de la electricidad de la isla, el petróleo el 37 por ciento, el carbón el 17 por ciento y las energías renovables el 3 por ciento.

Debido a que el combustible debe enviarse, la mayoría de las centrales eléctricas de Puerto Rico están ubicadas cerca de la costa, con la más grande en la costa sur. Pero los principales consumidores de electricidad, incluida la capital San Juan, están en el norte de la isla. Para hacer esto, las líneas eléctricas deben atravesar el centro montañoso de la isla, creando cuellos de botella que están sujetos a condiciones climáticas extremas y difíciles de reparar.

Las tormentas no son la única amenaza. Puerto Rico sufrió un terremoto en 2020 que dañó sus dos centrales eléctricas más grandes y las obligó a desconectarse durante meses. Como resultado, la isla estuvo al borde de cortes de energía. Muestra cómo la generación de energía que se concentra en unas pocas áreas puede generar problemas que se extienden por toda la red.

Mapa de generadores de energía en Puerto Rico

Gran parte de la electricidad de Puerto Rico se genera en el sur de la isla, mientras que la mayor parte de la demanda se encuentra en el norte.
gestión de la información energética

Después del huracán María, Puerto Rico tuvo que instalar 50,000 postes de energía y 6,500 millas de cable, algunos de los cuales tuvieron que ser entregados en helicóptero a áreas remotas. Esa es una de las razones por las que tomó tanto tiempo restaurar la energía. El proceso de reconstrucción también se vio obstaculizado por malas decisiones. En particular, una pequeña empresa de Montana llamada Whitefish Energy consiguió un contrato de $300 millones para restaurar la red eléctrica, pero apenas estaba equipada para el trabajo, cobrando a sus trabajadores más del doble de la tarifa habitual.

No ayudó que la AEE, la empresa de servicios públicos de Puerto Rico, ya estaba en bancarrota cuando golpeó María. La dependencia de Puerto Rico del combustible importado, especialmente del petróleo, hizo que la AEE fuera vulnerable a las conmociones en los mercados internacionales: el aumento de los precios del combustible a lo largo de los años significó que la compañía gastara más para mantener sus plantas de energía en funcionamiento y mucho menos de lo necesario para operar líneas de transmisión y subestaciones en buenas condiciones. . La propia AEE ha enfrentado alegaciones de mala gestión desde hace mucho tiempo y, según María, altos funcionarios de la empresa han sido acusados ​​de aceptar sobornos para restaurar la energía a los clientes preferidos. Incluso ahora, la empresa todavía tiene una deuda de 8.200 millones de dólares.

La ayuda federal para la reconstrucción posterior a María también tardó en llegar. FEMA comprometió $28 mil millones para los proyectos de reconstrucción de Puerto Rico, pero solo $5.3 mil millones de ese dinero se gastaron antes de Fiona. Muchas de las propuestas para hacer que la red eléctrica de la isla sea más resistente aún no se habían implementado.

En 2020, una empresa privada llamada LUMA Energy se dio a la tarea de operar el sistema de transmisión de energía de Puerto Rico. Pero también se ha enfrentado a críticas por su bajo rendimiento al aumentar los precios de la electricidad, que según Martínez, del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales, se han más que duplicado desde enero de 2021. LUMA apunta a más energía de gas natural para la isla, pero los precios mundiales de la energía se han disparado este año. La invasión rusa de Ucrania y los recortes posteriores en las compras de gas natural ruso por parte de Europa han llevado a una mayor competencia por las exportaciones de gas natural licuado de EE.UU. Los cortes de energía esporádicos continuaron bajo LUMA, lo que provocó protestas en toda la isla el año pasado.

La transición a las energías renovables ya está en marcha, pero no se distribuye uniformemente

Puerto Rico tiene la ambición de hacer las cosas de manera diferente que vino después de María. En 2019, el gobierno del territorio aprobó la Ley de Política Pública Energética de Puerto Rico, que puso fin al monopolio de la AEE, fijó una fecha límite de 2028 para eliminar gradualmente la generación de energía a carbón y requirió que la isla obtenga el 40 por ciento de su electricidad de fuentes renovables para 2025 100 por ciento para 2050.

Grupos como Queremos Sol, que se traduce como We Want the Sun, están ayudando a abogar por esta transición en la isla. Las propuestas incluyen acercar la generación de energía a donde se usa, minimizar la dependencia de la transmisión a larga distancia y fragmentar la red de distribución en microrredes para que un apagón en un área no afecte a toda la isla. También quieren más inversión en fondos para ayudar a los residentes de bajos ingresos a obtener herramientas como paneles solares y baterías para proporcionar un suministro de energía más confiable.

Pero Puerto Rico está muy atrasado y algunos proyectos solares han tenido problemas. Los esfuerzos de Tesla para instalar paneles fotovoltaicos y baterías en la cercana isla de Vieques se han estancado por el envejecimiento del cableado en los hogares y los obstáculos regulatorios. Algunos funcionarios se han mostrado reacios a cambiar a la energía renovable de manera tan agresiva.

«Puerto Rico podría ser el gran experimento para toda la nación en términos de una cartera energética diversificada, no solo un experimento en energía renovable», dijo a Politico en 2021 Jenniffer González-Colón, representante sin derecho a voto de Puerto Rico en el Congreso.

Al mismo tiempo, los puertorriqueños que pueden darse el lujo de cambiar a la energía solar ya lo están haciendo, y algunos se desconectan por completo de la red. Pero eso significa que las empresas de servicios eléctricos de Puerto Rico tienen que distribuir los costos de energía entre menos clientes, lo que lleva a un aumento de los precios para muchos de los que menos pueden pagarlo. La población de Puerto Rico también ha disminuido durante la última década, y María ha acelerado esa tendencia.

“Creo que Puerto Rico debe tener mucho cuidado con la transición para no dañar a las personas menos afortunadas de la isla”, dijo Martínez.

Puerto Rico no está solo al enfrentar estos desafíos. Una tormenta de invierno de 2021 en Texas no solo provocó cortes de energía extensos, sino que también generó facturas de servicios públicos para algunos clientes de hasta $ 17,000. Los californianos recibieron un mensaje de texto urgente a principios de este mes para reducir su consumo de energía y evitar apagones, ya que la demanda de electricidad alcanzó un récord durante una ola de calor. La red eléctrica de EE. UU. es mucho más frágil de lo que muchos creen. Arreglar esto no solo requiere hardware, sino también una forma de distribuir la carga de manera justa.



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