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El hielo marino antártico alcanzó un récord impresionante a fines de febrero, cayendo por debajo de 772,000 millas cuadradas por primera vez desde que los satélites comenzaron a observar el continente sur hace más de 40 años.

Ahora los científicos dicen que han desentrañado las razones de esto.

Un estudio publicado ayer en la revista Avances en la ciencia atmosférica apunta a una tormenta perfecta de factores que ha llevado al hielo marino antártico a una espiral descendente durante el último año. Algunos involucran ciclos climáticos naturales, mientras que otros pueden verse afectados por el cambio climático causado por el hombre.

Una combinación de las condiciones de La Niña y otra variabilidad climática en el hemisferio sur ayudó a fortalecer un patrón climático natural en el Océano Antártico conocido como Amundsen Sea Low, o ASL. El ASL es algo así como un huracán permanente que gira frente a la costa de la Antártida occidental. Siempre está ahí, pero a veces más fuerte ya veces más débil, dependiendo de otras condiciones climáticas.

Cuando el ASL es más fuerte, a menudo tiene un efecto destructivo en el hielo marino antártico.

Al mismo tiempo, los océanos del mundo alcanzaron sus valores más calientes registrados en 2021 (cable climático, 12 de enero). Y el Océano Austral tiene algunos de los niveles más altos de calentamiento a largo plazo. Esa es una amenaza adicional para el hielo marino antártico, advierten los investigadores. El agua más cálida puede adelgazar el hielo de abajo hacia arriba, lo que facilita su ruptura bajo estrés y su derretimiento más rápido en los meses de verano.

La combinación del calentamiento oceánico a largo plazo y el fuerte ASL y otros patrones climáticos naturales en el hemisferio sur durante el año pasado probablemente crearon las condiciones adecuadas para un fuerte derretimiento a medida que se acercaba el verano antártico.

En partes del hemisferio sur, el hielo marino era inicialmente más delgado de lo normal en 2021. También comenzó a derretirse antes de lo habitual al comienzo de la primavera antártica en septiembre.

Gracias al intenso ASL y otros patrones de viento más fuertes de lo normal alrededor de la Antártida, el hielo marino en partes del Océano Antártico se estaba desplazando rápidamente hacia el norte hacia aguas más cálidas, donde se estaba derritiendo más rápido de lo normal. A medida que el hielo desaparecía, el océano pudo absorber más luz solar y calor, calentando aún más el agua y acelerando el derretimiento.

Los patrones de viento inusualmente fuertes también llevaron más calor a ciertas partes del Océano Austral, acelerando aún más el derretimiento.

El 25 de febrero de este año, hacia el final del verano antártico, el hielo marino alcanzó un mínimo histórico de 1,9 millones de kilómetros cuadrados (alrededor de 772 000 millas cuadradas).

Es el último evento en una trayectoria misteriosa para el hielo marino del Océano Austral. Durante la mayor parte del registro satelital, a partir de la década de 1970, el hielo marino antártico en realidad se estaba expandiendo. Esto contrasta marcadamente con la tendencia en el otro extremo del mundo, donde el hielo marino del Ártico ha estado disminuyendo rápidamente durante décadas en respuesta al calentamiento global.

Pero a partir de 2014, el patrón se invirtió abruptamente. El hielo marino antártico comenzó a encogerse rápidamente. Alcanzó un mínimo histórico en 2017, se recuperó ligeramente alrededor de 2020 y luego cayó a otro mínimo histórico en 2022.

Estas tendencias han desconcertado a los científicos antárticos, que todavía debaten las causas exactas. Muchos expertos creen que los ciclos climáticos naturales probablemente desempeñaron un papel importante.

La restauración del infame agujero de ozono de la Antártida, que se ha curado gradualmente durante las últimas tres décadas, también puede haber contribuido. Algunos estudios sugieren que el cierre del agujero de ozono ha afectado los patrones de viento en el hemisferio sur, lo que a su vez puede afectar el movimiento y el comportamiento del hielo marino antártico.

El cambio climático provocado por el hombre también puede haber jugado un papel en los eventos recientes, aunque su impacto exacto aún es incierto.

A diferencia del Ártico, donde el calentamiento ha tenido un impacto significativo y devastador a largo plazo en el hielo marino, las condiciones antárticas son más complicadas. El Océano Austral es mucho más susceptible a los efectos de otra variabilidad climática natural, que no siempre tiene el mismo impacto que el calentamiento causado por el hombre.

Por el momento, el cambio climático puede no ser la influencia más fuerte de todos los elementos que afectan el hielo marino antártico. Pero eventualmente, a medida que el mundo continúa calentándose, es probable que se convierta en un factor más dominante.

Y el cambio climático ya está afectando otros aspectos del sistema antártico.

Los glaciares en la Antártida occidental arrojan hielo al océano a un ritmo acelerado a medida que el agua tibia del océano los derrite de abajo hacia arriba. Actualmente, la capa de hielo de la Antártida está perdiendo alrededor de 200 mil millones de toneladas de hielo cada año, lo que provoca un aumento del nivel del mar en todo el mundo.

Y en la Antártida Oriental, que se ha mantenido relativamente estable en comparación con otras partes de la capa de hielo, las condiciones están comenzando a cambiar. Algunos glaciares están comenzando a perder hielo más rápido.

El mes pasado, solo unas semanas después del evento de hielo marino récord, una ola de calor impactante envió las temperaturas en la Antártida Oriental a niveles sin precedentes. En algunas áreas, alcanzaron la asombrosa cifra de 70 grados por encima de lo normal, probablemente un nuevo récord para las temperaturas más altas por encima de lo normal observadas en cualquier estación meteorológica del mundo.

E&E News reimpreso con permiso de POLITICO, LLC. Copyright 2022. E&E News ofrece noticias importantes para los profesionales de la energía y el medio ambiente.

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