El helicóptero Ingenuity en la superficie de Marte. Crédito de la foto: NASA / JPL-Caltech

Los controladores de la misión planean desbloquear las palas del helicóptero Ingenuity de la NASA y girarlas a más de 2,000 RPM para una prueba a finales de esta semana, un poco de «calistenia» antes del primer vuelo de la aeronave en la atmósfera marciana, ya en este fin de semana, dijo el lunes el líder de operaciones de helicópteros. .

El Perseverance Rover de la NASA depositó el avión de ala giratoria en la superficie de Marte el sábado. Desde entonces, el helicóptero ha estado cargando sus baterías de iones de litio con energía solar y el vehículo parece estar sano después de sobrevivir solo a las primeras noches frías en Marte.

El helicóptero había estado conectado al vientre del rover Perseverance desde el pasado mes de abril antes de que comenzaran las misiones en julio. El helicóptero Ingenuity estaba obteniendo energía de la batería nuclear del rover para sus calentadores de supervivencia hasta que los equipos de tierra del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA enviaron órdenes el sábado para desconectar el último perno y los cables eléctricos que conectan el helicóptero a Perseverance.

Las cuatro patas del helicóptero de 1,8 kilogramos del helicóptero de 4 libras cayeron las últimas pulgadas a la superficie marciana, y el rover Perseverance condujo unos cinco metros para que la luz del sol pudiera bañar el panel solar del helicóptero y comenzar a cargar sus baterías.

Hasta ahora, la matriz solar Ingenuity está funcionando «muy bien», dijo Tim Canham, gerente de operaciones de helicópteros de JPL.

Canham dijo el lunes que los equipos de tierra del JPL «bailaron y vitorearon» al recibir la confirmación de que el helicóptero estaba viviendo en la superficie de Marte.

El helicóptero de 80 millones de dólares es una demostración de tecnología. Se dice que es el primer avión en lograr un vuelo propulsado en la atmósfera de otro planeta. La pequeña estatura del helicóptero, que depende en gran medida del tamaño y los requisitos de masa necesarios para encajar en el vientre del rover y aún poder volar en la delgada atmósfera marciana, planteó desafíos a los diseñadores para garantizar que resistiría temperaturas extremas en el planeta rojo. .

Las temperaturas en el cráter Jezero, donde Perseverance aterrizó el 18 de febrero, pueden descender a menos 90 grados centígrados.

La radio comenzó a tiempo «, dijo Canham en un seminario web sobre la misión Ingenuity alojada en el JPL. Hemos superado este gran hito. Ahora estamos ansiosos por este primer vuelo porque este es el próximo desafío».

«Esta es la primera vez que Ingenuity ha estado solo en la superficie de Marte», dijo MiMi Aung, gerente de proyectos de Ingenuity en JPL. “Pero ahora tenemos la confirmación de que tenemos el aislamiento adecuado, los calentadores adecuados y suficiente energía en la batería para sobrevivir la noche fría, lo cual es un gran activo para el equipo. Esperamos seguir preparando Ingenuity para la primera prueba de vuelo. «

Los ingenieros monitorean el estado de energía y calor de Ingenuity durante los primeros días del helicóptero en la superficie. La NASA dice que los datos ayudarán a los equipos a optimizar el sistema de control térmico del helicóptero para sobrevivir a las frías noches marcianas durante una serie de hasta cinco vuelos de prueba que podrían durar hasta principios de mayo.

Las palas del rotor del helicóptero, que se extienden 1,2 metros de punta a punta, se han atascado desde que Ingenuity todavía estaba en la Tierra. Los equipos de tierra en JPL ordenarán al helicóptero que desbloquee las palas el miércoles.

Los ingenieros también revisarán los motores que impulsan los rotores y probarán el sistema de navegación autónomo del helicóptero, que utiliza una unidad de medición inercial para determinar su orientación, una cámara para determinar su ubicación y un procesador avanzado que recibe información y el vuelo de Ingenuity puede ajustar la trayectoria. 500 veces por segundo.

Habrá una prueba de «bamboleo» de las palas y el giro de los rotores mientras el helicóptero permanece en tierra. Canham comparó estas pruebas con la «calistenia en helicóptero».

Mientras tanto, Perseverance se dirigirá a un sitio de observación que se encuentra al menos a 60 metros de la zona de vuelo de Ingenuity, que en sí tiene aproximadamente la longitud de un campo de fútbol. La zona de vuelo incluye un aeródromo, un área de 10 x 10 metros donde el helicóptero despegará y aterrizará. Los ingenieros eligieron el aeródromo libre de grandes piedras debido a su topografía plana.

La NASA quiere asegurarse de que el rover Perseverance esté a una distancia segura del helicóptero cuando despegue. Usando un transmisor y receptor inalámbricos, el rover Perseverance envía comandos y datos entre los controles terrestres en la tierra y el helicóptero Ingenuity.

«Mientras el rover viaja al puesto de observación, debemos asegurarnos de que aún pueda comunicarse con el helicóptero», dijo Canham.

El primer vuelo de Ingenuity está programado para la noche del 11 de abril como muy pronto. Los datos confirman el resultado del lúpulo, que se espera que vuelva a la tierra al día siguiente.

Los ingenieros planean hasta cinco vuelos de prueba, comenzando con un ascenso a una altura de aproximadamente 3 metros, donde el vehículo se mantiene estacionario durante aproximadamente 30 segundos antes de girar y aterrizar de nuevo donde comenzó. Los vuelos de prueba adicionales alcanzan una altura máxima de unos 5 metros e introducen un movimiento hacia adelante para llevar el helicóptero por la zona de vuelo y regresar a su ubicación inicial.

«Si podemos subir y flotar y mantenernos estables y regresar y aterrizar con seguridad, este será un momento importante de triunfo para el equipo de helicópteros», dijo Canham.

La NASA ha reservado un mes para los vuelos de demostración del helicóptero Ingenuity, y ese reloj se puso en marcha cuando Perseverance llevó el helicóptero a la superficie de Marte. El dron aerotransportado intentará volar en una atmósfera de solo el 1% del grosor de la tierra. Para hacer esto, los rotores del helicóptero giran de cinco a diez veces más rápido que un helicóptero típico que vuela en la atmósfera terrestre.

El ingenio no lleva instrumentos científicos. Tiene cámaras en blanco y negro y en color que ayudan a la navegación autónoma y recopilan imágenes aéreas del lugar de aterrizaje del rover Perseverance en el cráter Jezero, que albergaba un lago de agua líquida hace más de 3.000 millones de años.

El helicóptero se utiliza de forma independiente en cada uno de sus vuelos. El tiempo de viaje de ida para las señales de radio entre la Tierra y Marte es actualmente de más de 14 minutos.

Mientras que las cámaras a bordo del Ingenuity toman fotografías durante cada vuelo, una cámara con zoom en el rover Perseverance intenta tomar fotografías y videos del helicóptero cuando despega y aterriza.

Los ingenieros de la NASA también pueden intentar usar el micrófono direccional del rover para grabar audio durante los vuelos. Pero las ondas sonoras tampoco se mueven a través de la delgada atmósfera de Marte, y no está claro si el micrófono capta el ruido de los rotores giratorios del helicóptero, dijo Farah Alibay, quien supervisa las actividades del rover Perseverance en relación con las pruebas de vuelo Ingenuity.

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