Por Karina Shah

Huesos de la mano de canguro

Una mano del viejo canguro trepador de árboles

Natalie Warburton

Un canguro grande y extinto que vivió hace 40.000 años vivió en los árboles durante la mitad de su tiempo, una adaptación relativamente inusual para un marsupial pesado.

En 2002, Natalie Warburton de la Universidad Murdoch en Perth y Gavin Prideaux de la Universidad Flinders en Adelaide, ambos en Australia, desenterraron los restos de dos canguros machos y hembras en las Cuevas Thylacoleo de Nullarbor Plain en el suroeste de Australia.

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Los canguros son una especie que se extinguió hace unos 40.000 años, uno de los muchos animales de cuerpo grande que fueron exterminados en ese momento.

Esta especie de canguro se describió por primera vez en 1989, pero en ese momento el cráneo y los dientes eran los únicos fósiles que se podían estudiar. Los restos se utilizaron para nombrar la especie: WallabiaKitcheneri.

Warburton y Prideaux excavaron dos esqueletos casi completos. Ahora los ha estudiado para comprender mejor cómo vivía y se movía el canguro.

«Estos fósiles tienen dedos de manos y pies inusualmente largos con garras largas y curvas en comparación con otros canguros y canguros», dice Warburton.

Usando las características de los huesos, los investigadores también encontraron que los canguros tenían músculos fuertes en los brazos para levantar y sostener el peso de su cuerpo y un cuello más largo y ágil que otros canguros.

«[The neck] Esto sería útil para estirar la cabeza en diferentes direcciones y hojear las hojas ”, dice Warburton.

Los investigadores sospechan que el canguro era un semi-árbol, lo que significa que pasaba la mitad de su tiempo en tierra y la otra mitad en los árboles. Un puñado de especies de canguros de cuerpo pequeño que viven hoy en día también son aptas para la vida en los árboles, pero los individuos de las especies antiguas pueden haber pesado al menos 50 kilogramos, mucho más pesado que los canguros que habitan en los árboles modernos.

«Al escalar, [the extinct kangaroo] movió algo así como un cruce entre un koala y un primate con un cuerpo muy grande, pero no balanceándose debajo de las ramas, sino con una cola grande y pesada y la cabeza como un canguro ”, dice Warburton.

«Estos especímenes son de un área que ahora está desnuda, y nos muestra que el hábitat y el medio ambiente solían ser realmente diferentes de lo que es hoy», dice.

Con base en los nuevos hallazgos de que algunos de ellos eran habitantes de los árboles, los dos investigadores cambiaron el nombre de la especie CongruusKitcheneri porque la anatomía es diferente a la de todos los tipos conocidos de Wallabia.

Tim Flannery de la Universidad de Melbourne, quien dirigió el equipo que describió la especie en 1989, da la bienvenida a este cambio. “No pensé mucho en eso cuando describí los restos de dientes WallabiaKitcheneri que su esqueleto poscraneal sería tan anormal ”, dice.

Referencia de la revista: Ciencia Abierta de la Royal Society, DOI: 10.1098 / rsos.202216

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