Un pterosaurio de 170 millones de años encontrado en la isla de Skye, en la costa noroeste de Escocia, tenía una envergadura de alrededor de 2,5 metros, lo que lo convierte en el reptil alado más grande conocido del Jurásico.

La vida


22 de febrero de 2022

Skye pterosaurios

Representación artística de un nuevo pterosaurio escocés (Dearc sgiathanach) alejándose de un dinosaurio depredador

Natalia Jagielska

Un fósil de pterosaurio excepcionalmente bien conservado desenterrado en una isla de Escocia representa el reptil volador más grande jamás descubierto del período Jurásico.

Con una envergadura de aproximadamente 2,5 metros, una cabeza aerodinámica y dientes superiores e inferiores que se entrecruzan como los pelos rígidos de una hoja de Venus atrapamoscas, la nueva especie proporciona evidencia de que los pterosaurios crecieron en tamaño mucho antes y obtuvieron antecedentes de lo que se pensaba.

El recién nombrado de 170 millones de años Dearc Sgiathanach aproximadamente del tamaño de un albatros moderno, dice Natalia Jagielska de la Universidad de Edimburgo, Reino Unido.

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“Esta es la primera vez en la larga historia [of UK pterosaur research] que hemos encontrado un cráneo y el cuerpo que lo acompaña, y lo que es más importante, representan una especie y un período de tiempo que se comprende muy poco”, dice Jagielska. «Así que es muy, muy emocionante hacer historia en términos de investigación».

Los pterosaurios evolucionaron como pequeños reptiles voladores hace 230 millones de años durante el Triásico. Pero en el Cretácico -dinosaurios terrestres tan populares como tirano-saurio Rex y triceratops deambulaban – pterosaurios tales Quetzalcóatlus había crecido al tamaño de los aviones de combate modernos con una envergadura de 12 metros.

«En el medio está esta falta de información», dice Jagielska, refiriéndose específicamente al Jurásico Medio hace alrededor de 174 a 164 millones de años. Solo unos pocos fósiles de pterosaurios de este período han sobrevivido en todo el mundo, probablemente porque las condiciones climáticas no eran favorables para su conservación. Los científicos generalmente asumieron que los pterosaurios en ese momento se mantuvieron pequeños, con una envergadura de no más de 1,8 metros, antes de volverse más grandes al final del Jurásico y en el Cretácico, dice ella.

D. Sgiatánach indica que un replanteamiento está en orden. En 2017, Amelia Penny, ahora en la Universidad de St Andrews, Reino Unido, reconoció la forma de un cráneo de pterosaurio que sobresalía de una capa de piedra caliza en una plataforma de mareas en la Isla de Skye, frente a la costa noroeste de Escocia, Reino Unido, donde ella y sus colegas estaban buscando huellas de dinosaurios. Luego, los investigadores usaron sierras con punta de diamante para cortar la piedra caliza y extraer el fósil entre las mareas, dice Jagielska.

La inspección visual cercana junto con la microtomografía computarizada de rayos X reveló un esqueleto notablemente bien conservado, con huesos «todavía articulados como lo habrían sido en la vida real», incrustados en las losas de piedra caliza, dice ella.

garras de amor

Garras del nuevo pterodáctilo

Gregorio F. Funston

Jagielska y sus colegas descubrieron que el pterosaurio era un juvenil en crecimiento con huesos no fusionados en la cabeza y la espalda y microestructuras óseas en rápido crecimiento. A pesar de su corta edad, tenía huesos de extremidades más largos y un cráneo más largo, y por lo tanto una envergadura total estimada más grande, que cualquier otro pterosaurio jurásico conocido. Los miembros más grandes de la especie pueden haber medido 3,8 metros de punta de ala a punta de ala.

El animal tenía afilados dientes superiores e inferiores que se entrecruzaban fuera de la boca, lo que habría sido ideal para pescar, dice Jagielska. Como muchos otros pterosaurios, tenía el cuello corto y la cola larga. Pero a diferencia de muchos pterosaurios, este individuo no parecía tener una cresta en la cabeza, aunque la parte superior del cráneo había sido dañada por la exposición a las mareas, lo que plantea dudas, dice ella.

El equipo nombró a la especie Dearc Sgiathanach (pronunciado jark ski-an-ach), que hace referencia a su condición de reptil alado de Skye, una isla conocida en gaélico escocés como An t-Eilean Sgitheanach.

Referencia de la revista: Biología actualDOI: 10.1016/j.cub.2022.01.073ll

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