La población de caracoles de Florida, uno de los invertebrados más grandes del mundo, se está reduciendo. Establecido en 1969 como Florida State Shell con una longitud récord de dos pies, se ha convertido en un símbolo de los recursos naturales de Florida y se usa con frecuencia en la publicidad de la industria turística del estado. Pero la recolección comercial no regulada y la recolección recreativa de animales vivos están acercando a las poblaciones al colapso.

Según un estudio dirigido por la Universidad del Sur de Florida, el promedio de vida de un mejillón de caballo de Florida es de entre ocho y 10 años, y no comienzan a reproducirse hasta que tienen alrededor de seis años, dando a luz hasta 28,000 crías cada uno. año. Esta es una desviación dramática de las suposiciones anteriores de que un mejillón de caballo podría vivir medio siglo, lo que significa que nacerán muchos menos descendientes para reemplazar a los eliminados como resultado de la recolección o por causas naturales.

El equipo de investigación interdisciplinario, que incluye a la Comisión de Conservación de Vida Silvestre y Pesca de Florida (FWC) y graduados actuales y anteriores de la USF, también descubrió que la almeja de Florida más grande no tiene más de 16 años. La concha de dos pies se exhibe en el Museo Nacional de Conchas Bailey-Matthews en Sanibel. Los hallazgos del equipo, publicados en MAS UNOse basaron en el análisis de especímenes de museo y redujeron el daño a una población ya débil al extraer mejillones de la naturaleza.

Para estimar la edad de los mejillones, los investigadores analizaron bandas químicas en el caparazón que rastrean la temperatura del agua a medida que crece el caracol, y cómo se pueden contar los anillos de los árboles para medir el paso del tiempo. A diferencia de los anillos de árboles visibles, las bandas químicas solo pueden determinarse mediante análisis geoquímicos.

El equipo también pudo determinar el crecimiento de la almeja cada año envolviendo una cuerda alrededor de cada carrete y luego enderezando y midiendo la cuerda. Descubrieron que las hembras crecen rápidamente cada año de su vida, mientras que los machos se ralentizan antes y maduran a un tamaño mucho más pequeño. Los investigadores encontraron que las hembras de mejillones de caballo comienzan a poner huevos alrededor de los seis años de edad, según los picos en el contenido de carbono de la cáscara.

«Nuestra investigación muestra que es menos probable que la reproducción de la concha siga el ritmo de la recolección intensiva de lo que se pensaba anteriormente», dijo el autor principal Greg Herbert, profesor asociado de la Escuela de Geociencias de la USF. “Las poblaciones de caracoles de caballo son importantes. Crean un hábitat para otras especies, dejando caparazones vacíos de presas muertas para que los peces, cangrejos y otros animales los usen como hogares. También se suman a la experiencia única que tenemos en Florida de poder caminar hasta la playa y ver una de las conchas marinas más grandes del mundo a la orilla del agua».

Los datos de FWC muestran que ha habido una disminución constante de la población desde mediados de la década de 1990. Los pescadores comerciales informaron un recuento máximo de 14 511 vieiras de Florida en 1996, seguido de 6124 en 2000, 1461 en 2015 y solo 67 en 2020.

«Todavía sabemos muy poco sobre cuántos mejillones de caballo existen y dónde están sus hábitats preferidos o sus condiciones ambientales óptimas», dijo el coautor Stephen Geiger, investigador del FWC. «Debido a que no tenemos fondos dedicados para más de 1500 especies de moluscos que se encuentran en las aguas alrededor de Florida, seguimos buscando subvenciones que nos permitan estudiar sus características biológicas, incluidas las que ayudan a los administradores a tomar decisiones». Necesitaba una mejor protección».

Los mejillones estudiados fueron recolectados de Dry Tortugas, Cayo Vaca, Isla Sanibel y Cabo Romano. Los investigadores dicen que cuanto más al norte se viaja, más pequeño se vuelve el cuerno de la caracola de Florida, posiblemente debido a la sobreexplotación de la pesca y la recolección recreativa.

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