Según un estudio reciente, casi la mitad de las águilas calvas en los Estados Unidos se ven afectadas por el envenenamiento por plomo. En el primer estudio a gran escala de este tipo, se encuestaron más de 1200 águilas en 38 estados. Los investigadores encontraron que el 46% de las águilas calvas y el 47% de las águilas reales tenían envenenamiento crónico por plomo.

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El estudio fue realizado por investigadores de Conservation Science Global, una organización global sin fines de lucro, en colaboración con otros beneficiarios. Dirigida por Vincent Slabe, biólogo de vida silvestre en Conservation Science Global, la investigación abarcó ocho años. Durante este tiempo, los investigadores recolectaron muestras de varias águilas reales y calvas y las analizaron en busca de contaminación por plomo.

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Los investigadores también encontraron evidencia de exposición directa al plomo en el 27-33 % de las águilas calvas y hasta en el 35 % de las águilas reales. Según un artículo de Science, «Los modelos que comparan las muertes naturales y las relacionadas con el plomo encontraron que los niveles de plomo frenarían el crecimiento anual de la población en un 3,8 % para las águilas calvas y en un 0,8 % para las águilas reales cada año».

Los resultados llegan en medio de la creciente recuperación de la población de águilas calvas. En la década de 1960, las águilas calvas estaban potencialmente amenazadas de extinción debido a la contaminación por diclorodifeniltricloroetano (DDT). El pesticida peligroso llegaría a las vías fluviales y envenenaría a las aves, matando a sus crías. Después de que se prohibió el DDT a principios de la década de 1970 y se promulgó la Ley de Especies en Peligro de Extinción, la población de águilas calvas comenzó a crecer nuevamente. Hoy, más de 300,000 águilas calvas viven en los Estados Unidos, según el Servicio Forestal y de Vida Silvestre.

Bryan Watts, ecologista del College of William & Mary, dice que los hallazgos presentan una oportunidad para centrarse en el bienestar de las águilas. «Es un documento sólido que reúne una gran cantidad de información», dijo Watts. “Este análisis realmente sólido nos permite ver toda la gama de águilas.” Watts no participó en el estudio.

La mayoría de las águilas ingieren plomo que se escapa de las municiones que quedan en los cuerpos de los ciervos y otros animales cazados por humanos. Cuando el ave come plomo, ingresa al torrente sanguíneo, pasa por el hígado y puede acumularse en los huesos. A lo largo de los años, las clínicas de vida silvestre han informado casos de águilas con fragmentos de bala en el estómago. Los estudios muestran que el envenenamiento por plomo es un problema común para las águilas. Renunciar o limitar la caza deportiva podría ayudar a mitigar este problema.

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