NOTA DEL EDITOR: Actualizado a las 7:45 p.m. EDT (2345 GMT) con imágenes frescas de las cuatro patas de aterrizaje desplegadas.

El helicóptero Ingenuity desplegó sus dos últimas patas de aterrizaje de compuesto de carbono el martes. Crédito de la foto: NASA / JPL-Caltech

El helicóptero Ingenuity de la NASA se está bajando desde el vientre del vehículo Perseverance esta semana mientras los equipos terrestres realizan una secuencia de comando remoto coreografiada para liberar de manera segura el helicóptero de $ 80 millones en la superficie marciana.

Se espera que la implementación lenta e incremental demore unos seis días, suponiendo que todo salga según lo planeado. La primera orden dada a los ingenieros del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA fue liberar un bloqueo de lanzamiento que unía de forma segura el helicóptero Ingenuity al vientre del rover Perseverance durante su viaje a Marte.

Las imágenes tomadas con una cámara al final del brazo robótico de 2,1 metros de largo del rover mostraron que el bloqueo de inicio se liberó durante el fin de semana.

Luego, un dispositivo pirotécnico cortó un cable para permitir que Ingenuity comenzara a girar desde su posición horizontal debajo del rover, y el helicóptero extendió dos de sus cuatro patas de aterrizaje. Las imágenes de la cámara del brazo robótico del rover mostraron el domingo que se esperaba que el helicóptero estuviera inclinado en un ángulo debajo de la panza del vehículo.

Luego, un motor eléctrico convirtió completamente el Ingenuity en una orientación vertical debajo del rover, un movimiento confirmado en imágenes vinculadas desde Marte el lunes. El cuerpo del helicóptero tiene unos 0,5 metros de altura.

La secuencia de la misión continuó el martes para extender las otras dos patas de aterrizaje del helicóptero. En ese momento, la NASA dijo que el helicóptero permanecía unido al rover con un solo perno y unos pequeños conectores eléctricos.

El día antes de que Perseverance lance el helicóptero, el equipo de Ingenuity de JPL cargará completamente las seis celdas de batería del avión de ala giratoria con energía de la fuente de energía de plutonio del rover. Luego, el rover se desconectará del helicóptero para caer unos veinte centímetros a la superficie de Marte.

Si los equipos terrestres determinan que la secuencia de la misión va bien, el helicóptero podría depositarse en la superficie de Marte a finales de esta semana.

La semana que viene, el helicóptero podría realizar su primer vuelo motorizado en la atmósfera de un planeta más allá de la Tierra. Las misiones futuras a otros mundos podrían utilizar exploradores aéreos para llegar a lugares fuera del alcance de los vehículos terrestres.

El rover Perseverance de seis ruedas aterrizó el 18 de febrero en el cráter Jezero, que, según los científicos, contenía un gran lago de agua líquida hace más de tres mil millones de años. Desde el aterrizaje, Perseverance ha activado sus cámaras e instrumentos y ha explorado un «aeródromo» plano donde Ingenuity puede despegar y aterrizar en una serie de vuelos de prueba el próximo mes.

A principios de este mes, el rover dejó caer la cubierta de escombros que protegía al avión de ala giratoria de 1,8 kilogramos para el aterrizaje.

Una vez que Ingenuity está en tierra, Persistence se aleja del helicóptero. La meta es un punto de observación que se encuentra al menos a 60 metros de la zona de fuga de Ingenuity, que en sí tiene aproximadamente la longitud de un campo de fútbol. La zona de vuelo incluye un aeródromo, un área de 10 x 10 metros donde el helicóptero despegará y aterrizará.

El helicóptero Ingenuity es una demostración de tecnología y los vuelos de prueba autónomos conllevan riesgos. La NASA quiere asegurarse de que el rover Perseverance esté a una distancia segura del helicóptero cuando despegue.

Habrá un poco de drama después de que el rover lleve el helicóptero solar a la superficie.

Las baterías de Ingenuity pueden alimentar el helicóptero y mantener calientes los componentes electrónicos internos durante unas 25 horas antes de que sea necesario cargarlos. Según Farah Alibay, un ingeniero que supervisa la integración de Perseverance en el helicóptero Ingenuity, el rover cubrirá los paneles solares de Ingenuity después de despejar el avión. Por lo tanto, tiene que alejarse en un día para que la luz del sol ilumine el helicóptero.

«Pasaremos por una serie de días de puesta en servicio, aproximadamente una semana, donde probaremos sensores, probaremos mecanismos solares, probaremos motores para asegurarnos de que estén girando correctamente, y seremos muy metódicos e incluso impulsados ​​en el proceso de la técnica. experimento que se está llevando a cabo «, dijo Bob Balaram, ingeniero jefe de Ingenuity en JPL, en una conferencia de prensa la semana pasada. «Y luego estaremos en un punto en el que realizaremos nuestro primer vuelo, y luego realizaremos vuelos cada vez más agresivos una vez que entendamos y analicemos todos los comportamientos en ese primer vuelo».

Los rotores contrarrotantes de Ingenuity abarcan aproximadamente 4 pies de punta a punta, y las palas giran hasta 2.537 RPM, más de 40 veces por segundo, mientras el helicóptero permanece en el suelo. Esta es una prueba final antes de que los ingenieros pongan en marcha la aeronave.

«Nuestra mejor estimación en este momento de cuándo podría tener lugar el (primer) vuelo no es antes del 8 de abril, pero las cosas están fluidas», dijo Balaram la semana pasada. «Estamos muy llenos de acontecimientos y estamos ansiosos por experimentar, por lo que esto podría cambiar en algunas direcciones en unos pocos días, pero la mejor suposición que tenemos ahora es el 8 de abril».

Los ingenieros planean hasta cinco vuelos de prueba, comenzando con un ascenso a una altura de aproximadamente 3 metros, donde el vehículo se mantiene estacionario durante aproximadamente 30 segundos antes de girar y aterrizar de nuevo donde comenzó. Los vuelos de prueba adicionales alcanzan una altura máxima de unos 5 metros e introducen un movimiento hacia adelante para llevar el helicóptero por la zona de vuelo y regresar a su ubicación inicial.

La NASA ha reservado un mes para los vuelos de demostración del helicóptero Ingenuity. El reloj comienza cuando el helicóptero llega a la superficie de Marte.

Después de la campaña de prueba de helicópteros de 31 días, el rover Perseverance continuará con su tarea principal de identificar, recolectar y sellar muestras de rocas para regresar a la Tierra en una misión futura.

La misión Perseverance de 2.700 millones de dólares buscará firmas de vidas pasadas en Marte, probará un instrumento diseñado para generar oxígeno a partir del dióxido de carbono en la atmósfera marciana y estudiará la geología del lugar de aterrizaje del cráter Jezero.

Los científicos creen que un antiguo río desembocaba en el lago que una vez llenó el cráter Jezero. El reseco delta del río, a poco más de una milla de la ubicación actual de Perseverance, es el primer objetivo científico importante del rover.

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