Southern Launch y ATSpace anunciaron el 14 de noviembre que retrasarían el lanzamiento de su misión de cohete VS03 «Eco Test». El mal tiempo en el complejo de lanzamiento de Whalers Way había dañado el vehículo de lanzamiento ATSpace Kestrel I en el sur de Australia y las empresas dijeron que necesitaban tiempo para evaluar y reparar el daño.

Si bien esto fue un revés para el lanzamiento específico, es solo un pequeño retraso en el crecimiento de la industria espacial de Australia. Y si bien su industria tiene como objetivo capitalizar la posición y la geografía únicas de Australia en el mundo, la forma en que está evolucionando recuerda las tendencias que estamos viendo aquí en América del Norte. Esto incluye tecnologías de lanzamiento nuevas e innovadoras, así como la construcción de varios complejos de lanzamiento que están ubicados geográficamente para lanzar satélites de manera eficiente en diferentes órbitas según lo dicten las necesidades de sus clientes.

Lanzamiento del sur y el VS03

La misión de prueba «Eco Test» VS03 es una colaboración entre cuatro compañías espaciales diferentes: Southern Launch, ATSpace, Asension e Inovor Technologies.

Southern Launch está proporcionando la instalación de lanzamiento en su complejo de lanzamiento orbital Whalers Way en el sur de Australia. El cohete en sí es proporcionado por ATSpace: el vehículo de lanzamiento Kestrel I, un cohete suborbital de dos etapas y 10 metros con una altitud máxima de lanzamiento de 350 km. Inovor Technologies proporcionará la nave espacial, que transportará cargas útiles proporcionadas por Asension y Southern Launch. La trayectoria será sobre el Océano Austral de Australia y (si tiene éxito) alcanzará una altitud de más de 200 km con un tiempo de vuelo de alrededor de 10 minutos.

Curiosamente, rastrearán el misil utilizando la «tecnología de telefonía satelital existente» en lugar de utilizar la infraestructura terrestre tradicional. Esta misión también pretende servir como una prueba de esas habilidades.

Todas las empresas involucradas son empresas del sur de Australia, aunque con un pequeño giro en un caso. ATSpace es en realidad la compañía hermana de TiSpace de Taiwán, cuyos cohetes originalmente estaban destinados a ser lanzados desde Taiwán. Cuando TiSpace se dio cuenta de que un lanzamiento desde Taiwán no era posible pero podía obtener la autorización de lanzamiento en Australia, se mudaron a Australia para probar su cohete HAPITH (más tarde rebautizado como Kestrel).

El primer intento (la misión VS01) no se pudo lanzar, pero (según el CEO de Southern Launch, Lloyd Damp) «proporcionó a nuestros equipos datos e información valiosos que continuarán refinando nuestras capacidades de lanzamiento». Entre esta prueba y la prueba VS03 actual, TiSpace formó ATSpace como empresa hermana en el sur de Australia y ATSpace se hizo cargo de los lanzamientos australianos como empresa australiana.

Desafortunadamente, sin embargo, puede haber un retraso significativo antes de que puedan lanzar su cohete. Si bien el lanzamiento del Kestrel estaba programado para el 14 de noviembre, una fuerte tormenta eléctrica en Whaler’s Way causó daños en los sistemas eléctricos del cohete, por lo que el lanzamiento se canceló «hasta nuevo aviso». Damp dijo que «el gran volumen de rayos en el área no tenía precedentes y desafortunadamente causó daños al vehículo», pero que, sin embargo, Southern Launch «demostró la capacidad y la experiencia que tiene nuestro equipo para trabajar con nuestros clientes y brindar servicios de primera clase». lugar.»

Si bien ese roce fue un revés, Whaler’s Way aún ofrece una ventaja competitiva para Southern Launch y sus socios de lanzamiento: su ubicación. Whaler’s Way se encuentra en la costa sur de Australia, cerca de la ciudad de Port Lincoln y a una distancia comparativamente corta de Adelaide. Su ubicación lo hace potencialmente ideal para lanzamientos hacia el sur en órbitas polares o heliosincrónicas, que se están volviendo cada vez más importantes, por ejemplo, en las constelaciones de SmallSat para la observación de la Tierra.

En esto es muy similar a los Servicios de Lanzamiento Marítimo (MLS) de Canadá, cuya propia posición en la costa de Nueva Escocia es igualmente adecuada para este tipo de órbitas. Ambas compañías de servicios de lanzamiento todavía están en el proceso de establecer sus complejos de lanzamiento, y la MLS busca realizar su primer lanzamiento de prueba suborbital el próximo año utilizando el vehículo de lanzamiento pequeño Aurora de Reaction Dynamics. Sin embargo, la MLS ya espera lanzar el Cyclone-4M de flotabilidad media, que podría darles una ventaja comparativa propia.

Lanzamiento ecuatorial Australia colaboración con la NASA

Sin embargo, lo que diferencia a Australia de Canadá es que puede acomodar no solo un lanzamiento polar desde el sur, sino también un lanzamiento ecuatorial desde el norte. De hecho, un sitio de lanzamiento comercial de la competencia llamado Equatorial Launch Australia (ELA) ha surgido en el norte de Australia y dejan muy claro en los materiales promocionales de su sitio web que “nuestro diferenciador clave es la proximidad de nuestro Arnhem Space Center (ASC). al ecuador porque ofrece eficiencias de lanzamiento significativas”. Esta es la misma razón por la que Florida es un importante sitio de lanzamiento estadounidense; Pero a diferencia de la Costa Espacial de Florida, su ubicación en el norte de Australia significa que ELA «permite el acceso a todas las órbitas e inclinaciones».

A diferencia de Whaler’s Way, ASC está lejos de cualquier ciudad o asentamiento importante, aunque está cerca de un pequeño aeropuerto. Algunas rutas de lanzamiento más orientadas al norte también pueden cruzar Indonesia o Papua Nueva Guinea, lo que puede requerir algunas negociaciones internacionales antes de que ELA pueda proceder con cualquier lanzamiento que no sea orientado al este.

Si bien Southern Launch enfrenta retrasos debido a la tormenta, ELA ya ha logrado importantes logros. En julio de 2022, la NASA y ELA lanzaron con éxito tres cohetes suborbitales con sonido ASC. La carga útil de los cohetes recopiló datos sobre Alpha Centauri A y B, así como sobre el «medio interestelar» en el espacio entre las estrellas. En un comunicado de prensa, Michael Jones, presidente y director ejecutivo del grupo de ELA, dijo que estaban «realmente orgullosos de haber logrado una hazaña muy rara: tres lanzamientos exitosos en solo 15 días. Más aún en vista de las desafiantes condiciones del viento”.

ELA señaló anteriormente que estos fueron «los primeros NASA desde un puerto espacial completamente comercial», lo que les permitió «realizar estudios astrofísicos que solo se pueden hacer desde el hemisferio sur». Un sillón última publicación en twitterya esperan con ansias el mayor desarrollo del Centro Espacial de Arnhem y están contratando personal nuevo.

Gilmour Space lanza híbridos en Queensland

Pero tal vez debido al tamaño del país, los australianos también están desarrollando un tercer punto de partida. Gilmour Space Technologies fue fundada por el ex banquero Adam Gilmour y, al igual que ELA, tiene su sede en el norte de Australia. En su caso, planean lanzar sus cohetes desde el puerto espacial orbital Bowen cerca de Bowen, Queensland. Aunque Bowen no está tan al norte como la ubicación de ELA, sigue siendo más que adecuado para lanzamientos ecuatoriales, ya que se encuentra en la costa noreste de Australia.

Sin embargo, lo que hace que Gilmour se destaque en la escena australiana no es tanto la ubicación como el vehículo. A diferencia de ELA y Southern Launch/ATSpace, Gilmour está desarrollando su propio vehículo de lanzamiento fabricado en Australia, el Eris Orbital Launch Vehicle. El Eris es un vehículo de elevación pequeña, cuya variante inicial del Bloque 1 puede transportar hasta 215 kg de carga útil en órbitas heliosincrónicas o ecuatoriales.

Sin embargo, el lanzador Eris es un lanzador de combustible híbrido, similar al lanzador Aurora de Reaction Dynamics. Sus motores híbridos Sirius ya se probaron en los vehículos de lanzamiento suborbital RASTA anteriores de Gilmour, así como en una serie de fuegos estáticos, con una prueba de calificación final a principios de este mes. El Eris utiliza cinco de estos motores para su primera y segunda etapa. La tercera etapa utilizará su motor de combustible líquido Phoenix LOx / queroseno impreso en 3D.

También planean lanzar una prueba el próximo año, al igual que Reaction Dynamics. Sin embargo, se dice que el lanzamiento de prueba de Gilmour es un lanzamiento orbital completo, que anunciaron como «el primer intento de lanzamiento orbital del país de un cohete fabricado en Australia» en una publicación reciente. Si bien la fecha aún no se ha determinado, Gilmour Space dijo en un comentario a su video de prueba de calificación que «no sería antes de fines de marzo de 2023».

Según Crunchbase, han recibido 132,3 millones de dólares en financiación hasta la fecha, incluidas las subvenciones del gobierno australiano, un acuerdo de 15 millones de dólares con el Departamento de Defensa de Australia para desarrollar y lanzar satélites con su bus satelital clase G y una serie C de 61 millones de dólares que cerrado en 2021. Según un artículo reciente en Innovation Aus de Brandon How, además del Departamento de Defensa, ya tienen varios clientes en línea, incluidos LatConnect con sede en Perth y SpaceLink con sede en EE. UU.

(Para obtener más información sobre Adam Gilmour, consulte su entrevista de junio de 2019 con el editor en jefe de SpaceQ, Marc Boucher, en el podcast de economía espacial).

Un programa continental

Todo esto refleja cómo la ubicación y el estatus de Australia como una nación insular del tamaño de un continente la ha colocado en una posición única para ofrecer a los clientes potenciales una variedad de opciones de lanzamiento diferentes.

La decisión de la NASA de usar ELA reflejó su necesidad de capacidades de lanzamiento en el hemisferio sur, y el éxito de los lanzamientos sugiere que podrían regresar a Arnhem junto con otros en algún momento en el futuro. Gilmour ya está buscando clientes para sus propios lanzadores de motores híbridos fabricados en Australia. Y aunque Southern Launch puede haber sufrido un revés, todavía se han convertido en un centro para un sector espacial emergente en el sur de Australia, todavía se adaptan bien a las órbitas polares y heliosincrónicas, y aún pueden beneficiarse de su proximidad comparativa a la gran ciudad de Adelaida. así como la ciudad cercana más pequeña de Port Lincoln.

En conjunto, es un recordatorio de que la aparente lejanía de Australia del ecosistema de empresas emergentes de América del Norte en el que se centran los canadienses no significa que los canadienses no deban prestar atención. Lejos de eso: Australia y Canadá podrían convertirse fácilmente en socios o competidores en la economía espacial global a medida que ambas naciones desarrollen sus respectivas instalaciones de lanzamiento, nuevas empresas, compañías de satélites… e incluso vehículos de lanzamiento híbridos SmallSat.



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