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Moscas de la fruta

Las moscas de la fruta muestran una forma de cultivo

Jorge García / VWPics / Alamy

Alguna vez se pensó que la cultura se limitaba a los humanos. Pero estamos descubriendo cada vez más ejemplos en animales. En un artículo que revisa la evidencia de varios estudios previos publicados en ciencia Esta semana, el zoólogo de la Universidad de St. Andrews, Reino Unido, Andrew Whiten, escribe que ha habido una «explosión de descubrimientos» que muestra que la cultura animal está mucho más extendida y diversa de lo que imaginamos. Científico nuevo le preguntó sobre el trabajo.

Michael Le Page: Muchos lectores sabrán que los monos y las ballenas tienen una cultura, como el uso de herramientas en los chimpancés, pero usted dice que incluso los insectos las tienen.

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Andrew Whiten: Esa es la gran sorpresa. La evidencia realmente solo se ha publicado en los últimos años. Algunos de nosotros todavía dudamos al pensar: «Bueno, vaya, la cultura está en todas partes». El alcance del cultivo animal para un número creciente de especies es uno de los puntos principales de mi trabajo.

¿Puede dar un ejemplo de cultivo de insectos?

Existe buena evidencia de lo que se llama elección de pareja en las moscas de la fruta. Entonces, cuando las hembras de la mosca de la fruta observan cómo un macho que ha sido polinizado en verde por los experimentadores se aparea con una hembra, estas hembras más tarde, si se les da la opción, prefieren los machos polinizados en verde. Las mujeres vírgenes aprenden: «Si a todas las chicas les gusta este tipo de chico, debe ser un buen hombre». La razón por la que se puede hablar de transmisión cultural es que cuando otras mujeres observan el apareamiento de estas mujeres, heredan la misma tendencia, y así sucesivamente. Es como una tradición inicial.

Con los abejorros hay ejemplos de ciertas técnicas de alimentación, que a su vez van de abejorro a abejorro a abejorro.

¿Qué quieren decir exactamente los investigadores con cultivo animal?

Es básicamente un comportamiento que se transmite de un individuo a otro, se propaga a través de un grupo y se convierte en una característica del grupo. Puede transmitirse de generación en generación.

¿Y los peces también pueden tener cultivo?

Sí, se ha mostrado a los peces tanto en la naturaleza en los arrecifes de coral como en el laboratorio para aprender cosas como la búsqueda social. Un pez nada una ruta determinada con un banco, aprende esta ruta y si luego se prueba a sí mismo, esta es la ruta que seguirá.

Su artículo dice que la cultura en los grandes simios podría ser mucho más extensa de lo que pensamos.

Sí, esto sigue siendo controvertido. Los grandes simios le hacen este comportamiento a Caroline Schuppli [an evolutionary biologist at the University of Zurich in Switzerland] llamado «mirar» donde un adolescente mira a alguien que está usando una herramienta de cierta manera, o lo que sea. Durante la próxima hora intentará hacer lo que ha observado. Schuppli ha enumerado casi 200 contextos en los que ocurre el peering con orangutanes. El uso de esta medida de emparejamiento sugiere que la cultura todavía está impregnando todo lo que esperábamos. Mucho de lo que los monos aprenden en sus primeros años, pueden aprender de los demás. De hecho, hasta ahora podríamos estar perdiendo mucha cultura.

Además de la pérdida de biodiversidad, ¿estamos perdiendo mucha cultura animal incluso antes de saber que existe?

Si. Un grupo de investigación de chimpancés ha demostrado que la degradación del hábitat conduce a un deterioro en el repertorio de comportamiento de los chimpancés, que ahora consideramos en gran parte determinado culturalmente. Hay que imaginar, dado el estado del mundo, que este tipo de efecto se está volviendo cada vez más común. Sin embargo, a medida que mejoramos nuestra comprensión, es posible que podamos reintroducir culturas perdidas.

¿Cómo reintroducimos los cultivos animales?

Algunas aves criadas en cautiverio han perdido su ruta migratoria. Para que puedan volver a migrar, se pueden imprimir en aviones ultraligeros. Estaba hecho con grullas, gansos y cisnes. Otra situación es cuando los animales se reintroducen en la naturaleza. Cuando se soltó por primera vez a los titíes león dorado, tenían tasas de mortalidad tremendas. No sabían qué depredadores evitar, etc. Ahora los conservacionistas están tratando de devolverles algo de cultivo a los animales antes de que sean liberados en la naturaleza.

El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente patrocinó recientemente talleres que desarrollaron una serie de principios sobre cómo incorporar lo que hemos aprendido sobre la cultura animal en las políticas, políticas y prácticas de conservación.

No toda la cultura humana es buena. ¿Los cultivos animales también pueden ser malos?

Generalmente sí. Cuando una cultura se vuelve demasiado fuerte y el entorno cambia, ya no es adaptable. El talón de Aquiles de la cultura que vemos en el caso humano puede ser que los individuos sigan ciegamente la norma cultural cuando ya no es relevante. Pero en comparación con la evolución basada en la genética, la evolución cultural puede ser muy ágil y rápida siempre que algunos individuos sean innovadores.

¿Qué le dices a la gente que no está convencida de que los animales tengan cultura?

Por supuesto, la cultura de los animales no humanos es muy diferente de la cultura humana. Eso es obviamente cierto. Sin embargo, lo que se comparte es el aprendizaje social y las formas en que puede conducir a las tradiciones. Eso parece estar muy extendido. Y tiene implicaciones para la biología evolutiva, que realmente necesita tener en cuenta esta segunda forma de herencia, que a su vez puede conducir a una segunda forma de evolución: la evolución cultural.

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