Su equipo de la Universidad de Ciencia y Tecnología del Sur de Shenzhen usó CRISPR, la versátil herramienta de ingeniería genética, para alterar el ADN de las niñas y hacerlas resistentes a la infección por el VIH.

No está claro si planea regresar a China oa otro país para realizar investigaciones científicas. Las personas que lo conocen describen al biofísico, que se formó en la Universidad de Rice y Stanford, como idealista, ingenuo y ambicioso.

Antes de que su mundo se derrumbara a su alrededor, pensó que había creado una nueva forma de «controlar la epidemia del VIH» que sería considerada para un Premio Nobel.

La existencia del proyecto CRISPR-Baby fue descubierta por MIT Technology Review en vísperas de una cumbre internacional sobre edición del genoma en Hong Kong, celebrada en noviembre de 2018. Según nuestro informe, inmediatamente publicó varios videos en YouTube anunciando el nacimiento de los mellizos. a quienes llamó Lula y Nana.

El experimento fue recibido con feroces críticas en todo el mundo y en China. Los científicos dijeron que el uso de la edición del genoma tuvo poco propósito médico y podría haber introducido errores en los genomas de las niñas.

Su descripción de los experimentos nunca fue publicada por ninguna revista científica. MIT Technology Review recibió más tarde borradores de su trabajo, que según un experto estaba plagado de «errores científicos y éticos atroces».

El investigador pasó unos tres años en el sistema penitenciario chino, incluido un período de detención mientras esperaba el juicio. Desde su liberación, se ha mantenido en contacto con miembros de su red académica en China y en el extranjero.

Si bien la responsabilidad del experimento recayó en He y otros miembros del equipo chino, muchos otros científicos conocían y promovieron el proyecto. Incluyen a Michael Deem, ex profesor de la Universidad de Rice que participó en el experimento, y John Zhang, director de una importante clínica de FIV en Nueva York, que tenía planes de comercializar la tecnología.

Deem dejó su puesto en Rice en 2020, pero la universidad nunca ha publicado ningún hallazgo o explicación sobre su participación en la creación de los bebés. El perfil de LinkedIn de Deem ahora incluye empleo en una firma de consultoría de energía que él fundó.

«Es extraordinario e inusual [He Jiankui] y algunos de sus colegas fueron encarcelados por este experimento”, dice Eben Kirksey, profesor asociado del Instituto Alfred Deakin en Australia y autor deEl proyecto mutante, un libro sobre el experimento de Hes que incluye entrevistas con algunos de los participantes. «Mucho al mismo tiempo [his] los colaboradores internacionales, como Michael Deem y John Zhang, nunca han sido sancionados ni reprendidos formalmente por su participación”.

«En muchos sentidos, no se ha hecho justicia», dice Kirksey.

Él, que tiene esposa e hijos, pagó un alto precio. Fue despedido de su trabajo en la universidad y pasó un tiempo en una prisión lejos de su ciudad natal en Shenzhen.

Su castigo parece haber retrasado más experimentos sobre edición de genes para hacer bebés, ciertamente en China. En los EE. UU., el procedimiento está prohibido por una ley que prohíbe que la Administración de Drogas y Alimentos apruebe tal estudio.

También está el tema de la justicia para los tres niños nacidos como resultado del experimento, cuyas identidades no son públicas. Sus padres aceptaron participar en el experimento porque todos los padres de los niños tenían VIH y, de lo contrario, no habrían tenido acceso a la FIV según los estándares chinos.

Según un informe de noticias en Nature, en febrero, dos destacados especialistas en bioética chinos pidieron al gobierno chino que creara un programa de investigación para monitorear la salud de los niños CRISPR. Clasificaron a los niños como un «grupo vulnerable» y pidieron un análisis genético para determinar si sus cuerpos albergaban defectos genéticos que pudieran transmitir a las generaciones futuras.

Kirksey dice que los participantes del estudio no recibieron un trato justo. Les prometieron planes de seguro médico para sus hijos, pero dice que en medio de la controversia «los planes de seguro no se han emitido y las facturas médicas no se han pagado».

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