Los astrónomos capturan imágenes de una reliquia de cuatro mil millones de años que cayó de la teoría de la nube de Oort que rodea nuestro sistema solar.

Los cometas se encuentran entre los objetos más antiguos de nuestro universo. Los cuerpos helados que viajan por el cosmos son guiados por la gravedad de las estrellas y los planetas como un juego de pinball gigante.

Esta semana, los investigadores de UCLA proporcionaron información sobre un cometa gigante de más del doble del tamaño de Rhode Island, de 80 millas de ancho y que se dirige a 22,000 mph hacia el borde del nuestro en dirección al sistema solar). Lo emocionante del cometa, llamado cometa C/2014 UN271, es que tiene un núcleo de hielo y polvo unas 50 veces más grande que otros cometas conocidos, lo que lo convierte en uno de los más grandes jamás observados por los astrónomos.

En un artículo reciente en el Cartas de revistas astrofísicas, David Jewitt, profesor de ciencia planetaria y astronomía en UCLA, y sus colegas determinaron el tamaño utilizando el telescopio espacial Hubble de la NASA. Se estima que tiene una masa en la región de 500 billones de toneladas, que es 100.000 veces mayor que la masa de un cometa típico que se encuentra mucho más cerca de nuestro sol.

«Este cometa es literalmente la punta del iceberg de muchos miles de cometas demasiado débiles para verlos en las partes más distantes del sistema solar», dijo Jewitt en un comunicado. «Siempre sospechamos que este cometa debe ser grande porque es muy brillante a una distancia tan grande. Ahora lo confirmamos”.

El cometa C/2014 UN271 se observó por primera vez en 2010 cuando estaba a 3 mil millones de millas del Sol. Desde entonces, ha sido estudiado por telescopios terrestres y espaciales, y en enero de 2022, cuando el cometa estaba a unas 2 mil millones de millas de distancia, el equipo usó el Hubble para tomar cinco fotos, que combinaron con observaciones de radio para completar su análisis.

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Cómo el núcleo del cometa C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) de la Nube de Oort quedó aislado por una enorme envoltura de polvo y gas que rodeaba el núcleo. Créditos de las fotos NASA, ESA, Man-To Hui (Universidad de Ciencia y Tecnología de Macao), David Jewitt (UCLA). Edición de imagen: Alyssa Pagan (STScI)

El desafío consistía en distinguir el núcleo sólido de su coma bastante grande y polvorienta: la nube de polvo y gas que lo envuelve. Actualmente, el cometa está demasiado lejos para que Hubble pueda resolver visualmente su núcleo. En cambio, los datos que se pudieron recopilar mostraron un pico de luz brillante en la ubicación probable del núcleo.

A continuación, Jewitt y sus colegas crearon un modelo informático del coma circundante y lo ajustaron a las imágenes del Hubble. Luego restaron el brillo de coma, dejando el núcleo, y compararon el brillo con observaciones de radio anteriores del Atacama Large Millimeter/submillimeter Array, o ALMA, en Chile. Las nuevas mediciones del Hubble están cerca de las estimaciones de tamaño anteriores de ALMA, pero sugieren una superficie del núcleo más oscura de lo que se pensaba anteriormente. «Es grande y más negro que el carbón», dijo Jewitt.

La nube de Oort

Se cree que el cometa C/2014 UN271 se originó en la Nube de Oort, una capa esférica teórica de cuerpos de hielo que rodea nuestro sistema solar como una gran burbuja de escombros helados de paredes gruesas. Fue propuesto por primera vez por el astrónomo holandés Jan Oort en la década de 1950, y muchos creen que es la fuente de los cometas.

Según Jewitt, los cometas de la Nube de Oort fueron expulsados ​​del sistema solar hace miles de millones de años por la gravedad de los planetas exteriores. Cuando son perturbados por la gravedad de una estrella que pasa, los cometas caen de la Nube de Oort y migran de regreso hacia el Sol.

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Una ilustración del Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort en relación con nuestro sistema solar. Crédito de la foto: NASA

Los astrónomos creen que el cometa C/2014 UN271 ha estado cayendo hacia el Sol durante más de 1 millón de años. Jewitt cree que la Nube de Oort en el sistema Alpha Centauri se extiende desde unos cientos de veces la distancia entre el Sol y la Tierra hasta al menos una cuarta parte de la distancia a las estrellas más cercanas a nuestro Sol.

Sigue siendo una teoría ya que la nube es demasiado débil y distante para ser observada directamente por los instrumentos actuales, pero quizás los instrumentos futuros proporcionen respuestas. «Esto significa que la estructura más grande del sistema solar es casi invisible», dijo Jewitt.

Referencia: Man-To Hui, et al., Telescopio espacial Hubble Detección del núcleo del cometa C/2014 ONU271 (Bernardinelli–Bernstein), Cartas de revistas astrofísicas (2022). DOI: 10.3847/2041-8213/ac626a

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