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El cohete lunar Artemis 1 de la NASA se encuentra completamente lleno de combustible en la plataforma 39B en el Centro Espacial Kennedy poco después del final de un ensayo general húmedo el lunes por la noche. Crédito de la foto: NASA

La NASA cargó más de tres cuartos de millón de galones de propulsor superfrío en el primer cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial el lunes en Florida, alcanzando hitos clave en una cuenta regresiva de ejercicio, pero no alcanzó todos los objetivos de prueba después de descubrir una nueva fuga de hidrógeno.

El cohete lunar gigante, que ha estado en desarrollo durante más de una década, estaba completamente cargado con más de 2 millones de libras de propulsor, la primera vez que todo el vehículo estaba lleno de combustible y oxidante. Problemas técnicos impidieron que el equipo de lanzamiento completara los procedimientos de propulsor durante una serie de cuentas regresivas de prueba en abril.

Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de Artemis de la NASA, dijo en una entrevista el lunes por la noche en la televisión de la NASA que «definitivamente fue un buen día».

El equipo de lanzamiento de Artemis cargó 755,000 galones de hidrógeno líquido y oxígeno líquido, enfriado a menos 423 grados y menos 297 grados Fahrenheit, en las etapas central y superior del Sistema de Lanzamiento Espacial en el Centro Espacial Kennedy el lunes. Los ingenieros evaluaron varios problemas durante la cuenta regresiva del ejercicio, incluida una fuga de hidrógeno en un acoplamiento de conexión rápida entre la etapa central del SLS y la plataforma de lanzamiento móvil en la Plataforma 39B.

La fuga de hidrógeno tiene una conexión diferente a la que los ingenieros de fugas encontraron en un intento de reabastecimiento de combustible anterior hace dos meses. Aparentemente, este problema se solucionó después de que la NASA sacara el cohete lunar de la plataforma de lanzamiento y lo llevara de regreso al edificio de ensamblaje de vehículos para su reparación.

Blackwell-Thompson dijo que es prematuro decidir los próximos pasos para la campaña de lanzamiento de Artemis 1. Las autoridades dijeron que pasar la cuenta regresiva del ejercicio, o el ensayo general húmedo, es un requisito previo para proceder con los preparativos para el lanzamiento del vuelo de prueba Artemis 1, el primer lanzamiento del cohete lunar SLS de 98 metros de altura, que transporta una cápsula de tripulación Orion alrededor de la Luna. .

El cohete SLS es fundamental para la iniciativa de la misión lunar de la NASA, conocida como el programa Artemis.

La misión Artemis 1 no llevará astronautas, pero la NASA espera que un vuelo de prueba exitoso de una tripulación de cuatro allane el camino para que la misión Artemis 2, el próximo vuelo SLS/Orion, dé la vuelta a la luna no antes de 2024. para volar. Los futuros vuelos de Artemis incluyen alunizajes con astronautas, la primera visita tripulada a la luna desde 1972.

Pero el final de la cuenta regresiva antes de lo planeado, así como la fuga de hidrógeno sin resolver, requieren una revisión y solución de problemas por parte del equipo de Artemis en el Centro Espacial Kennedy.

«Al igual que con cada prueba que realizamos, tomamos los datos, miramos lo que obtuvimos y las pocas cosas que no obtuvimos, y establecimos un plan de cómo vamos a avanzar», dijo Blackwell. Thompson.

Los funcionarios de la NASA agregaron varias horas a la cuenta regresiva el lunes para reparar la fuga de hidrógeno. Un intento de eliminar la fuga calentando el conector y luego enfriándolo nuevamente a temperaturas criogénicas no funcionó.

Los ingenieros diseñaron un plan para continuar en los últimos 10 minutos de la cuenta regresiva enmascarando la fuga de hidrógeno del secuenciador de cuenta regresiva, la computadora que supervisa los eventos de ritmo rápido y verifica que el cohete esté listo para el lanzamiento. Derrol Nail, el comentarista de televisión de la NASA para la prueba del lunes, el equipo de lanzamiento también cerró una válvula de ventilación antes de lo que normalmente se cerraría durante la cuenta regresiva para detener el flujo de hidrógeno a través del puerto con fugas.

El reloj de cuenta regresiva continuó en T-menos 10 minutos, y los ejecutivos de la NASA esperaban continuar en T-menos 9,34 segundos, el punto de corte planificado para la prueba. Después de horas de retrasos, los funcionarios de la NASA se saltearon una segunda ejecución planificada a través de la secuencia de cuenta regresiva terminal y, en cambio, se concentraron en una ejecución.

La computadora del secuenciador de lanzamiento en tierra pasó por varios puntos de control clave en la cuenta regresiva, incluida la presurización de los cuatro tanques de propulsor criogénico del cohete y la transición de la etapa superior construida por United Launch Alliance y la etapa central construida por Boeing a energía de batería interna. La unidad de energía auxiliar de la etapa central también se activó, suministrando presión hidráulica al sistema de dirección del motor principal.

Las cuatro boquillas del motor RS-25, hardware sobrante del programa del transbordador espacial, pasaron por un perfil de control durante los últimos tres minutos de la cuenta regresiva.

El reloj se detuvo a las 19:37 EDT (2337 GMT) en T-menos 29 segundos, solo un segundo después de que el control de la cuenta regresiva cambiara del secuenciador de lanzamiento terrestre al secuenciador de lanzamiento automático controlado por la computadora de vuelo del misil. El apagado de la cuenta regresiva ocurrió unos 20 segundos antes del tiempo de espera programado de T-menos 9 segundos.

Luego, el equipo de lanzamiento aseguró el cohete y despresurizó los tanques, lo que permitió a los ingenieros comenzar a drenar los propulsores criogénicos, que se cargaron en el vehículo de lanzamiento, más temprano ese día.

Algunos de los procedimientos finales de la cuenta regresiva que no se realizaron el lunes incluyeron la activación del sistema hidráulico en cada uno de los propulsores de combustible sólido montados lateralmente en el cohete, que proporcionarán la mayor parte de los 8,8 millones de libras de empuje en el lanzamiento. Eso era de esperar en los últimos 30 segundos de la cuenta regresiva, después del punto de corte en T-menos 29 segundos.

Blackwell-Thompson dijo el lunes que superar los últimos 10 minutos de la cuenta regresiva a pesar de la fuga de hidrógeno fue un «gran hito».

En el ‘recuento de terminales’ hay una serie de funciones que revisamos y probamos como parte de la preparación final para el lanzamiento, y lo hemos hecho muchas veces en una simulación, pero no lo hemos hecho con criogenia en el vehículo, » dijo ella.

«Así que hoy tenemos todos los niveles para llenar», dijo Blackwell-Thompson. “Ese fue un gran hito para nosotros para reabastecer tanto el nivel central como el nivel superior y nuestro equipo realmente quería entrar en el conteo de terminales y trabajar en esos hitos y ver cómo nos gusta el equipo y cómo funciona el hardware y ambos. lo hizo muy bien.”

Los funcionarios de la NASA planean realizar una conferencia telefónica con los medios de comunicación el martes para discutir más detalles sobre la cuenta regresiva del ejercicio y las opciones de vista previa para los próximos días y semanas. No quedó claro de inmediato si la NASA decidirá ensamblar un quinto WDR, o si los gerentes podrían estar satisfechos con los resultados del lunes y devolver el cohete lunar SLS al edificio de ensamblaje para reparar la fuga de hidrógeno y la preparación final antes del lanzamiento.

En cualquier caso, los equipos de tierra en Kennedy deben llevar el lanzador de vuelta al hangar para instalar y equipar el sistema de destrucción seguro del misil antes de proceder con una verdadera cuenta regresiva y lanzamiento.

Otros problemas que surgieron durante la demostración de la cuenta regresiva del lunes incluyeron un control de válvula redundante defectuoso en un sistema de purga de nitrógeno gaseoso en Kennedy, que se usa para purgar el cohete de gases combustibles durante la cuenta regresiva. Los técnicos reemplazaron el conjunto de válvulas, ubicado aproximadamente a una milla de la plataforma de lanzamiento, lo que permitió que continuara la cuenta regresiva.

También hubo un pequeño incendio de hierba en la plataforma 39B cerca de la pila de bengalas que se usa para quemar hidrógeno. Pero los funcionarios de la NASA decidieron dejar que el fuego se extinguiera por sí solo y, según Nail, el comentarista de televisión de la NASA, eso no fue gran cosa.

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Se puede ver una bengala de hidrógeno en el Pad 39B poco después del final del ensayo general húmedo de Artemis 1 el 20 de junio. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

Antes del lanzamiento de Artemis 1, los equipos de la NASA en Kennedy apilaron el cohete lunar SLS y llevaron el vehículo de lanzamiento al Pad 39B por primera vez el 18 de marzo antes del primer intento de WDR.

Pero una serie de problemas técnicos impidieron que el equipo de lanzamiento de la NASA completara el ensayo de la cuenta regresiva en abril.

Un problema con el equipo de tierra en la plataforma de lanzamiento retrasó la prueba un día a partir del 3 de abril, luego el equipo de lanzamiento encontró problemas con el suministro de gas nitrógeno a la plataforma de lanzamiento.

Un intento de reabastecimiento de combustible el 4 de abril se vio interrumpido por preocupaciones sobre la temperatura del oxígeno líquido que fluía hacia la etapa central del cohete, luego los ingenieros descubrieron un problema con una válvula de helio en la etapa superior del SLS.

El problema con la válvula de helio impidió que el equipo de lanzamiento bombeara combustible a la etapa superior en el siguiente intento de reabastecimiento. Pero la NASA intentó cargar propulsores criogénicos en la etapa central nuevamente el 14 de abril y encontró más problemas con el suministro de nitrógeno. Después de superar temporalmente el problema del nitrógeno, el equipo de lanzamiento descubrió evidencia de una fuga de hidrógeno cerca de una conexión umbilical en la parte inferior de la etapa central.

Luego, los funcionarios de la NASA decidieron devolver el cohete al VAB para que lo repararan a fines de abril. Los trabajadores dentro del VAB reemplazaron la válvula de helio en la etapa superior y ajustaron los accesorios para reparar la fuga, luego transfirieron el cohete de regreso a la plataforma 39B en junio para la cuenta regresiva de la práctica del lunes.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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