El cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA llega a la plataforma de lanzamiento 39B el miércoles. Crédito: NASA/Joel Kowsky

El enorme cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de 98 metros de altura y la nave espacial Orion de la NASA llegaron a su complejo de lanzamiento frente al mar el miércoles temprano después de un lanzamiento nocturno desde un edificio de ensamblaje en el Centro Espacial Kennedy, un paso más cerca del lanzamiento que el 29 de marzo. Vuelo de prueba no tripulado alrededor de la Luna.

Después de cuatro ensayos de cuenta regresiva a principios de este año, los funcionarios de la NASA decidieron seguir adelante con los preparativos para el lanzamiento inaugural del cohete lunar SLS. Las pruebas de cuenta regresiva revelaron fugas de hidrógeno y problemas con el equipo de apoyo en tierra en el centro espacial, pero los ejecutivos de la NASA dicen que esos problemas se han resuelto, lo que permite que continúe la campaña de lanzamiento.

Después de más de una década de desarrollo, el Sistema de Lanzamiento Espacial es el cohete más poderoso, medido por empuje total, jamás construido por la NASA. Los 8,8 millones de libras de empuje producidos por los cuatro motores centrales Aerojet Rocketdyne RS-25 de combustible líquido del cohete y los dos propulsores de cohetes sólidos construidos por Northrop Grumman suman casi un 15 % más de potencia que el cohete lunar Saturno 5 de la NASA del programa Apolo.

El cohete es fundamental para el programa Artemis de la NASA, que tiene como objetivo llevar a los astronautas a la superficie lunar dentro de esta década. Si el vuelo de prueba de Artemis-1 sale bien en las próximas semanas, la NASA planea equipar el segundo cohete lunar SLS y una nave espacial Orion tripulada para la misión Artemis-2 en 2024, llevando a cuatro astronautas en un viaje alrededor de la luna para enviar.

Los futuros vuelos de Artemis incluirán módulos de aterrizaje lunares comerciales y una mini estación espacial que se construirá en órbita alrededor de la luna.

Después de que se completaron las pruebas y las reparaciones en el edificio de ensamblaje de vehículos, la NASA a principios de esta semana movió uno de sus transportadores de orugas con motor diesel debajo del lanzador móvil del cohete lunar SLS. La salida del rastreador del VAB se retrasó aproximadamente una hora el martes por la noche para esperar a que una célula de tormenta eléctrica se alejara del centro espacial.

La NASA registró el primer movimiento del rastreador a las 21:55 EDT (01:55 GMT). Después de salir de las altas puertas verticales de la sala VAB, el rastreador se detuvo para permitir que las tripulaciones de tierra giraran el brazo de acceso de la tripulación de la torre de lanzamiento móvil lejos de la nave espacial Orion. Con el brazo asegurado para viajar, el rastreador reanudó el movimiento y alcanzó una velocidad máxima de poco menos de 1 mph.

El cohete lunar, la plataforma de lanzamiento móvil y la oruga pesaron alrededor de 21,4 millones de libras durante el viaje de 6,8 kilómetros hasta el Complejo de Lanzamiento 39B, siguiendo el camino de oruga cubierto de rocas a lo largo de la ruta hacia la plataforma.

El rastreador superó la pendiente que conduce a la plataforma 39B al amanecer del miércoles, utilizando su sistema de nivelación y elevación hidráulica para mantener el cohete lunar SLS perfectamente vertical.

Una vez en posición sobre la zanja de llamas de la plataforma, el rastreador bajó la plataforma de lanzamiento móvil sobre pedestales de soporte. El cohete fue declarado «bajado con fuerza» a las 8:03 a. m. EDT (12:03 GMT) en la plataforma de lanzamiento, dijo un portavoz de la NASA. El despliegue tomó 10 horas y 8 minutos.

El lanzamiento nocturno del miércoles marcó la tercera vez que la NASA lleva el cohete gigante a la plataforma de lanzamiento, luego de los lanzamientos en marzo y junio para las pruebas de demostración de cuenta regresiva. La NASA logró cargar completamente el cohete con más de 750.000 galones de hidrógeno líquido criogénico y oxígeno líquido por primera vez el 20 de junio.

Los cierres finales, las inspecciones y las pruebas están previstas para las próximas semanas. Los equipos de tierra cargan combustible de hidracina en los paquetes de energía hidráulica del propulsor de cohetes sólidos, que alimentan el sistema de control de vectorización de empuje en cada propulsor. El sistema de vectores es responsable de la mayor parte de la autoridad de guía del misil durante los primeros dos minutos de vuelo.

La cuenta regresiva de dos días comienza el 27 de agosto y la ventana de lanzamiento de dos horas se abre el 29 de agosto a las 8:33 a. m. EDT (1233 GMT).

La etapa central construida por Boeing del cohete lunar SLS encenderá sus motores durante unos ocho minutos, luego una etapa superior fabricada por United Launch Alliance disparará dos veces para enviar la nave espacial Orion a la luna. La cápsula Orion, fabricada por Lockheed Martin, maniobrará en una órbita retrógrada distante alrededor de la luna para realizar controles antes de futuras misiones tripuladas.

Suponiendo que se lance el 29 de agosto, la nave espacial Orion regresaría a la Tierra el 10 de octubre para amerizar en el Océano Pacífico frente a la costa de California.

La NASA tiene oportunidades de lanzamiento de respaldo el 2 y 5 de septiembre. Si el lanzamiento no ocurre antes de la primera semana de septiembre, la NASA tendrá que devolver el cohete lunar SLS al edificio de ensamblaje de vehículos para volver a probar su sistema de terminación de vuelo, un mecanismo de seguridad de alcance que destruiría el vehículo de lanzamiento si se desviara de su rumbo y zonas pobladas amenazadas.

Es probable que esto retrase el lanzamiento de Artemis 1 hasta fines de septiembre o principios de octubre, hasta bien entrado el próximo período de lanzamiento de dos semanas de la misión, o quizás incluso hasta el siguiente conjunto de oportunidades de lanzamiento a mediados de octubre.

Los períodos de lanzamiento de Artemis 1 están determinados por los requisitos de la misión, como: B. la posición de la luna en su órbita de 28 días alrededor de la tierra. Los administradores de la misión también deben exigir que la trayectoria empequeñezca a la nave espacial Orion durante no más de 90 minutos para garantizar que los paneles solares de la nave puedan generar suficiente energía durante todo el vuelo. Los funcionarios también quieren que la cápsula Orion aterrice en el Océano Pacífico durante el día al final de la misión.17

Estos requisitos dan como resultado que los períodos de lanzamiento de Artemis 1 tengan un ciclo de aproximadamente dos semanas y dos semanas de descanso.

El vuelo de prueba del SLS es un hito en un desarrollo de una década que comenzó en 2011, cuando el Congreso le encargó a la NASA que diseñara y construyera un cohete gigantesco utilizando tecnología sobrante de la flota de transbordadores espaciales retirados de la agencia. En ese momento, los funcionarios de la NASA esperaban lanzar el primer vuelo de prueba SLS en 2017, pero la misión ahora tiene casi cinco años de retraso.

La NASA otorgó a Lockheed Martin el contrato para desarrollar la nave espacial Orion en 2006 como parte del programa lunar Constellation de la agencia, que se suspendió en 2010.

La NASA mantuvo vivo el programa Orion a través de dos importantes reestructuraciones de los esfuerzos de exploración espacial de la agencia, primero durante la administración de Obama cuando el Congreso y la Casa Blanca acordaron cambiar el enfoque de la NASA a una misión humana a Marte, con una expedición tripulada provisional a un asteroide.

La administración Trump trasladó el programa de exploración de la NASA de regreso a la luna. La NASA apodó el programa lunar Artemisa, nombrándolo en honor a la hermana gemela de Apolo en la mitología griega.

A través de todo esto, el programa Orion sobrevivió. La NASA ha comprometido $ 14,2 mil millones para desarrollar la nave espacial Orion desde 2012 hasta el final de este año fiscal el 30 de septiembre, más $ 6,3 mil millones adicionales gastados durante la década anterior bajo el programa Constellation se han gastado en el programa.

La NASA ha presupuestado $22.4 mil millones para el programa SLS 2012 hasta el final de este año fiscal. Otros $5.400 millones durante el mismo período se destinaron a preparar la infraestructura terrestre del Centro Espacial Kennedy para las misiones SLS y Orion.

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