Esta foto de larga exposición muestra el cohete Falcon 9 de SpaceX volando hacia el cielo sobre el Centro Espacial Kennedy el martes por la noche. Crédito de la foto: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

Cincuenta y dos satélites están en camino de unirse a la red de Internet Starlink de SpaceX después de que se desató una explosión en el cielo desde el Centro Espacial Kennedy el martes por la noche, una misión que también incluyó la misión número 3.000 nave espacial lanzada para la constelación Starlink.

El cohete Falcon 9 de 70 metros de altura despegó del Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy a las 22:14:40 EDT (02:14:40 GMT del miércoles) el martes. Los nueve motores principales Merlin 1D del cohete cobraron vida, y el Halcón se estrelló contra un cielo iluminado por la luna sobre la costa espacial de Florida, en dirección noreste para alinearse con un avión orbital en la red Starlink de SpaceX.

El cohete aceleró a la velocidad del sonido alrededor de un minuto de vuelo, luego continuó su alcance hasta que la primera etapa del Falcon 9 apagó sus nueve motores Merlin justo antes del punto de dos minutos y medio de la misión. La primera etapa de 15 pisos se separó de la etapa superior del Falcon 9, luego pulsó motores de gas frío y aletas de rejilla hipersónicas de titanio alargadas en preparación para la zambullida abrasadora de regreso a la atmósfera.

Un reinicio de tres de los motores principales de Merlin redujo la velocidad del cohete a medida que descendía en un aire más denso, luego un encendido de aterrizaje final con el motor central permitió que el propulsor frenara para aterrizar en un barco no tripulado estacionado a unos cientos de millas al este de Charleston en el Atlántico. , Carolina del Sur.

El aterrizaje de la primera etapa en la nave no tripulada «A Shortfall of Gravitas» completó el tercer vuelo del vehículo de lanzamiento al espacio. La primera etapa del Falcon 9, designada B1073 en el inventario de SpaceX, hizo su debut en mayo y realizó un segundo vuelo en junio.

La etapa superior desechable del Falcon 9 continuó su viaje a la órbita con un encendido de seis minutos de su único motor Merlin, que se apagó casi al mismo tiempo que el propulsor de la primera etapa aterrizó en la nave no tripulada de SpaceX. El carenado de carga útil reutilizable del Falcon 9 fue expulsado durante la quema de la segunda etapa. También se estacionó un barco de recuperación en el Atlántico para recuperar las dos mitades del cono de la nariz después de haber sido lanzadas en paracaídas.

La etapa superior estaba programada para desplegar los 52 satélites Starlink en T+plus 15 minutos y 24 segundos. El cohete apuntó a una altitud orbital entre 144 millas y 208 millas (232 por 335 kilómetros).

Los satélites Starlink se separaron de la etapa superior del Falcon 9 después de que esta soltara cuatro ataduras que sujetaban la nave espacial al cohete durante el lanzamiento. El equipo de lanzamiento de SpaceX confirmó que los satélites estaban en órbita objetivo.

Los satélites desplegarán sus paneles solares generadores de energía y utilizarán motores de iones para ascender a una altitud de 335 millas (540 kilómetros). Las maniobras de elevación de la órbita suelen durar de unas pocas semanas a unos pocos meses, según el plano orbital objetivo de cada nave espacial.

Con el lanzamiento de los nuevos satélites el martes por la noche, SpaceX ha puesto en órbita 3.009 satélites Starlink en cohetes Falcon 9, incluidos prototipos y diseños de naves espaciales anteriores que ya no están en servicio. El lanzamiento del martes marcó el vuelo número 54 del Falcon 9, dedicado principalmente a poner en órbita los satélites Starlink.

Un desglose de Jonathan McDowell, astrofísico y experto en actividades espaciales, muestra que 2662 satélites Starlink están en órbita hasta el martes. La red tiene 2.268 satélites que brindan servicios de banda ancha a los consumidores y el resto está maniobrando hacia posiciones orbitales finales, según McDowell.

SpaceX está a más de la mitad de la construcción de su red Starlink de primera generación, que incluirá unos 4.400 satélites activos repartidos en cinco «sobres» orbitales, según los documentos de la compañía ante la Comisión Federal de Comunicaciones.

Crédito de la foto: Vuelo espacial ahora

Los satélites Starlink utilizan enlaces láser entre satélites para facilitar las transmisiones de datos en órbita sin necesidad de transmitir señales a través de estaciones terrestres, que tienen restricciones geográficas y, a veces, políticas. Los enlaces cruzados láser también pueden reducir la latencia en la red Starlink porque las señales tienen que viajar una distancia más corta.

SpaceX recibió la aprobación de la Comisión Federal de Comunicaciones en junio para ofrecer conectividad Starlink a clientes de telefonía celular. Hasta la fecha, los servicios de Starlink se han enfocado en clientes fijos como hogares, empresas y escuelas.

La compañía anunció el mes pasado que ofrecerá Internet Starlink a clientes en barcos, yates, plataformas en alta mar y otros usuarios en el mercado marino. Varias aerolíneas han probado o han aceptado usar la conectividad Starlink en los aviones para brindar a los pasajeros Wi-Fi durante el vuelo.

El lanzamiento del martes por la noche, designado como Starlink 4-26, fue la 35.ª misión Falcon 9 del año de SpaceX y el 169.º lanzamiento del cohete Falcon 9 en general.

El próximo lanzamiento de Falcon 9 está programado para el viernes desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California, con otro grupo de satélites de Internet Starlink dirigiéndose a una de las capas de órbita polar de la red. A esto le seguirá otro lanzamiento de Falcon 9 para la red Starlink programado para el 16 de agosto desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral.

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