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La NASA lanzó el Sistema de Lanzamiento Espacial, un cohete de alta potencia diseñado para enviar astronautas a la luna, desde el icónico Edificio de Ensamblaje de Vehículos del Centro Espacial Kennedy el jueves por la noche. Un transportador oruga, construido originalmente para el programa Apolo hace más de 50 años, transportará el imponente cohete a su plataforma de lanzamiento para un ensayo de cuenta regresiva.

El lanzamiento de High Bay 3 en el edificio de ensamblaje de vehículos comenzó el jueves aproximadamente a las 5:47 p. m. EDT (21:57 GMT). El Sistema de Lanzamiento Espacial, coronado por la cápsula de la tripulación Orion de la NASA y el motor de demolición en forma de punta de la nave, se monta en su plataforma de lanzamiento especialmente diseñada llamada Mobile Launcher.

Los equipos de tierra movieron el Crawler-Transporter 2, o CT-2, debajo del lanzador móvil a principios de esta semana en preparación para el lanzamiento a la plataforma de lanzamiento 39B, una de las dos plataformas de lanzamiento oceánicas propiedad de la NASA construidas en la década de 1960.

Las naves espaciales SLS y Orion se dirigen al Pad 39B para un ensayo de cuenta regresiva a principios de abril, cuando el equipo de lanzamiento cargará hidrógeno líquido súper frío y oxígeno líquido en el núcleo y las etapas superiores del cohete, construido por United Launch Alliance.

Si la prueba va bien, la NASA devolverá el cohete a VAB a fines del próximo mes para más preparativos de lanzamiento, y luego el SLS para el lanzamiento de la misión Artemis 1, el primer vuelo de prueba del Programa de Retorno de Astronautas de la NASA, en la plataforma 39B. primera vez desde 1972.

Artemis 1 no llevará astronautas, pero la misión verificará que el cohete y la nave espacial Orion estén listos para transportar un equipo de cuatro personas en una órbita circular alrededor de la luna en la misión Artemis 2, cuyo lanzamiento está programado para 2024.

La misión Artemis 3 de la NASA, programada para no antes de 2025, intentará el primer aterrizaje en la superficie lunar. La NASA tiene un contrato con SpaceX para construir un módulo de aterrizaje lunar de grado humano basado en el cohete Starship desarrollado de forma privada por la compañía, y la cápsula Orion se acoplará con el módulo de aterrizaje Starship cerca de la luna, lo que permitirá a los astronautas viajar en el cohete SpaceX. superficie.

La nave espacial traerá a la tripulación de regreso desde la luna para conectarse con la nave espacial Orion, que llevará a los astronautas de regreso a la Tierra. Las primeras misiones de Artemisa sentarán las bases para la construcción de una miniestación espacial llamada Gateway en órbita alrededor de la luna, y para expediciones más ambiciosas que utilicen rovers lunares y viviendas a largo plazo.

«Estamos en muy buena forma y listos para continuar con este papel el jueves por la noche», dijo Charlie Blackwell-Thompson, director de lanzamiento de la NASA para la misión Artemis-1. «Va a ser una vista maravillosa, maravillosa, cuando veamos este increíble vehículo Artemis cruzar el umbral del VAB y lo veamos fuera de este edificio por primera vez.

«Creo que va a ser realmente impresionante y muy especial para mí y para todos los que trabajaron en él y tendrán la oportunidad de verlo».

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El Crawler-Transporter 2 o CT-2 de la NASA se traslada al edificio de ensamblaje de vehículos para recoger el sistema de lanzamiento espacial y su lanzador móvil. Crédito: NASA/Kim Shiflett

El Sistema de Lanzamiento Espacial será el primer cohete en salir del VAB desde la misión del Transbordador Espacial en 2011. Con un empuje total de 8,8 millones de libras de fuerza en el lanzamiento, es el vehículo de lanzamiento más poderoso que emerge del gigantesco edificio de ensamblaje desde que el último cohete Saturno 5 estuvo listo para su lanzamiento con la estación espacial Skylab de la NASA en 1973.

«Salir del VAB es realmente un momento icónico para este vehículo», dijo Tom Whitmeyer, administrador adjunto de desarrollo de sistemas de exploración de la NASA. «Y estar aquí para una nueva generación de vehículos de carga súper pesada de clase Exploración será un día para recordar».

El transportador de oruga que transportará el misil al Pad 39B se actualizó para manejar el peso del SLS con su plataforma de lanzamiento móvil. Toda la pila, incluido el rastreador, la plataforma de lanzamiento móvil y el sistema de lanzamiento espacial, pesará alrededor de 21,4 millones de libras durante el viaje de 6,8 kilómetros.

El cohete viajará por el camino de orugas cubierto de rocas, el mismo camino que toman los cohetes lunares Saturno 5 y los transbordadores espaciales.

Una vez fuera del VAB, el rastreador se detendrá para permitir que el brazo de acceso de la tripulación en la torre de lanzamiento móvil se aleje de la nave espacial Orion. Luego, el lanzamiento continúa alejándose del VAB antes de otra parada programada para recopilar datos sobre la respuesta de toda la pila al retraso. Los datos ayudarán a informar a los modelos de la rigidez estructural de la pila.

Luego, el rastreador comienza a moverse nuevamente y alcanza una velocidad máxima de 0.8 mph durante el resto del viaje a Pad 39B.

Los dos rastreadores de la NASA fueron construidos en la década de 1960 por Marion Power Shovel Company de Ohio. Durante la última década, el Crawler-Transporter 2, que ha recorrido 2335 millas (3758 kilómetros) durante su vida útil, ha sido equipado con nuevos motores diésel y alternadores Cummins y modificado para soportar la carga más pesada del SLS.

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El Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA, con su etapa central naranja y dos propulsores de cohetes sólidos montados lateralmente, se encuentra sobre su Lanzador Móvil y Crawler-Transporter 2 el miércoles. Crédito: NASA/Glenn Benson

Los ingenieros también reemplazaron los conjuntos de rodillos y cojinetes con herrajes diseñados para una mayor capacidad de carga. Otras actualizaciones incluyeron un nuevo sistema de lubricación, nuevos cilindros de elevación y nivelación, un nuevo sistema de monitoreo y control del operador, nuevos frenos y la revisión de las cajas y engranajes de transmisión de la oruga, según la NASA.

Las modificaciones deberían extender la vida útil del rastreador en 20 años.

«Si bien el Crawler original tenía más de 50 años, realizamos mejoras significativas para trasladar este vehículo a la plataforma y para las operaciones de Artemis», dijo Blackwell-Thompson.

Una vez que el misil esté en la plataforma 39B, los equipos de tierra en Kennedy pasarán unas dos semanas preparándose para el ensayo general de la cuenta regresiva del SLS. La cuenta regresiva simulada de dos días está programada para comenzar el 1 de abril y culminar con la carga de hidrógeno líquido y oxígeno líquido el domingo 3 de abril.

«Solo tenemos unas cinco o seis cosas que hacer, pero obviamente esas cinco o seis cosas son bastante complicadas», dijo Blackwell-Thompson.

Los técnicos conectan la plataforma de lanzamiento móvil a las líneas de datos, energía, purga y propulsor de la plataforma de lanzamiento, luego comienzan las pruebas de validación para garantizar que las conexiones sean buenas. A esto le siguen pruebas de comunicaciones en la plataforma de lanzamiento y pruebas para caracterizar el entorno electromagnético con el misil en la plataforma de lanzamiento.

Las cuadrillas cargarán hidracina en los paquetes de energía hidráulica en cada uno de los dos propulsores de cohetes de combustible sólido montados lateralmente. Los propulsores construidos por Northrop Grumman son versiones extendidas de los propulsores que volaron en el transbordador espacial y usan carcasas de motores de cohetes que quedaron después de que el transbordador se retirara.

El sistema hidráulico del impulsor acciona el sistema de dirección de vectorización de empuje en la base de cada impulsor.

Durante el ensayo de cuenta regresiva, actualmente programado para el 3 de abril, el reloj de cuenta regresiva se detendrá en aproximadamente T-menos 10 segundos justo antes de que los cuatro motores RS-25 principales se enciendan en el escenario de la tripulación.

Luego, el equipo de lanzamiento drenará los propulsores líquidos del cohete y preparará el cohete para regresar al VAB alrededor del 11 de abril, suponiendo que el ensayo general transcurra sin problemas.

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El 9 de noviembre de 1970, la nave espacial Apolo 14 sale del edificio de ensamblaje de vehículos en el Centro Espacial Kennedy de la NASA. La pila de Saturno 5 y su torre de lanzamiento móvil en un transportador de oruga gigante se desplegaron para lanzar la plataforma 39A. Crédito de la foto: NASA

El regreso del misil al VAB sentará las bases para el trabajo final en el sistema de destrucción de seguridad del alcance del vehículo, que se usaría para destruir el misil si se desviara de su curso después del lanzamiento. Después de más cierres y pruebas, el cohete regresará al Pad 39B para la cuenta regresiva del lanzamiento de Artemis 1.

Actualmente, el lanzamiento está planificado para mayo como muy pronto, pero podría posponerse a ventanas de lanzamiento posteriores en junio o julio. La misión tiene un período de lanzamiento de dos semanas del 7 al 21 de mayo, luego otro período de lanzamiento comienza el 6 de junio y se extiende hasta el 16 de junio.

El vuelo de prueba del SLS es un hito en un desarrollo de 10 años que comenzó en 2011 cuando el Congreso otorgó a la NASA un contrato para diseñar y construir un cohete gigante utilizando tecnología prestada de la flota de transbordadores espaciales fuera de servicio de la agencia. La NASA otorgó a Lockheed Martin el contrato para desarrollar la nave espacial Orion en 2006 como parte del programa lunar Constellation de la agencia, que se suspendió en 2010.

El cohete lanzará la nave espacial Orion en una misión de demostración de varias semanas. La cápsula entrará en una órbita retrógrada distante moviéndose en la dirección opuesta a la rotación de la luna, lo que permitirá a los controladores de la misión de la NASA en el Centro Espacial Johnson de Houston verificar el rendimiento del vehículo antes de que la agencia comprometa a los astronautas a volar en la misión Artemis 2.

La duración exacta de la misión Artemis-1 depende de cuándo se produce el lanzamiento en el ciclo lunar de un mes. La cápsula Orion regresará para un aterrizaje asistido por paracaídas en el Océano Pacífico frente a la costa de California.

La NASA mantuvo vivo el programa Orion a través de dos importantes reestructuraciones de los esfuerzos de exploración espacial de la agencia, primero durante la administración de Obama cuando el Congreso y la Casa Blanca acordaron cambiar el enfoque de la NASA a una misión humana a Marte, con una expedición tripulada provisional a un asteroide.

La administración Trump trasladó el programa de exploración de la NASA de regreso a la luna. La NASA apodó el programa lunar Artemisa, nombrándolo en honor a la hermana gemela de Apolo en la mitología griega.

A través de todo esto, el programa Orion sobrevivió. El inspector general de la NASA informó el año pasado que la agencia ha gastado $ 12,8 mil millones en el desarrollo de la nave espacial Orion desde 2012, además de otros $ 6,3 mil millones gastados en el programa Constellation durante la década anterior que se han proporcionado para el programa.

La misión Artemis 1 será el segundo vuelo espacial de una cápsula Orion y la primera misión para llevar una nave espacial Orion a la luna. Es el primer vuelo del módulo de servicio construido en Europa de la nave espacial Orion, que proporciona potencia y propulsión a la cápsula en el espacio.

El inspector general de la NASA dijo el año pasado que la agencia ha presupuestado 18.800 millones de dólares para el programa SLS desde 2012. Otros $ 4.8 mil millones durante el mismo período se destinaron a preparar la infraestructura terrestre del Centro Espacial Kennedy para las misiones SLS y Orion.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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