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Un cohete europeo Ariane 5 despega del Centro Espacial de Guayana con los satélites MEASAT 3d y GSAT 24. Crédito: ESA/CNES/Arianespace/JM Guillon

Dos satélites de comunicaciones geoestacionarios de varias toneladas para operadores de Malasia e India fueron lanzados desde la Guayana Francesa en un cohete europeo Ariane 5 de carga pesada el miércoles, dejando cuatro aviones Ariane 5 para volar antes de retirarse.

Con el rugido de su motor principal impulsado por hidrógeno y dos propulsores de cohetes sólidos, el cohete de carga pesada despegó a las 5:50 p. m. EDT (21:50 GMT) del miércoles desde el Centro Espacial de Guayana, un puerto espacial operado por Europa en la costa noreste de América del Sur. .

El satélite de Malasia MEASAT 3d y la nave espacial india GSAT 24 estaban a bordo de la misión, dirigiéndose a posiciones de gran altitud para transmitir programas de televisión y señales de banda ancha en toda Asia.

El lanzamiento tuvo lugar a las 18:50 hora local en la Guayana Francesa, donde Ariane 5 despegó justo después de la puesta del sol. El lanzamiento se retrasó 47 minutos para que los ingenieros tuvieran tiempo de evaluar un problema técnico descubierto en las etapas finales de la carga del propulsor en la cuenta regresiva.

Este problema se resolvió y la cuenta regresiva se reanudó en la marca de los siete minutos, culminando con el encendido del motor principal Vulcain 2 del cohete Ariane 5. Siete segundos después, dos potentes propulsores de cohetes de combustible sólido cobraron vida con un brillo naranja, enviando el cohete de 55 metros de altura a un cielo brumoso.

En ruta hacia el este desde la Guayana Francesa, Ariane 5 superó la velocidad del sonido en menos de un minuto. El motor principal y los propulsores producían 2,9 millones de libras de empuje a plena potencia hasta que los motores sólidos se desecharon más de dos minutos después del vuelo.

Luego, Ariane 5 expulsa su carenado de carga útil de fabricación suiza, o cono de morro, después de elevarse al espacio. La etapa central aceleró el cohete hasta casi nueve minutos después del lanzamiento, luego se separó y se estrelló contra el Atlántico frente a la costa oeste de África.

Un motor de etapa superior HM7B, alimentado por hidrógeno líquido criogénico y oxígeno líquido como la etapa central, se encendió durante 16 minutos para impulsar los satélites MEASAT 3d y GSAT 24 a una velocidad de 20 800 mph, o 9,3 kilómetros por segundo. A esta velocidad, el vehículo de lanzamiento Ariane 5 tenía como objetivo inyectar las cargas útiles en una órbita de transferencia geoestacionaria elíptica u ovalada a una altitud entre 155 millas (250 kilómetros) y 22 236 millas (35 786 kilómetros) y en un ángulo de inclinación de 6 grados con respecto al ecuador. .

Arianespace, el operador de lanzamiento de Ariane 5, dijo que el cohete alcanzó la órbita esperada. Unos minutos más tarde, los equipos de tierra confirmaron el despliegue de los satélites MEASAT 3d y GSAT 24.

MEASAT 3d, con un peso de 12.451 libras (5.648 kilogramos), ocupaba la primera posición en la pila de carga útil doble del cohete Ariane 5 el miércoles. Luego de la separación de MEASAT 3d, el cohete se deshizo de una estructura de adaptador de carga útil Sylda para exponer el satélite de comunicaciones GSAT 24 de 9,217 libras (4,181 kilogramos) para su separación aproximadamente 40 minutos después del lanzamiento.

Los equipos de control de Francia e India se pusieron en contacto con MEASAT 3d y GSAT 24 poco después de la separación del lanzador, y Arianespace declaró el éxito del vuelo 113 de un cohete Ariane 5. Fue el primer vuelo del Ariane 5 del año y el primero desde el histórico lanzamiento del telescopio espacial James Webb el día de Navidad del año pasado.

«Tras el lanzamiento exitoso del telescopio espacial James Webb, este nuevo logro ayuda a Ariane 5 a escribir un nuevo capítulo en la historia espacial», dijo André-Hubert Roussel, director ejecutivo de ArianeGroup, el consorcio industrial que desarrolla y fabrica la familia de cohetes Ariane. “Ariane 5 demuestra una vez más su fiabilidad y justifica la confianza de los clientes de Arianespace en todo el mundo. Sus logros están vinculados a Ariane 6, que se beneficia de la misma fiabilidad con mayor competitividad y versatilidad”.

Después del lanzamiento del miércoles, aún quedan cuatro cohetes Ariane 5 por volar antes de ser retirados. El cohete Ariane 6 de próxima generación, diseñado para reducir los costes operativos y de construcción, sustituirá al cohete Ariane 5.

La Agencia Espacial Europea anunció a principios de este mes que el primer vuelo de Ariane 6 se retrasó hasta algún momento en 2023. El lanzamiento final de Ariane 5 está programado actualmente para el segundo trimestre de 2023, dijeron las autoridades.

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Dos lanzacohetes de combustible sólido salen disparados del vehículo de lanzamiento Ariane 5 unos dos minutos después del despegue el miércoles. Crédito de la foto: ESA/CNES/Arianespace/P. Baudón

Los satélites MEASAT 3d y GSAT 24 utilizarán propulsores a bordo para hacer circular sus órbitas a una altitud geoestacionaria de más de 22 000 millas sobre el ecuador, donde sus velocidades coinciden con la tasa de rotación de la Tierra.

MEASAT 3d y GSAT 24 llegaron al Centro Espacial de Guayana en mayo desde sus fábricas en Francia e India. Los equipos reabastecieron los satélites con propulsores de maniobra antes de colocarlos en el vehículo de lanzamiento Ariane 5.

MEASAT 3d, construido por Airbus en Europa, comienza una misión para la empresa de telecomunicaciones de Malasia MEASAT que durará al menos 18 años. La nueva nave espacial se posicionará en la longitud 91,5 grados Este junto con otros dos satélites MEASAT.

Según MEASAT, el nuevo satélite proporcionará Internet de banda ancha y servicios de transmisión de televisión directos al hogar en Malasia y la región más amplia de Asia y el Pacífico. MEASAT 3d transporta cargas útiles de comunicaciones en banda C, banda Ku y banda Ka.

El satélite de $ 272 millones (1.200 millones de ringgit de Malasia) se basa en el autobús de la nave espacial Eurostar 3000 de Airbus.

«La adición de este satélite permitirá a los malasios disfrutar de una mejor conectividad, especialmente en áreas remotas», dijo Dato’ Sri Haji Mohammad bin Mentek, secretario general del Ministerio de Comunicaciones y Multimedia de Malasia.

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Concepto artístico del satélite MEASAT 3d en el espacio. Crédito de la foto: Airbus

«Estamos comprometidos con el avance de la visión de las comunicaciones nacionales de Malasia», dijo Yau Chyong Lim, director de operaciones de MEASAT. «Con MEASAT 3d, estamos mejor posicionados para respaldar el objetivo del gobierno de lograr el 100 % de acceso a Internet para 2025 al cerrar la brecha de banda ancha en lugares sin cobertura de 4G, 5G o fibra».

MEASAT 3d también alberga una carga útil de extensión de navegación de banda L para Corea del Sur para reducir los errores en los datos de navegación GPS y mejorar el control del tráfico aéreo. La carga útil de la banda AQ/V en el satélite permitirá a MEASAT estudiar los efectos de propagación de la señal en regiones con mucha precipitación como Malasia, lo que, según Airbus, permitirá el desarrollo de satélites de próxima generación.

El satélite GSAT 24 se lanzó el miércoles en una misión de 15 años para llevar la programación de televisión directamente a los hogares de los consumidores indios.

La nave espacial volaba en la posición baja en la pila de carga útil dual Ariane 5 y se dirige a una posición operativa en órbita geoestacionaria a 83 grados de longitud. GSAT 24 fue construido por la Organización de Investigación Espacial India. El satélite es propiedad y está operado por NewSpace India Limited o NSIL, el brazo comercial de ISRO.

NSIL ha arrendado capacidad de transmisión de TV en GSAT 24 a M/s Tata Play, un proveedor de televisión directo al consumidor que afirma ofrecer más de 600 canales a más de 23 millones de usuarios en toda la India.

La carga útil de comunicaciones GSAT 24 consta de 24 transpondedores de banda Ku. ISRO dijo que el satélite GSAT 24 fue la primera misión «impulsada por la demanda» de India luego de las recientes reformas gubernamentales que cambiaron el programa espacial del país a una orientación más basada en el mercado en lugar de un paradigma impulsado por el gobierno.

«NewSpace India Limited está muy complacido de ver nuestro primer satélite de comunicaciones impulsado por la demanda construido por la Organización de Investigación Espacial de la India y lanzado con éxito», dijo Radhakrishnan Durairaj, presidente y director ejecutivo de NSIL. «También quiero felicitar y agradecer a Arianespace por brindarnos una órbita tan hermosa».

«GSAT 24, el lanzamiento que acabamos de ver, es una de las principales misiones que planeamos realizar en los próximos años», dijo Durairaj. «Tenemos algunos satélites de comunicaciones que deben lanzarse en el próximo año o dos, por lo que estamos ansiosos por construir nuestros recursos en el espacio y atender todas las necesidades de comunicaciones del país».

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