A unos 855 años luz de distancia se encuentra un exoplaneta con un ciclo del agua muy diferente al nuestro.

El exoplaneta WASP-121b pertenece a una clase de planetas conocidos como Júpiter calientes. Estos gigantes gaseosos orbitan sus estrellas en órbitas mucho más estrechas que las que nuestro propio Júpiter orbita alrededor del Sol. Mientras que Júpiter tarda 12 años terrestres en completar un viaje alrededor del Sol, el año de WASP-121 b dura solo 30 horas.

WASP-121 b también está unido por mareas a su estrella anfitriona, lo que significa que solo un lado del mundo mira hacia su estrella mientras que el otro está sumergido en una oscuridad perpetua. Como resultado, la atmósfera superior en el lado diurno de WASP-121b se vuelve tan caliente como 5400 grados Fahrenheit (3000 grados Celsius). Como resultado, las moléculas de agua del exoplaneta se descomponen en sus componentes atómicos: hidrógeno y oxígeno.

Y el lado nocturno no es mucho más fresco, sin embargo, solo cae a alrededor de 2700 F (1500 C).

Sin embargo, esta fuerte diferencia de temperatura entre los dos hemisferios tiene un impacto de gran alcance en WASP-121 b. Los vientos horizontales soplan de oeste a este en todo el planeta. Esto atrae hidrógeno y oxígeno del lado diurno al lado nocturno. Allí, las moléculas de agua rotas pueden volver a convertirse en vapor de agua. Sin embargo, esto es temporal ya que los vientos devuelven el vapor al lado diurno y reinician el ciclo.

Estas observaciones, recogidas en un artículo publicado en astronomía natural El 21 de febrero, los investigadores rastrearon por primera vez un ciclo completo del agua en un exoplaneta.


Nubes de metal y gemas líquidas

Aunque nunca se pueden formar nubes de agua en WASP-121 b, el planeta no está libre de lluvia. Pero no es el mismo tipo de lluvia que vemos en la Tierra. En cambio, nubes de hierro, magnesio, cromo y vanadio llenan el cielo nocturno, donde las temperaturas son tan frías que los metales pueden condensarse en nubes.

Pero esas nubes de metal no duran mucho. A medida que los vientos los llevan de regreso al lado diurno junto con el vapor de agua, se evaporan nuevamente.

Las nubes de metal tampoco pueden ser el aspecto más extraño de WASP-121 b. Los investigadores se quedaron perplejos al descubrir que metales como el aluminio y el titanio no se encontraban entre los elementos detectados en la atmósfera superior del exoplaneta, como era de esperar. Una explicación probable es que estos metales se encuentran más profundos en la atmósfera y, por lo tanto, son invisibles para las observaciones.

Si este es el caso, es posible que el aluminio se combine con el oxígeno para formar corindón. Cuando se mezcla con impurezas como cromo, hierro, titanio o vanadio, este compuesto se convierte en rubíes o zafiros en la Tierra.

Así es como WASP-121 b pudo ver gemas líquidas lloviendo en su lado nocturno.



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