Los escenarios de fuerte calentamiento aumentan el riesgo de que las áreas del oeste de los EE. UU. experimenten lluvias extremas dentro de aproximadamente un año de haber sido golpeadas por un incendio forestal

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1 de abril de 2022

Puente de puerta de oro

El puente Golden Gate en San Francisco durante una tormenta extrema en agosto de 2020 que provocó incendios forestales

Imágenes de Gary Qian/Getty

El riesgo de lluvias extremas en áreas que recientemente han experimentado incendios forestales puede aumentar significativamente en el oeste de los Estados Unidos para fines de siglo si las emisiones de gases de efecto invernadero continúan aumentando sin cesar.

«En muchos lugares del oeste de los Estados Unidos, experimentamos muchos desastres naturales», dice Samantha Stevenson de la Universidad de California, Santa Bárbara. “Algunos de los más importantes son los incendios forestales, muchos de los cuales recientemente arrasaron California y otros estados del oeste. También tenemos tormentas que pueden causar inundaciones devastadoras. Se sabe que el cambio climático amplifica ambas cosas”.

Durante varios años después de los incendios forestales, las áreas quemadas corren un mayor riesgo de deslizamientos de tierra e inundaciones repentinas porque la cubierta terrestre y la vegetación que alguna vez estuvieron allí tardan en volver a crecer. Las fuertes lluvias pueden desencadenar estos eventos.

Stevenson y sus colegas decidieron estudiar con qué frecuencia ocurrirán estos eventos extremos de precipitación posteriores a incendios forestales en las próximas décadas. El equipo realizó simulaciones del clima del oeste de EE. UU. en el escenario de calentamiento más extremo, en el que los gases de efecto invernadero continúan emitiéndose indefinidamente.

En un escenario de calentamiento extremo, el equipo encontró que para fines de este siglo, los eventos de precipitación extrema en California serán dos veces más probables en el año posterior a un incendio forestal que a fines del siglo XX. Tales eventos son ocho veces más comunes en el noroeste del Pacífico. Para más del 90 por ciento de los incendios forestales extremos que ocurrirán en Colorado, California y el noroeste del Pacífico este siglo, el modelo del equipo predice que los eventos de lluvia extrema ocurrirán al menos tres veces dentro de los cinco años posteriores al incendio.

La mayor prevalencia de estos eventos de precipitación extrema después de los incendios forestales probablemente se explica por el hecho de que ambos fenómenos se están volviendo más frecuentes debido al cambio climático, dice Stevenson. Esto reduce la brecha entre las temporadas de incendios y precipitaciones.

«Ya estamos viendo muchos de estos eventos compuestos», dice Stevenson. Por ejemplo, en julio de 2021, los deslizamientos de tierra en Glenwood Canyon, Colorado, que habían sido devastados por incendios forestales el año anterior, dañaron gravemente la infraestructura. “Tenemos que ser conscientes de la necesidad de proteger estos paisajes durante un tiempo después de un incendio forestal”, dice.

Referencia de la revista: avances científicosDOI: 10.1126/sciadv.abm0320

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