Las rayas están en serios problemas, principalmente debido a la sobrepesca. Científicos del Centro de Investigación D’Arros de la Fundación Save Our Seas (SOSF-DRC) y el Instituto Sudafricano para la Biodiversidad Acuática han estado trabajando para aprender más sobre la vida de las rayas en las Seychelles. Su oficina es la isla recientemente protegida de D’Arros y el atolón St. Joseph. Aquí, las suaves arenas blancas dan paso a tonos turquesa y azul profundo. Debajo de las olas, este ecosistema prístino alberga arrecifes de coral ricos en especies.

Las rayas están en serios problemas, principalmente debido a la sobrepesca. Científicos del Centro de Investigación D’Arros de la Fundación Save Our Seas (SOSF-DRC) y el Instituto Sudafricano para la Biodiversidad Acuática han estado trabajando para aprender más sobre la vida de las rayas en las Seychelles. Su oficina es la isla recientemente protegida de D’Arros y el atolón St. Joseph. Aquí, las suaves arenas blancas dan paso a tonos turquesa y azul profundo. Debajo de las olas, este ecosistema prístino alberga arrecifes de coral ricos en especies.

En un nuevo artículo publicado en la revista fronteras en las ciencias marinaslos científicos abordaron la importancia de este variado hábitat para las rayas en peligro de extinción. Sesenta individuos de tres especies de rayas que viven todo el año en St. Joseph Atoll fueron rastreados durante un promedio de un año. Durante este tiempo se registraron factores ambientales como las mareas y las temperaturas.

St. Joseph Atoll es el lugar perfecto para tal investigación. Consta de dos tipos de hábitat principales, un área de arrecife ininterrumpida y poco profunda y una laguna cerrada más profunda, es un área de cría importante para las tres especies estudiadas: la raya cola de toro, la raya látigo de manglar y la raya látigo puercoespín. Esparcidos por las planicies de los arrecifes hay lechos de pastos marinos, a veces expuestos ya veces cubiertos por agua.

Para rastrear los movimientos de las rayas aquí, los investigadores utilizaron una técnica llamada telemetría acústica pasiva. Etiquetaron 20 rayas de cada especie con transmisores acústicos. Cuarenta estaciones de seguimiento subacuático se distribuyeron a lo largo de los arrecifes poco profundos y los hábitats de la laguna. Estas estaciones recogen los pulsos de sonido únicos emitidos por cada transmisor.

Descubrieron que las rayas prefieren la seguridad de las aguas poco profundas. Pero los extremos ambientales, como mareas muy bajas o temperaturas del agua particularmente altas o bajas, están empujando a estas rayas a aguas más profundas, donde se ven amenazadas por tiburones depredadores más grandes. Sin embargo, las condiciones aquí son más estables, por lo que es probable que su hábitat preferido cambie a medida que cambia el clima y los extremos se vuelven más comunes.

Los cambios no han pasado desapercibidos en D’Arros Island y St. Joseph Atoll. Después de una severa decoloración de los corales en el Océano Índico occidental, estos resistentes arrecifes están mostrando signos de recuperación. Seychelles celebra las áreas protegidas para la vida marina y, en marzo de 2020, como parte de la iniciativa del Plan espacial marino de Seychelles, su gobierno designó las aguas alrededor de la isla D’Arros y el atolón St Joseph como áreas marinas protegidas equivalentes a la zona 1 y la zona 2, respectivamente.

Esta protección reconoce la importancia de D’Arros y St. Joseph para las especies en peligro de extinción y el ecosistema más amplio, que Chantel Elston, autor principal del artículo y líder del proyecto SOSF, aprendió de primera mano.

«Las rayas son realmente importantes para mantener los océanos saludables, especialmente en lugares tropicales como las Seychelles», dice. «Esta investigación ayuda a proporcionar más evidencia de que el aislado atolón St. Joseph proporciona un hábitat adecuado para las rayas en peligro de extinción y que el santuario marino recientemente anunciado tendrá beneficios reales para la conservación».

Investigaciones como esta nos ayudan a proteger a grupos vulnerables como las rayas de manera más efectiva. Como explica la embajadora de SOSF Seychelles, Helena Sims, «si sabe cuáles son los hábitats prioritarios para las especies en peligro de extinción y cómo y cuándo se mueven, se pueden desarrollar planes de gestión para su conservación». Este último conjunto de áreas marinas protegidas significa que el 30% de las aguas de Seychelles ahora están protegidas, 10 años antes del objetivo internacional.

Como dice Helena: “No hay duda de que la gente de las Seychelles está dotada de un entorno prístino. De hecho, el derecho a vivir en un ambiente sano y el deber de los ciudadanos de proteger, conservar y mejorar el medio ambiente y su patrimonio cultural están consagrados en la Constitución de la República”. se enfoca en hacer inversiones ecológicas para las próximas generaciones.

La belleza de la nación ha capturado el corazón del fundador de la Fundación Save Our Seas, Abdulmohsen Abdulmalik Al-Sheikh “Arros no es una excepción. Sus vidas complicadas son fascinantes y subrayan la importancia de sitios como San José en la protección del patrimonio natural de Seychelles”.

Desde 2004, la misión de SOSF-DRC ha sido preservar y exhibir la integridad ecológica de la isla D’Arros y el atolón St. Joseph a través de la investigación, el monitoreo, la restauración y la educación.


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