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En los cientos de miles de años de nuestra existencia en el planeta, los humanos modernos han logrado adaptarse a una variedad de climas, desde el calor árido del desierto del Sahara hasta el frío gélido del Ártico. Pero tenemos nuestros límites. Si la temperatura y la humedad aumentan lo suficiente, incluso una persona sana y robusta que se siente quieta a la sombra y con acceso al agua sucumbirá al calor.

A medida que las olas de calor se vuelven más calientes y más frecuentes, la investigación sugiere que eventos que se acerquen a este límite de tolerancia humana ocurrirán en algunos lugares en las próximas décadas. Pero ahora un nuevo estudio muestra que ya lo han hecho. Los resultados, publicados el viernes en avances científicossubrayar la necesidad de frenar rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero que atrapan el calor y desarrollar estrategias para ayudar a las poblaciones vulnerables a mantenerse frescas.

Las altas temperaturas hacen que el cuerpo humano produzca sudor, que enfría la piel a medida que se evapora. Pero cuando también está involucrada una humedad altísima, la evaporación se ralentiza y eventualmente se detiene. Este punto llega cuando la llamada temperatura de bulbo húmedo, una medida que combina la temperatura y la humedad del aire, alcanza los 35 grados centígrados (95 grados Fahrenheit).

Análisis previos que utilizaron modelos climáticos sugirieron que más adelante en el siglo partes de la región del Golfo Pérsico, el subcontinente indio y el este de China verían olas de calor regulares que superarían este límite. Pero pasaron varias horas observando áreas amplias que pueden enmascarar picos más localizados a corto plazo en condiciones extremas. Para ver lo que otros investigadores podrían estar perdiendo, «decidimos acercarnos un poco más», dice Colin Raymond, quien realizó el nuevo estudio como estudiante de posgrado. estudiante de la Universidad de Columbia.

Raymond y sus coautores examinaron datos de temperatura que datan de 1979 de más de 7000 estaciones meteorológicas en todo el mundo. Descubrieron que el calor húmedo extremo es dos veces más común hoy que hace cuatro décadas, y que la intensidad de ese calor está aumentando. Muchos lugares han alcanzado temperaturas de bulbo húmedo de 31 grados C y más. Y varios han registrado lecturas por encima de la marca crucial de 35 grados C. Reconocer esta tendencia es «importante porque se basa en ella». [weather] Los datos de la estación, que son la evidencia más directa que solemos tener», dice Elfatih Eltahir, científico del clima del Instituto Tecnológico de Massachusetts que no participó en la nueva investigación pero que ha realizado trabajos previos sobre el tema.

Estos extremos de calor húmedo ya han ocurrido en los mismos lugares que los estudios de modelado anteriores habían identificado como futuros puntos críticos. La mayoría son áreas costeras que están cerca de aguas cálidas que pueden proporcionar abundante humedad y están expuestas al aumento de las temperaturas terrestres. Otros, particularmente en el subcontinente indio, son regiones donde los vientos del monzón introducen aire húmedo.

Dada la falta de estaciones meteorológicas en algunos de los lugares involucrados, como partes de Pakistán, “probablemente haya aún más [wet-bulb] Valores por ahí”, dice Raymond, quien ahora trabaja en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Los extremos más altos generalmente solo se alcanzan durante una o dos horas, por lo que no están necesariamente en el límite de la tolerancia humana. Pero tales eventos durarán más y cubrirán áreas más grandes en un futuro más cálido. Además, las temperaturas de bulbo húmedo mucho más bajas pueden ser mortales, especialmente para los ancianos o aquellos con problemas de salud subyacentes. Las olas de calor históricas que mataron a miles de personas en gran parte de Europa en 2003 y en Rusia en 2010 nunca tuvieron una temperatura de bulbo húmedo superior a 28 grados C. «Estas son condiciones muy, muy incómodas», dice Eltahir.

El nuevo documento también encontró que partes del mundo verán regularmente temperaturas de bulbo húmedo por encima de la marca de 35 grados C si las temperaturas promedio globales aumentan solo 2,5 grados C por encima de los climas preindustriales. El mundo ya se ha calentado alrededor de 1 grado Celsius por encima de este nivel. «Este tipo de eventos pueden convertirse en una ocurrencia regular sin causar un calentamiento mucho mayor que el que hemos visto hasta ahora», dice Kristina Dahl, científica climática sénior de la Unión de Científicos Preocupados, que tampoco participó en el estudio.

Esta previsión subraya la necesidad de reducir rápidamente las emisiones de gases de efecto invernadero para limitar al máximo el calentamiento global, lo que limitaría la frecuencia de este tipo de eventos en el futuro. También plantea varias preguntas, incluidas las estrategias que deben desarrollar los gobiernos para proteger a los grupos vulnerables, como Por ejemplo, habilitar centros de enfriamiento para personas mayores o enviar alertas de olas de calor. Y las industrias que tienen trabajadores que trabajan al aire libre, como la agricultura y la construcción, pueden necesitar cambiar sus horas de trabajo a horas más frescas del día. Incluso en los EE. UU. con mucho aire acondicionado, más personas mueren actualmente por el calor que por el frío, las inundaciones o los huracanes.

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