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La nave espacial Cargo Dragon de SpaceX cruza el horizonte de la Tierra durante el amanecer orbital sobre el Océano Pacífico, a unos 1,000 pies de la Estación Espacial Internacional. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

Una cápsula de carga SpaceX Dragon cargada con más de 5800 libras de suministros y experimentos se acopló a la Estación Espacial Internacional el sábado, entregando un instrumento de la NASA para estudiar el contenido mineral de las tormentas de polvo y varios CubeSats pequeños que se desplegarán desde el complejo.

La nave espacial Cargo Dragon se conectó de forma autónoma al módulo Harmony en la estación espacial a las 11:21 a. m. EDT (1521 GMT) del sábado.

La nave de apoyo no tripulada se lanzó el jueves por la noche desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida en un cohete Falcon 9. Después del lanzamiento, la nave espacial realizó una serie de encendidos del motor para optimizar su aproximación a la estación espacial, que culminó en la secuencia final de encuentro automatizado el sábado por la mañana.

La misión marca la entrega de carga número 25 de SpaceX a la estación espacial en virtud de dos contratos de servicios de reabastecimiento comercial multimillonarios con la NASA. Este vuelo, conocido como CRS-25, es la tercera llegada a la estación espacial de esta nave especial reutilizable Cargo Dragon.

Acercándose desde atrás y debajo de la estación, el Cargo Dragon pasó aproximadamente 400 metros (1300 pies) directamente debajo del complejo antes de girar a su posición directamente frente al puesto de avanzada para alinearse con el puerto de acoplamiento delantero del Módulo Harmony.

La nave espacial usó sensores térmicos y de rango láser junto con un sistema de navegación relativo a GPS para navegar a la estación espacial.

Después de alcanzar un punto de ruta aproximadamente a 220 metros (720 pies) por delante de la estación, la nave estelar Dragon se acopló al módulo Harmony, usando sus propulsores Draco para controlar la velocidad de aproximación y alineación con el corredor de atraque.

Los astronautas de la NASA Jessica Watkins y Bob Hines en la estación espacial supervisaron el encuentro y el acoplamiento de la nave espacial Dragon y estaban listos para enviar comandos de espera o cancelación en caso de que surja un problema.

Los controladores de la misión en el Centro Espacial Johnson de la NASA en Houston y en la sede de SpaceX en Hawthorne, California, también rastrearon el encuentro y el acoplamiento.

El Cargo Dragon hizo contacto con el adaptador de acoplamiento internacional usando un cordón suave, que llevó la cápsula a un compañero duro con una serie de ganchos para asegurar la nave espacial a la estación. Cargo Dragon también tiene un conjunto de amortiguadores de resorte de torsión para reducir el impacto cuando entra en contacto con la estación.

También se esperaba que los cables de alimentación y datos se conectaran robóticamente dentro del mecanismo de acoplamiento para conectar la nave espacial Dragon a la estación espacial.

Con la nave espacial Dragon firmemente unida a la estación, los astronautas en la estación abren las escotillas para comenzar a desempacar la carga en la sala presurizada de la nave espacial.

La nave espacial Dragon está cargada con 5881 libras (2668 kilogramos) de carga, incluidas 4682 libras (2124 kilogramos) de equipo presurizado. Se almacenan 1.199 (544 kilogramos) adicionales de carga en el área de carga trasera sin presión del Dragon, o cajuela.

Los suministros en la parte presurizada de la nave espacial incluyen alimentos frescos para los siete astronautas y cosmonautas que viven en la estación: manzanas, naranjas, tomates cherry, cebollas, zanahorias pequeñas, ajo, tahini, queso y salchichas secas están a bordo, según la NASA, y equipo para apoyar alrededor de 40 estudios de investigación.

También hay piezas de repuesto para el inodoro de la estación espacial, un reactor catalítico de reemplazo y un lecho de intercambio iónico para el sistema de reciclaje de agua de la estación, y burbujas para los procesadores de salmuera para recuperar agua adicional de la orina, lo que mejora la capacidad de recuperación de agua del laboratorio de investigación.

La nave espacial Dragon también entregó cinco CubeSats patrocinados por la NASA a la estación espacial para su implementación por parte del módulo de laboratorio Kibo de Japón.

Los CubeSats incluían la nave espacial BeaverCube del tamaño de una caja de zapatos del MIT, construida por estudiantes, diseñada para probar la observación de la Tierra y la tecnología de propulsión por electropulverización. Otra misión de CubeSat, llamada CLICK A, desarrollada en colaboración entre la NASA y el MIT, validará componentes para un sistema de comunicaciones láser entre satélites.

Desarrollado en la Universidad de Florida, el D3 de CubeSat, o el dispositivo Drag De-Orbit, cuenta con superficies extensibles para crear arrastre. Los ingenieros probarán su capacidad para controlar el sitio de reingreso del CubeSat.

El JAGSAT 1 CubeSat de la Universidad del Sur de Alabama medirá las densidades de plasma en la órbita terrestre baja, y el CapSat 1 CubeSat es un programa educativo al que asisten estudiantes de primaria en la Weiss School de Florida.

Experimentos adicionales en la misión CRS-25 examinarán cómo cambia el sistema inmunológico en microgravedad, el crecimiento de plantas en el espacio y un estudio que investiga una alternativa al concreto que podría usarse para construir estructuras en la Luna o Marte.

También hay una unidad de carga/descarga de batería de repuesto para el sistema de energía de la estación en el baúl del Dragón, junto con el instrumento EMIT o Investigación de fuente de polvo mineral en la superficie terrestre de la NASA. Al igual que con EMIT, la unidad de carga/descarga de la batería se extrae automáticamente de la bahía de carga trasera del Dragon y se coloca en una posición guardada fuera de la estación.

Desarrollado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, el instrumento EMIT de $ 118 millones medirá el contenido mineral de las regiones desérticas del mundo, la fuente de tormentas de polvo globales que pueden afectar el clima y el clima en todo el mundo.

Los datos recopilados por el instrumento ayudarán a los científicos a aprender más sobre cómo el polvo que ingresa a la atmósfera desde los desiertos afecta los ecosistemas de la Tierra y la salud humana.

Las tormentas de polvo pueden propagarse desde el continente, donde pueden aumentar o disminuir las temperaturas, formar nubes, proporcionar nutrientes a los organismos marinos y terrestres, limitar la visibilidad y representar un peligro para la salud de los seres humanos.

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Este mapa muestra regiones áridas y desérticas destacadas observadas por el instrumento EMIT. Crédito: NASA/JPL-Caltech

«Este es un ciclo importante en el sistema de la Tierra», dijo Rob Green, investigador principal de EMIT y científico investigador principal de JPL.

El instrumento EMIT, después de acoplarse con el brazo robótico de la estación espacial construida en Canadá, se retirará del fuselaje de la nave espacial Dragon y se colocará en un soporte en la armadura del puerto del laboratorio. EMIT medirá la composición mineral de los suelos del desierto utilizando un espectrómetro de infrarrojo cercano y visible.

Green dijo que EMIT «llenará un vacío de conocimiento sobre las regiones de origen de polvo mineral de nuestro planeta». Un portavoz de la NASA dijo que el instrumento EMIT, parte del programa Earth Venture de la agencia, está diseñado para una misión principal de 12 meses.

“Por el momento, nuestro conocimiento proviene de unos 5.000 análisis de minerales en los que se han recolectado y analizado minerales. Cuando EMIT complete su misión, tendremos más de mil millones de observaciones directas de la composición mineral de la tierra seca de la Tierra», dijo Green.

La órbita de la estación espacial transportará el instrumento EMIT sobre la mayoría de los desiertos del mundo, incluidos los desiertos del Sahara de África, Medio Oriente y los desiertos de Asia, Australia y América Occidental.

«Ya sea un óxido de hierro, similar al óxido, o un carbonato o una arcilla, estas diferentes moléculas minerales dejan huellas dactilares en la luz que podemos medir», dijo Green.

El lanzamiento de la misión CRS-25 estaba programado para principios de junio, pero los funcionarios dejaron en tierra la nave espacial Dragon después de encontrar una fuga en el sistema de propulsión de la nave. SpaceX detectó «niveles elevados de vapor» de monometilhidrazina, o MMH, combustible en una «región aislada» del sistema de propulsión de la nave espacial Dragon durante la carga de propulsor previa al lanzamiento a principios de junio, dijo la NASA en un comunicado.

La nave espacial Dragon lleva propulsores de hidracina y óxido nitroso para impulsar sus propulsores Draco para maniobras en órbita, incluidas las quemas de encuentro para acercarse a la estación espacial y las quemas de desorbitación al final de la misión para regresar a la Tierra.

Benji Reed, director senior de programas de vuelos espaciales tripulados de SpaceX, dijo que la fuga de vapor en el sistema de propulsión Dragon fue causada por «imperfecciones en la superficie de sellado donde una válvula se conecta al sistema».

Los técnicos reemplazaron la válvula y confirmaron que la fuga se había detenido, lo que permitió que se reanudaran los preparativos para el lanzamiento del CRS-25 desde Cabo Cañaveral. El equipo de tierra de SpaceX también reemplazó los cuatro paracaídas principales que ya estaban guardados en la cápsula «por precaución», dijo Reed a los periodistas el miércoles.

Lea más sobre la fuga en nuestra historia de vista previa de la misión.

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Una nube de polvo se extiende por el este del Mediterráneo y envuelve partes de Grecia, Turquía y Chipre. La imagen de junio de 2020 se ha recortado y mejorado para mejorar el contraste y se han eliminado los artefactos de la lente. La misión EMIT de la NASA ayudará a los científicos a comprender mejor cómo el polvo en el aire afecta el clima. Crédito de la foto: NASA

«Esta va a ser una misión muy ocupada para nosotros», dijo Dana Weigel, subdirectora del programa de estaciones espaciales de la NASA. «Está lleno de ciencia. La duración prevista es de unos 33 días”.

La nave espacial Dragon está programada para regresar a la Tierra a mediados de agosto, cuando la cápsula de carga se desacoplará de la estación y aterrizará frente a la costa de Florida.

Un barco de recuperación de SpaceX estará en posición para recuperar la cápsula del mar y devolverla a Cabo Cañaveral para su desembalaje y revisión.

El cargamento, que regresará a la Tierra con la misión CRS-25 a mediados de agosto, incluye un traje espacial usado por el astronauta europeo Mattias Maurer en una caminata espacial en marzo. Los astronautas encontraron agua en el casco del traje espacial de Maurer después de que regresó sano y salvo a la estación, un problema similar al que causó una emergencia en una caminata espacial en 2013 cuando el astronauta europeo Luca Parmitano tuvo que abortar una caminata espacial debido a una fuga de agua.

Parmitano tenía problemas para respirar y perdió la visión cuando el agua llenó su casco, pero escapó de una lesión en uno de los incidentes de caminata espacial más peligrosos en la historia espacial moderna.

Maurer no se dio cuenta de la fuga de agua hasta que estuvo de vuelta en la sala. Pero los funcionarios de la NASA no quieren realizar caminatas espaciales que no sean de emergencia hasta que se complete una investigación sobre la fuga de agua.

“Necesitamos llevar este traje a casa y verlo como parte de la investigación para realmente tratar de entender qué le sucedió y eso será parte de lo que debemos hacer en nuestra evaluación para nuestra eventual preparación para revisar el regreso a EVA (paseos espaciales) nominales”, dijo Weigel.

Las próximas caminatas espaciales programadas en el calendario de la NASA están programadas para finales de este año, cuando la próxima misión de carga SpaceX Dragon entregue un nuevo conjunto de paneles solares a la estación. Los astronautas ayudarán a instalar los nuevos paneles solares, que requerirán al menos dos caminatas espaciales para completar el trabajo.

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