El Lanzador de electrones de Rocket Lab se lanza a las 6:30 p.m. EDT (2230 GMT) el lunes o a las 11:30 a.m. hora local del martes desde el sitio de lanzamiento de Nueva Zelanda. Crédito de la foto: Rocket Lab

Rocket Lab lanzó siete satélites desde Nueva Zelanda el lunes en un servicio de viaje compartido que sirve a las nuevas empresas de servicios espaciales y militares de EE. UU. Y Australia. Una nave espacial desarrollada por Rocket Lab también estaba a bordo para probar la tecnología para una misión lunar de la NASA que se lanza a finales de este año.

Un lanzador de electrones compuesto de carbono impulsado por queroseno y combustibles de oxígeno líquido disparado desde la plataforma de lanzamiento privada de Rocket Lab en la Isla Norte de Nueva Zelanda a las 6:30 p.m.EDT (2230 GMT) el lunes.

El cohete de casi 60 metros de altura subió a través de una plataforma de nubes sobre la base de lanzamiento en Nueva Zelanda, donde el lanzamiento tuvo lugar el martes a las 11:30 a.m. hora local.

Nueve motores Rutherford en la primera etapa del Electron se encendieron aproximadamente dos minutos y medio antes de que el propulsor cayera al Océano Pacífico al este del sitio de lanzamiento. Un solo motor Rutherford en la segunda etapa del electrón impulsó el cohete a una órbita de transferencia preliminar antes de desconectar una etapa de retroceso para realizar las ubicaciones orbitales finales de las cargas útiles.

El motor Curie en la etapa de arranque se encendió unos 49 minutos después del despegue y alcanzó una órbita planificada de 550 kilómetros, inclinada a 45 grados con respecto al ecuador. Este era el objetivo de cinco de los siete satélites a bordo de la misión. En la fase inicial, las cinco cargas útiles de CubeSat se desplegaron antes de que se activaran dos quemaduras más para reducir la altitud a unos 450 kilómetros.

En esta órbita, la carga útil más grande de la misión, un satélite óptico de observación de la tierra para una empresa con sede en Seattle llamada BlackSky, se separó de la fase de arranque. Luego, Rocket Lab planeó convertir la fase de arranque a un modo de misión extendida y usar paneles solares para generar electricidad durante varios meses para sus propias demostraciones de tecnología destinadas a probar sistemas de naves espaciales para la misión de satélites pequeños CAPSTONE de la NASA, que se lanzará más tarde ese año a la comienza la luna.

Los ingenieros de Rocket Lab están trabajando en la misión Pathstone de la compañía, una etapa de lanzamiento de cohetes de electrones que se ha convertido en una plataforma de naves espaciales para operaciones orbitales de larga duración. Crédito de la foto: Rocket Lab

Rocket Lab, con sede en Long Beach, California, declaró que la misión fue un éxito en un comunicado de prensa después de su lanzamiento. La misión marcó el segundo lanzamiento de Rocket Lab en 2021 y el 19º lanzamiento de electrones de la compañía desde 2017. Los satélites de la misión del lunes han llevado a Rocket Lab a más de 100 satélites lanzados hasta la fecha.

«Felicitaciones y bienvenidos a la órbita de todos nuestros clientes en Electron», dijo Peter Beck, fundador y director ejecutivo de Rocket Lab. “Lograr más de 100 satélites desplegados es una hazaña increíble para nuestro equipo, y estoy orgulloso de sus incansables esfuerzos que han convertido a Electron en el segundo misil más popular de EE. UU. Por año.

«La misión de hoy fue una demostración perfecta de cómo Electron ha cambiado el acceso al espacio», dijo Beck en un comunicado. «Además de desplegar seis satélites de clientes, hemos puesto en órbita nuestra propia nave espacial pionera en preparación para nuestra misión lunar a finales de este año».

El nuevo satélite de BlackSky es la séptima nave espacial en la creciente constelación de plataformas de observación de la Tierra de la compañía. El nuevo satélite fue construido por LeoStella, una empresa conjunta entre Thales Alenia Space y Spaceflight Industries, y pesa alrededor de 55 kilogramos.

BlackSky ha lanzado siete microsatélites de imágenes de la Tierra desde 2018: uno con un cohete indio, tres con cohetes SpaceX Falcon 9 y tres con Rocket Lab. La compañía confirmó el lunes por la noche que su equipo de tierra se había puesto en contacto con la nave espacial BlackSky 7 después del lanzamiento.

Cada una de las naves espaciales de la generación actual BlackSky puede tomar hasta 1,000 imágenes en color por día con una resolución de alrededor de 1 metro desde órbitas a 450 kilómetros sobre la tierra.

BlackSky está construyendo una constelación de 16 a 24 microsatélites para recopilar imágenes de alta resolución para venderlas a clientes comerciales y gubernamentales, incluido el ejército de EE. UU.

Se está preparando un satélite BlackSky anterior para el lanzamiento de una misión Rocket Lab en 2019. Crédito de la foto: Rocket Lab

Otros satélites a bordo de esta misión, apodados «Suben tan rápido» por Rocket Lab, incluían dos CubeSats construidos por Tyvak, un pequeño fabricante de satélites en el sur de California.

Tyvak construyó uno de los satélites del tamaño de un maletín, Centauri 3, para Fleet Space Technologies, una empresa australiana que planea una red de 140 satélites pequeños para proporcionar servicios de seguimiento y transmisión de datos a las industrias de energía, servicios públicos y minería.

La otra nave espacial construida por Tyvak el lunes se llama Myriota 7 para la empresa australiana Myriota, que está planeando su propia red de satélites con pequeños relés de datos.

También hubo una pequeña misión satelital desarrollada por investigadores en el campus de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Canberra, Australia. La nave espacial M2, que se divide en dos pequeños satélites separados en órbita, se gestiona en asociación con la Real Fuerza Aérea Australiana.

Los dos satélites M2 volarán en formación y son «uno de los programas CubeSat más complejos jamás intentado», dijo Russell Boyce, director de UNSW Canberra Space, una unidad de investigación y desarrollo de la universidad.

Los satélites se construyeron casi en su totalidad en Australia, utilizando telescopios ópticos suministrados por una empresa de Estados Unidos.

«Los datos recopilados por M2 respaldan la conciencia de la situación espacial en Australia y pueden influir en la vigilancia marítima, las observaciones meteorológicas y el tráfico de satélites en órbita baja», escribieron los funcionarios en un comunicado de prensa sobre la nave espacial M2. «Esta información es procesada por inteligencia artificial avanzada en órbita en una plataforma que se puede reconfigurar durante toda la misión».

«Como dependemos de la infraestructura espacial para la gestión de recursos, comunicaciones seguras y recopilación de datos durante eventos climáticos extremos e incendios forestales, desarrollar nuestras capacidades espaciales soberanas es fundamental para la seguridad australiana», dijo Boyce.

«Los dos satélites podrán comunicarse entre sí y con estaciones terrestres aquí en la Tierra. Proporcionarán datos de mejor calidad con más detalles y menos latencia, todo fundamental para la defensa australiana», dijo el vice mariscal de aire Cath Roberts, jefe de Capacidad de la Fuerza Aérea. «Este enfoque innovador de cosecha propia se desarrolló para cumplir con los requisitos de espacio soberano espacial únicos de Australia».

El lunes también se lanzó un pequeño satélite para el Comando de Defensa Espacial y de Misiles del Ejército de EE. UU. El satélite Gunsmoke-J es el último de una línea de nanosatélites que «demuestran una colección avanzada de información en apoyo directo de las operaciones de combate del Ejército», dijo el servicio en su sitio web.

A Care Weather Technologies CubeSat. Crédito de la foto: Care Weather Technologies

El CubeSat más pequeño del lunes es el primer satélite para una empresa meteorológica comercial en Utah llamada Care Weather Technologies. La nave espacial “Veery Hatchling” es un CubeSat de 1U, un poco más grande que un cubo de Rubik, que podría allanar el camino para una flota de nanosatélites que proporcionen mediciones del viento sobre los océanos, una entrada importante para los modelos de pronóstico del tiempo. Según Care Weather Technologies, la nave espacial se construyó en solo tres meses.

La etapa de arranque del cohete de electrones lanzado el lunes también sirve como su propio satélite.

La misión Pathstone probará una versión actualizada del diseño de la nave espacial Photon de Rocket Lab, derivado de la fase de arranque del cohete Electron, para la misión CAPSTONE de la NASA, programada para ser lanzada a finales de este año. CAPSTONE recopilará datos sobre el entorno de radiación alrededor de la luna en el mismo tipo de órbita que utilizará la estación espacial de entrada propuesta por la NASA más adelante en la década de 2020. Es una misión precursora del programa lunar Artemis de la NASA.

Según Rocket Lab, Pathstone es la segunda nave espacial Photon de la compañía que se lanzará después del debut de la plataforma satelital en agosto de 2020. La nueva variante de fotones se desarrolló para misiones a la luna y más allá.

«Este fotón construirá la herencia de la aviónica al demostrar una nueva pila de aviónica, software, radio, sensores, actuadores, paneles solares personalizados y más», dice Rocket Lab. “Con ruedas de reacción de fabricación propia y un sistema de control representativo de lo que usamos para CAPSTONE, Photon Pathstone demostrará la precisión requerida para las múltiples quemaduras de Hyper-Curie (incendios de motores) en esta misión. La nueva radio Photon Pathstone también mostrará cómo nos comunicamos con la nave espacial a distancias lunares y proporcionará valiosos datos de distancia. «

La NASA ha seleccionado a Rocket Lab para lanzar la misión CAPSTONE desde las nuevas instalaciones de lanzamiento de la compañía en Wallops Island, Virginia.

Rocket Lab no hizo ningún intento por restaurar el primer nivel del electrón el lunes. Beck dijo el lunes que la próxima restauración de refuerzo de Rocket Lab está programada para finales de este año en uno de los próximos lanzamientos de la compañía.

El misil programado para la próxima recuperación de refuerzo tendrá un escudo térmico mejorado para resistir mejor las condiciones extremas de reentrada atmosférica, dijo Beck.

Rocket Lab recuperó por primera vez un amplificador de electrones el año pasado cuando una etapa de cohete cayó intacta en el Pacífico desde la costa de Nueva Zelanda. En última instancia, Rocket Lab quiere usar un helicóptero para lanzar en paracaídas los propulsores mientras descienden, luego reacondicionar y reutilizar los misiles.

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