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El cohete 3.3 de Astra despega de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el 10 de febrero. Crédito: Brady Kenniston/Astra

Los ingenieros de Astra identificaron dos problemas, un problema de diseño eléctrico y una falla de software, que impidieron que un cohete que transportaba una serie de CubeSats patrocinados por la NASA alcanzara la órbita el mes pasado, allanando el camino para una misión de regreso al vuelo que podría comenzar a partir de la semana de Alaska. .

La próxima misión de la compañía está lista para despegar del Pacific Spaceport Complex en la isla Kodiak, Alaska, llevando varias cargas comerciales pequeñas a la órbita polar.

Un intento de lanzamiento el lunes fue abortado debido al mal tiempo en el sitio de lanzamiento en Alaska. La misión tiene una ventana de lanzamiento de 29 minutos a partir del martes a las 12:22 EDT (1622 GMT; 8:22 a. m. AKDT).

El lanzamiento fue ampliamente anticipado después de que las advertencias del espacio aéreo indicaran que una misión iba a volar desde la isla Kodiak. Pero Astra solo confirmó el plan de lanzamiento el lunes por la mañana, horas antes de que se abriera la primera ventana de lanzamiento, después de recibir una licencia de lanzamiento de la Administración Federal de Aviación.

El cliente de la misión es Spaceflight, un corredor de lanzamiento comercial y organizador de servicios de lanzamiento de viajes compartidos. Spaceflight anunció el lunes que tres de sus clientes están volando el vehículo de lanzamiento Rocket 3.3 de Astra, designado Vehículo de lanzamiento 0009 o LV0009. Dos de los clientes son Portland State Aerospace Society y NearSpace Launch, mientras que el tercero no ha sido revelado.

La carga útil de la Sociedad Aeroespacial del Estado de Portland, llamada OreSat0, es un nanosatélite construido por estudiantes desarrollado en la Universidad Estatal de Portland en Oregón. La carga útil de NearSpace Launch, denominada S4 CROSSOVER, permanecerá unida a la segunda etapa del cohete Astra después de entrar en órbita, probar los instrumentos de comunicación y recopilar datos sobre el entorno espacial.

El lanzamiento de LV0009 marca el regreso de Astra a la isla Kodiak, donde se realizaron los primeros cuatro intentos de lanzamiento orbital de la compañía. Los primeros tres vuelos de prueba no lograron alcanzar la órbita, pero Astra colocó con éxito una carga útil inerte en órbita para la Fuerza Espacial de EE. UU. en noviembre.

Eso preparó el escenario para la primera misión de Astra con satélites operativos a bordo, que se lanzó el 10 de febrero desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Pero un problema con la separación de la carcasa de carga útil del cohete, seguido de un error de software en la etapa superior, impidió que la misión completara su misión.

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Rocket 3.3 de Astra, designado LV0009, en su plataforma de lanzamiento en Alaska. Crédito: Astra / Brady Kenniston

Astra dijo el 6 de marzo que el lanzamiento de Florida del mes pasado no pudo alcanzar la órbita después de que el carenado de carga útil del cohete no se abrió por completo casi tres minutos después del lanzamiento.

Las dos mitades del cono de nariz en forma de concha del cohete Astra estaban destinadas a ser expulsadas después de que los motores de la primera etapa del vehículo se apagaran, exponiendo a la segunda etapa del cohete y a los pasajeros del satélite para continuar el ascenso a la órbita.

Astra dijo que una investigación realizada por los ingenieros de la compañía bajo la supervisión de la FAA determinó que los cinco mecanismos de desconexión del carenado de carga útil se desplegaron en el orden incorrecto debido a un problema eléctrico. Esto provocó un movimiento inesperado de la estructura del carenado y provocó una desconexión eléctrica que impidió que el mecanismo de desconexión final recibiera la orden de apertura.

El video a bordo del cohete mostró que el carenado de la carga útil comenzaba a abrirse, pero las dos mitades nunca se separaron por completo para caer del vehículo de lanzamiento. Esto significó que la etapa superior encendió su motor mientras aún estaba disfrazada.

En un problema separado, Astra dijo que los ingenieros descubrieron un problema de software que provocó que la etapa superior comenzara a caer después de disparar desde la primera etapa y que el carenado de carga útil no funcionara correctamente.

Astra dijo que la causa raíz de la falla en la desconexión del carenado de la carga útil fue un error en un dibujo de ingeniería que llevó a los técnicos a instalar incorrectamente arneses de cableado en el sistema de desconexión del carenado. Las pruebas no detectaron el problema antes del lanzamiento.

Según Astra, el problema del software se originó en una vulnerabilidad de modo de error de «pérdida de paquetes». «Una serie de señales perdidas resultó en una cadena de eventos que resultó en que la etapa superior no pudo recuperarse de su caída», dijo la compañía en un comunicado.

Los funcionarios actualizaron el dibujo de diseño y modificaron los arneses de cableado del sistema de separación de carga útil en cohetes ya construidos en la fábrica de Astra, e introdujeron una nueva prueba para detectar problemas similares en el futuro. Los ingenieros también actualizaron el software para resolver el problema que paralizaba el sistema de dirección de la etapa superior.

La misión LV0009 de Alaska es fundamental para Astra, que tiene como objetivo lanzar misiones diarias para poner en órbita satélites pequeños para una variedad de clientes, incluidos el ejército de los EE. UU., las empresas comerciales y la NASA. Hasta la fecha, la empresa ha alcanzado con éxito la órbita en solo uno de cada cinco intentos.

Después de la misión LV0009, Astra planea regresar a Cabo Cañaveral para una serie de tres lanzamientos para la NASA en abril y mayo, con los TROPICS CubeSats de la NASA a bordo.

TROPICS, una misión de investigación meteorológica, significa Observaciones resueltas en el tiempo de la estructura de la precipitación y la intensidad de la tormenta con una constelación de Smallsats. La misión consta de seis CubeSats que vuelan en tres aviones orbitales, con cada lanzamiento de Astra apuntando a una órbita específica en la constelación.

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