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El asteroide que pudo haber matado a los dinosaurios dio paso a las exuberantes selvas tropicales de América del Sur

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Las selvas tropicales de hoy se crearon como resultado del impacto de un asteroide gigante que se dice que acabó con los dinosaurios.

Antes de que el asteroide golpeara la península de Yucatán en lo que ahora es México, las selvas tropicales de América del Sur consistían en un verde muy diferente a la abundancia de plantas con flores que ahora contienen.

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«Si regresa el día antes de que cayera el meteorito, el bosque tendría un dosel abierto con muchos helechos, muchas coníferas y dinosaurios», dice Carlos Jaramillo del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá. «El bosque que tenemos hoy es el producto de un evento de hace 66 millones de años».

Jaramillo y sus colegas analizaron decenas de miles de muestras de polen fosilizado y hojas en América del Norte del Sur que datan de la parte del Período Cretácico inmediatamente antes del impacto del asteroide y poco después del impacto en el Paleoceno.

Descubrieron que la diversidad de plantas disminuyó un 45 por ciento después de los efectos y que se necesitaron 6 millones de años para recuperarse. Las picaduras de insectos en hojas fosilizadas mostraron que la diversidad de insectos también experimentó una caída en picado.

Las selvas tropicales de América del Sur cambiaron después del desastre. La mayoría de las plantas en forma de cono y los helechos desaparecieron, y las selvas tropicales estaban dominadas por plantas con flores llamadas angiospermas. Un dosel grueso deja que muy poca luz llegue al suelo.

«Creo que la primera lección aquí es la imprevisibilidad», dice Ellen Currano de la Universidad de Wyoming. «Cuando tienes estas alteraciones importantes, cambian las reglas de todo el ecosistema».

Jaramillo y sus colegas sugieren que hay varias razones por las que el asteroide podría haber causado este gran cambio. Por un lado, el impacto probablemente mató a la mayoría de los grandes dinosaurios herbívoros que alguna vez pisotearon y devoraron los niveles más bajos de los bosques.

Además, la ceniza que se depositó del cielo después del impacto puede haber servido como fertilizante, creando un suelo rico en nutrientes que favorece a las angiospermas de rápido crecimiento sobre otras plantas. Las angiospermas también parecen haber sido más diversas ecológicamente antes del impacto, lo que habría facilitado que algunas de ellas se recuperaran después.

«Nos encanta la forma en que surgió, este bosque increíblemente diverso, realmente estructuralmente complejo, pero en este momento estamos viviendo una extinción provocada por el hombre y ecosistemas enteros están tomando un camino diferente nuevamente», dice Bonnie Jacobs de la Universidad Metodista del Sur. en Texas.

«En el caso de la selva tropical, es posible que nos guste el producto final, pero a todos los animales que vivieron en el Cretácico no», dice.

Si entendemos cómo este gran evento dio forma a las selvas tropicales, podemos poner en perspectiva cómo estos puntos críticos de biodiversidad están reaccionando a la deforestación hoy y cuánto tiempo les tomaría recuperarse, dice Jaramillo.

“En algunos de los lugares que examinamos, pude ver ante mis ojos cómo este bosque, que tardó 66 millones de años en construirse, desapareció en un día y la tasa de deforestación es asombrosa”, dice. “Sabemos por este estudio que se necesita mucho tiempo para reconstruir estos bosques diferentes: no se puede talar el bosque y pensar, ‘Oh, plantaré más árboles mañana. ‘”

Referencia de la revista: ciencia, DOI: 10.1126 / science.abf1969

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