Los amantes de los dinosaurios y los fósiles están muy familiarizados con el impacto del meteorito que lo desencadenó Tirano-saurio Rex y todos los dinosaurios no aviarios que estuvieron en peligro crítico de extinción hace unos 66 millones de años. Sin embargo, a menudo se pasa por alto que los efectos también aniquilaron ecosistemas enteros. Un nuevo estudio muestra cómo estos sacrificios a su vez llevaron a otro resultado evolutivo particularmente profundo: la formación de la selva amazónica en América del Sur, el entorno más espectacular y diverso del mundo. Sin embargo, la abundancia de especies y hábitats tropicales en la Amazonía se encuentra en su propia amenaza existencial debido a la destrucción sin precedentes de las actividades humanas, incluida la tala para la agricultura.

El nuevo estudio, publicado el jueves en ciencia, analizó decenas de miles de fósiles de plantas y es «un avance fundamental en el conocimiento», dice Peter Wilf, un geocientífico no relacionado de la Universidad Estatal de Pensilvania. «Los autores muestran que la extinción de los dinosaurios también fue un evento de reinicio masivo para los ecosistemas neotropicales, colocando su evolución en un camino completamente nuevo que conduce directamente a las selvas tropicales extraordinarias, diversas, espectaculares y críticamente amenazadas en la región hoy».

Estos hallazgos, agrega Wilf, «dan un nuevo impulso a la conservación de la herencia evolutiva viviente en los trópicos que sustenta la vida humana, junto con millones de especies vivas».

Carlos Jaramillo, un paleobiólogo del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá y coautor principal del estudio, está de acuerdo en que los efectos evolutivos y ecológicos del meteorito están teniendo un impacto en la rápida destrucción provocada por el hombre en la actualidad de la selva amazónica y otros. hábitats importantes en todo el mundo Planetas. «Hoy en día podemos relacionar esto», dice, «porque también cambiamos de paisaje, y eso lleva una eternidad, o al menos mucho tiempo».

Vista de la selva amazónica en el Parque Nacional Natural Amacayacu en Colombia en 2010.
Vista de la selva amazónica en el Parque Nacional Natural Amacayacu en Colombia en 2010. Crédito de la foto: Mayela Lopez, AFP

Las selvas tropicales modernas son una parte esencial de la vida en la tierra. La Amazonía, en particular, juega un papel crucial en la regulación del ciclo del agua dulce y el clima del planeta. Sin embargo, los paleontólogos de Europa occidental y América del Norte han prestado poca atención a los bosques tropicales y, en cambio, se han centrado en las latitudes templadas. Muchos cazadores de fósiles académicos y aficionados también han tendido a descartar los lugares cálidos y húmedos como la causa perdida de los hallazgos, asumiendo que las condiciones allí evitarían que los materiales orgánicos se conserven el tiempo suficiente para petrificarse. «Es esta combinación de factores la que ha resultado en una falta de datos en los trópicos», dice Bonnie Jacobs, paleobióloga de la Universidad Metodista del Sur, coautora de un artículo contextualizador publicado en el nuevo estudio. ciencia.

Los científicos ya sabían que los efectos de la colisión del meteorito y sus secuelas, al menos en las zonas templadas, variaban según las condiciones locales y la distancia al cráter de impacto de Chicxulub en la península de Yucatán en México. Los bosques de Nueva Zelanda, por ejemplo, permanecieron relativamente intactos. Sin embargo, los investigadores no tenían idea de cómo el evento cambió las selvas tropicales de África o, hasta ahora, las de América del Sur.

Jaramillo, junto con la mayoría de sus coautores, proviene de Colombia y específicamente quería investigar los orígenes de los bosques tropicales de su país de origen. El nuevo estudio, que diseñó como estudiante, es un esfuerzo de casi 12 años. «Nos tomó mucho tiempo», dice, «porque tuvimos que empezar de cero».

Los árboles enteros casi nunca se conservan en el registro fósil, por lo que Jaramillo y sus colegas recurrieron al polen y las hojas fósiles para obtener una idea. El polen se conserva bien a lo largo del tiempo y está muy extendido en el registro fósil. Al igual que las hojas, difiere morfológicamente entre especies, lo que ayuda a los investigadores a determinar qué tipos de plantas vivían en un hábitat antiguo.

Jaramillo y sus colegas buscaron en 53 ubicaciones en Colombia rocas que se habían formado en el Cretácico Superior justo antes del impacto del meteorito, y otras que se habían formado en el período Paleógeno durante los próximos diez millones de años. A partir de estas rocas, el equipo recolectó y analizó alrededor de 50.000 granos de polen fósiles y 6.000 hojas fósiles para caracterizar las especies de plantas a partir de las cuales se obtuvieron. Resultados separados recientes muestran que las hojas de las plantas que reciben más luz tienen una mayor densidad de venas, así como una mayor proporción de un isótopo natural llamado carbono 13. Los investigadores examinaron estas características entre los fósiles recolectados para componer la estructura de los bosques pasados ​​de la región.

Sus resultados pintan una imagen de una aniquilación repentina y catastrófica de la vida después del impacto, pero también un renacimiento parecido al de un fénix en los millones de años que siguieron. Antes del meteorito, encontraron los autores, había muchas coníferas en los bosques de América del Sur y un dosel abierto brillantemente iluminado que sostenía una exuberante maleza de helechos. Los dinosaurios probablemente jugaron un papel clave en la conservación de estos bosques de creta, incluida la tala de árboles y la recolección de vegetación. Sin embargo, pocos momentos después del impacto del meteorito Chicxulub, este ecosistema cambió irrevocablemente. Los incendios que probablemente ardieron durante varios años envolvieron los bosques del sur de América del Sur. Junto con muchos de los animales que sostenían, según los cálculos de los autores, un total del 45 por ciento de las especies de plantas tropicales del continente desaparecieron.

Se necesitaron seis millones de años para que los bosques volvieran a ser tan diversos como lo eran antes del meteorito, y las especies que estaban volviendo a crecer lentamente eran completamente diferentes a las de antes. Las legumbres, plantas que tienen relaciones simbióticas con bacterias que les permiten fijar nitrógeno del aire, fueron las primeras en emerger, enriqueciendo lo que alguna vez fue un suelo pobre en nutrientes. Esta afluencia de nitrógeno junto con el fósforo de las cenizas del meteorito permitió que otras plantas con flores prosperasen junto con las leguminosas y desplazaran a las coníferas. A medida que las especies con flores compitieron por la luz, formaron un denso dosel de hojas y crearon la selva amazónica en capas conocida hoy en día, caracterizada por una manta de productividad en la parte superior y una maleza oscura en la parte inferior.

Regan Dunn, paleoecólogo de La Brea Tar Pits and Museum en Los Ángeles, que no participó en el nuevo estudio, está de acuerdo en que sus hallazgos son fundamentales no solo para descubrir el pasado, sino también para la perspectiva de las amenazas antropogénicas actuales. En particular, toma nota del cálculo de los autores de que el 45 por ciento de las especies de plantas se extinguieron después de la colisión del meteorito, porque “las estimaciones actuales sugieren que al menos la misma cantidad de especies de plantas se verán amenazadas en todo el mundo por las actividades humanas solo en la cuenca del Amazonas en el próximos 30 años. «

«La pregunta sigue siendo: ¿Cómo cambiará la influencia humana la composición y función de los bosques del Amazonas para siempre?» Dice Dunn.

Los nuevos hallazgos muestran cómo las extinciones masivas de gran alcance pueden cambiar «el curso de todo», dice Jacobs. Hoy estamos en medio de tal evento, agrega, pero es impulsado por una sola especie, y no hay lugar lejos del cráter de impacto metafórico, «porque los humanos son omnipresentes».

Pero a diferencia de las extinciones masivas anteriores, dice Jacobs, «no somos impotentes para detenerlo esta vez».

DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí