El día antes de que un asteroide gigante golpeara la Tierra hace 66 millones de años, floreció un tipo muy diferente de selva tropical en lo que hoy es Colombia. Los helechos se desplegaron y los arbustos en flor se bañaron con la luz del sol que se filtraba a través de grandes huecos en el dosel entre altísimas coníferas.

Entonces el bólido golpeó y todo cambió (SN: 01/06/20). Este impacto no solo desencadenó una extinción masiva que acabó con más del 75 por ciento de la vida en la Tierra, sino que también redefinió las selvas tropicales de la Tierra, transformándolas de bosques de dosel abiertos e iluminados por el sol en bosques oscuros, densos, exuberantes y goteantes de la Amazonía actual, investigadores. informe el 2 de abril en ciencia.

Los investigadores analizaron decenas de miles de fósiles de polen, esporas y hojas recolectados en 39 lugares de Colombia y que datan de hace 70 a 56 millones de años. Luego, el equipo evaluó la diversidad general de plantas forestales, especies dominantes e interacciones entre insectos y plantas, y rastreó cómo estos factores cambiaron. Inmediatamente después del impacto del asteroide, la diversidad de plantas disminuyó en un 45 por ciento, y se necesitaron 6 millones de años para que se recuperara la rica diversidad de la selva tropical. Incluso entonces, los bosques nunca volvieron a ser los mismos.

«Un solo accidente histórico cambió el desarrollo ecológico y evolutivo de las selvas tropicales», dice Carlos Jaramillo, paleopalinólogo del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en la ciudad de Panamá. «Los bosques que tenemos hoy son realmente el subproducto de lo que sucedió hace 66 millones de años».

Al borde de la extinción, los bosques tropicales eran una mezcla de angiospermas o árboles y arbustos en flor, así como otras especies de plantas como coníferas y helechos. «La competencia por la luz no fue tan intensa», dice Jaramillo. Después de eso, los helechos y las coníferas desaparecieron en gran medida, y las angiospermas constituyeron alrededor del 90 por ciento de las especies de plantas en el bosque.

Las razones de esto no están del todo claras. El clima de la región al final del Cretácico hace 66 millones de años era similar al de hoy: cálido y húmedo. Pero es probable que haya otros factores en juego. Los saurópodos herbívoros gigantes, los dinosaurios de cuello largo, habrían ayudado a mantener los huecos abiertos y dejar entrar la luz, dice Jaramillo (SN: 17/11/20). Tan pronto como el asteroide chocó, estos dinosaurios ya no estaban en la imagen. La extinción de ciertas familias de plantas por los efectos también podría haber jugado un papel, dice.

Un tercer factor probable fue un cambio en la composición química del suelo del bosque. Las lluvias frecuentes durante el período Cretácico cálido y húmedo borraron los suelos de muchos de los nutrientes que habrían favorecido a las gimnospermas como las coníferas, dice Jaramillo. «Las gimnospermas tenían esta asombrosa capacidad de crecer con muy poca comida y podían superar a las angiospermas».

La ceniza cae al suelo después de que el impacto del asteroide podría haber agregado fósforo a los suelos y los fertilizó de manera efectiva, sugiere el equipo. Con más comida, las angiospermas superaron a las gimnospermas, creciendo rápidamente hacia el cielo y bloqueando la luz solar.

Ese dosel denso y cerrado apareció poco después del impacto, pero la recuperación de toda la diversidad forestal tomó mucho más tiempo a medida que las nuevas especies evolucionaron para ocupar nuevos nichos ecológicos. Esto también se aplicó a los muchos tipos de insectos que alguna vez comieron las plantas, encontraron los investigadores. Los fósiles de hojas muestran rastros de los diversos tipos de interacciones entre insectos herbívoros y plantas, desde criaturas que arrancan hojas hasta sus esqueletos, hasta aquellas que perforan cuidadosamente los agujeros a través de ellas.

Fósiles de hojas y polen
Los fósiles de hojas (mostrados) y polen de toda Colombia muestran cómo las selvas tropicales se desplazaron debido a la extinción al final del período Cretácico. Antes del evento, los bosques eran una mezcla soleada de coníferas, helechos y árboles en flor (ejemplos en la mitad inferior de esta imagen). Después del evento, los bosques estaban dominados por árboles en flor y desarrollaron un dosel grueso, pesado y que bloquea la luz (ejemplos en la mitad superior de esta imagen).Carvalho et al/.ciencia 2021

Los insectos «generalistas» y otros grupos herbívoros que pueden sobrevivir con muchos tipos diferentes de cultivos para alimentarse «parecían chirriar en gran parte intactos», dice el coautor Conrad Labandeira, paleoecólogo del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian en Washington, DC ( (SN: 25/01/17). «Las interacciones específicas que realmente se hicieron cremosas fueron cosas como mineros, perforadores y ventosas», que dependen más de tipos específicos de plantas, dice Labandeira.

El sendero de recreación es una lección valiosa sobre los efectos duraderos de las actividades humanas modernas como la deforestación, dice Jaramillo (SN: 4/9/20). “Se necesita tiempo geológico para crear una nueva diversidad”, dice. «No se trata solo de plantar árboles».

Esta es la primera imagen completa de lo que sucedió en los ecosistemas tropicales inmediatamente después de la extinción, dice la paleoecóloga Elena Stiles de la Universidad de Washington en Seattle, sin relación con el estudio. La mayor parte del trabajo anterior sobre los períodos inmediatamente anteriores y posteriores a la extinción, el final del Cretácico y el comienzo del Paleógeno, provino de América del Norte o mucho más al sur, como la Patagonia, dice Stiles (SN: 02/04/19). “No hay lugar en los trópicos donde tengamos el límite [between periods] Preservado, [and] Tenemos la limitación de un registro fósil muy fragmentario. «

Según Stiles, también llama la atención que este hallazgo ayude a responder una pregunta de larga data sobre la asombrosa biodiversidad de América del Sur. «La gente se ha preguntado durante mucho tiempo de dónde proviene toda esta diversidad», dice. Por ejemplo, los investigadores han especulado que el clima del continente o su prolongado aislamiento de otros continentes pueden ser responsables. «Así que es realmente interesante que esta extinción masiva podría haber sido uno de los mecanismos que la convirtieron en esta región única», dice.

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