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Crédito de la imagen: Helicóptero Ingenuity de la NASA capturado por la cámara con zoom Mastcam-Z en el rover Perseverance. Crédito: NASA/JPL-Caltech/ASU

Los primeros vuelos propulsados ​​sobre otro planeta han demostrado ser un éxito rotundo para el equipo JPL de la NASA, que el martes celebra el aniversario de 12 meses de Ingenuity con su primer salto en helicóptero en Marte.

Unos 25 vuelos después, el helicóptero Ingenuity que hizo autostop al rover Perseverance de la NASA a Marte se está fortaleciendo.

En declaraciones exclusivas a Spaceflight Now, Jaakko Karras, ingeniero jefe de Ingenuity en el JPL de la NASA en Pasadena, California, dijo: «Es un hito emocionante e Ingenuity realmente ha superado todas nuestras mejores expectativas.

«Estamos aquí para celebrar el aniversario del primer vuelo, pero incluso antes del primer vuelo, operar de manera segura en la superficie de Marte fue un gran momento para el equipo».

El primer vuelo histórico de Ingenuity resultó ser un comienzo humilde, flotando a solo 10 pies sobre la superficie de Marte.

«En este punto de la demostración, hubiéramos tenido suerte de tener cinco vuelos completos para completar la fase tecnológica», dijo Jaakko. “Entonces, un gran punto culminante del año pasado fue dejar atrás los cinco vuelos de la fase de demostración y aún estar saludables.

“Con la expansión, pudimos pasar de la demostración técnica a la demostración operativa, y en esa fase operativa pudimos volar el rover Perseverance y explorar el terreno.

“Ese fue un gran logro para nosotros porque todo el concepto del helicóptero de Marte realmente comenzó con esta visión de demostrar la movilidad aérea para que pudiera usarse como un explorador. Nunca esperábamos poder jugar con eso porque demostrar la viabilidad de volar era realmente el objetivo principal y un logro increíble en sí mismo”.

Ingenuity ha completado su fase de demostración de tecnología después de tres vuelos exitosos. Por primera vez, el 19 de abril de 2021, despegó, subió a unos 3 metros sobre el suelo, se mantuvo en el aire brevemente, realizó un giro y luego aterrizó.

Fue un hito importante: el primer vuelo controlado con motor en la atmósfera extremadamente delgada de Marte y, de hecho, el primer vuelo de este tipo en un mundo más allá de la Tierra. Después de eso, el helicóptero realizó con éxito más vuelos de prueba aumentando gradualmente la distancia y la altitud.

El Ingenuity de 4 libras (1,8 kilogramos) completó su vuelo número 25 sobre el Planeta Rojo el 8 de abril, estableciendo nuevas marcas personales en velocidad y distancia.

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Jaakko Karras, ingeniero jefe del helicóptero Ingenuity de la NASA. Crédito de la foto: NASA

«Hemos volado 25 vuelos sobre todo tipo de terrenos diferentes y ahora a través de diferentes estaciones de Marte», agregó Jaakko, quien ha sido miembro del equipo de operaciones de helicópteros de JPL desde su primer lanzamiento.

«Lo más destacado fue, sin duda, la versatilidad y adaptabilidad tanto del vehículo como del equipo, lo que permitió que el vehículo hiciera todas esas cosas para las que nunca fue diseñado, nunca tuvo la intención de hacer».

El vuelo número 25 de Ingenuity y el más ambicioso hasta la fecha fue otro récord. El helicóptero batió sus récords de distancia y velocidad sobre el suelo, volando 2.310 pies (704 metros) y volando durante un total de 161,3 segundos a una velocidad de 12 millas por hora.

Anteriormente, el helicóptero solo había alcanzado velocidades de alrededor de 11 mph y voló un poco más de 2,000 pies, a pesar de permanecer en el aire durante 169,5 segundos en agosto pasado.

El rover Perseverance del tamaño de un automóvil de la NASA, que aterrizó en el cráter Jezero de Marte el 18 de febrero de 2021, tiene la tarea de buscar signos de vida antigua en el planeta rojo y recolectar docenas de muestras para futuros regresos a la Tierra. El rover se dirige actualmente a un área del delta del río dentro del cráter.

“Queríamos llegar allí un poco antes que el rover con Ingenuity, pero a medida que avanzaban las cosas, resultó que había diferentes desafíos para cruzar los mares, y el terreno natural allí era un poco más desafiante de lo que esperábamos”. explicó Jaakko.

«Así que tuvimos que reprogramar un poco los vuelos y tomarnos un tiempo aquí y allá para reevaluarlo, pero aún estamos avanzando hacia el delta del río y una vez que lleguemos allí, el plan es continuar cerrando ese sitio». explore Perseverance, que estará en una campaña científica en esta región durante algún tiempo”.

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Jaakko le dijo a Spaceflight Now que a Ingenuity le fue tan bien en su primer año que estaba comenzando a hacer que sus vuelos sobre Marte parecieran «rutinarios y fáciles».

«Pero ciertamente no lo son», agregó. «Cada vuelo es único a su manera, tienen diferentes tipos de terreno, tienen diferentes tipos de suelo marciano, lo que significa diferentes cálculos de energía y suposiciones térmicas, por lo que hay mucho análisis, mucho trabajo de preparación».

Cuando se le preguntó acerca de sus expectativas sobre la capacidad de Ingenuity para continuar con las operaciones, Jaakko dijo que era discretamente optimista.

“En general, el sistema todavía está en muy buenas condiciones. No hay un solo componente que parezca un factor limitante y no podemos señalar nada que nos preocupe.

“A pesar de esto, la naturaleza del ingenio operativo todavía se aventura en lo desconocido. Cualquier vuelo en una semana determinada podría ser el último, ya que obviamente este no es un esfuerzo libre de riesgos. Hay muchos riesgos, pero hacemos todo lo posible para mantenerlos a raya”.



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