En 1963, Gordon Cooper piloteó el último y más largo vuelo espacial Mercury: Mercury-Atlas 9. Durante una misión de 34 horas en el espacio, Cooper se convirtió en el primer estadounidense en pasar un día completo en el espacio y el primero en dormir en él. Pero, ¿cómo duerme un astronauta en el espacio? Lo hacen con cuidado y es importante que lo hagan. La falta de sueño puede causar fatiga, lo que puede provocar que no se realicen tareas críticas. Cuando un astronauta aturdido se equivoca, puede ser una cuestión de vida o muerte.

Flota en tu sueño

Cooper fue botado el 15 de mayo de 1963. Dio 22 vueltas alrededor de la tierra y durmió mientras giraba alrededor del globo. Regresó a la Tierra y salió de la cápsula. Sus dormitorios eran estrechos.

En la Estación Espacial Internacional (ISS), un astronauta duerme en habitaciones del tamaño de una cabina telefónica. Te envuelves en un saco de dormir pegado a una pared. En el espacio no hay «arriba» ni «abajo». En gravedad cero, un astronauta flota a través de la cabina mientras duerme y puede lastimarse si no está atado en su lugar.

«Se sintió extraño», señala Scott Kelly en una entrevista reciente. Kelly es una astronauta jubilada que pasó 520 días en el espacio. A Kelly le resultaba extraño dormir sin el peso de una manta o la comodidad de una almohada.

«En un momento dormí con la cabeza pegada a una almohada con velcro para que se sienta como si tu cabeza estuviera sobre una almohada», dice Kelly. Los dormitorios de un astronauta necesitan una buena ventilación. En la ingravidez del espacio, los astronautas emiten dióxido de carbono que podría formar una burbuja alrededor de sus cabezas. Duermen cerca de una salida de aire para evitar esta posible falta de oxígeno en el cerebro. Las células cerebrales son sensibles. Las células cerebrales pueden morir en menos de cinco minutos sin oxígeno. La hipoxia cerebral puede provocar daño cerebral o, peor aún, la muerte. El espacio es silencioso, pero una nave espacial no lo es. El espacio es oscuro, pero el sol no lo es. Los astronautas usan tapones para los oídos para combatir el ruido y máscaras faciales para combatir el deslumbramiento. La ISS vuela a 17.100 millas por hora. Eso significa que un astronauta a bordo puede ver 15 o 16 amaneceres al día. Como señala Scott Kelly, «Aunque tenga persianas en las ventanas, el sol es realmente brillante en el espacio y se filtra a través de ellas».

Según los informes, los astronautas han tenido sueños y pesadillas en el espacio. Algunos astronautas también roncan en el espacio. Las tripulaciones de la ISS duermen unas seis horas al día de media. La NASA programa a sus astronautas para dormir de ocho a ocho horas y media.

Los astronautas a menudo sufren privación del sueño y trastornos del ritmo circadiano. La falta de sueño puede provocar cambios de humor, sistemas inmunológicos debilitados, presión arterial alta, problemas de equilibrio y otros efectos nocivos.

Un reto para los astronautas

Aunque Cooper fue el primer estadounidense en dormir en el espacio, el cosmonauta Gherman Titov fue la primera persona en dormir en el espacio. El segundo humano en orbitar la Tierra, el vuelo de Titov el 6 de agosto de 1961, demostró que los humanos pueden vivir, trabajar y dormir en el espacio. Lo hizo a bordo del Vostok 2 y dio 17 vueltas a la Tierra. Cooper orbitó la Tierra nuevamente en 1965 a bordo de Gemini 5 con Pete Conrad. Su misión duró casi ocho días, suficiente para que una tripulación volara a la luna y regresara. Neil Armstrong y Buzz Aldrin eran miembros del equipo de respaldo de Gemini 5. Dormir resultaría ser un desafío para Cooper y Conrad. Cooper apodó la misión «Ocho días en un contenedor de basura». La lata era la cápsula espacial. La cabina era del tamaño del asiento delantero de un Volkswagen Beetle. Gordon Cooper murió el 4 de octubre de 2004 a la edad de 77 años en Ventura, California. En un sueño eterno, sus cenizas fueron enviadas al espacio para dormir con las estrellas.



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