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El vehículo Rocket 3.3 de Astra despegó de Cabo Cañaveral a la 1:43 p. m. EDT (17:43 GMT) el domingo con los dos primeros satélites de investigación de huracanes TROPICS de la NASA. Crédito de la foto: Astra/NASASpaceflight

Dos pequeños satélites de investigación de huracanes de la NASA fueron destruidos después del lanzamiento desde Cabo Cañaveral el domingo cuando su cohete comercial suministrado por Astra apagó prematuramente su motor de etapa superior antes de alcanzar la órbita objetivo de la misión.

Los nanosatélites gemelos, cada uno del tamaño de una caja de zapatos, fueron la vanguardia de una flota planificada de seis naves espaciales de monitoreo de ciclones para medir la temperatura, la humedad y otros parámetros en huracanes y tormentas tropicales.

La misión TROPICS está diseñada para recopilar datos sobre ciclones a una frecuencia más alta de lo que sería posible con otros satélites. El objetivo es tomar medidas de huracanes en sobrevuelos repetitivos hasta cada 50 minutos, en lugar de cuatro veces al día con los satélites meteorológicos tradicionales.

«Lamentamos no poder entregar los dos primeros satélites Tropics», tuiteó Chris Kemp, cofundador y director ejecutivo de Astra, una empresa fundada en 2016 que se enfoca en servicios de lanzamiento de satélites pequeños. “Nada es más importante para nuestro equipo que la confianza de nuestros clientes y la entrega exitosa de los satélites TROPICS restantes. Compartiremos más cuando hayamos revisado completamente los datos”.

La pérdida de los dos primeros satélites TROPICS no es una sentencia de muerte para la misión. Los funcionarios de la NASA dijeron antes del lanzamiento del domingo que solo cuatro de los seis satélites de Astra, o dos de los tres lanzamientos de Astra, tendrían que estar operativos para cumplir con los criterios de éxito de la misión.

“Aunque el lanzamiento de hoy con Astra dSi no va según lo planeado, la misión presentó una gran oportunidad para la nueva ciencia y oportunidades de lanzamiento”, tuiteó Thomas Zurbuchen, jefe de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA. “Las misiones Earth Venture como esta son formas económicas de enviar la ciencia de la NASA al espacio. También ofrece más oportunidades para que los investigadores accedan al espacio”.

El vuelo comenzó a despegar del Complejo de Lanzamiento Espacial 46 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 13:43 EDT (17:43 GMT), luego de un retraso de más de una hora y media para despejar un barco del área de peligro de rango inferior y permitir tiempo para que Astra asegure el acondicionamiento adecuado del propulsor de oxígeno líquido en el cohete.

El pequeño vehículo de lanzamiento, que tenía solo 13,1 metros de altura, se alejó rápidamente de Pad 46, propulsado por cinco motores Dolphin alimentados con queroseno. El vehículo de lanzamiento de Astra, denominado Rocket 3.3, es el vehículo de lanzamiento de satélites de clase orbital más pequeño actualmente en funcionamiento y tiene menos de una quinta parte de la altura del cohete Falcon 9 de SpaceX, mucho más grande.

La primera etapa dirigió el cohete hacia el este desde el puerto espacial de Cabo Cañaveral y luego apagó sus motores a tiempo. Se desechará una cubierta de carga útil para revelar la etapa superior y los dos satélites de investigación de la NASA, seguido de la separación de la etapa y el encendido del motor de la etapa superior.

El motor de éter de segunda etapa, que también quema queroseno, debería funcionar durante más de cinco minutos para lanzar los dos satélites de investigación de huracanes Tropics de la NASA. El misil estaba dirigido a una altitud de 550 kilómetros (357 millas).

Pero el video en vivo de una cámara en el escenario superior mostró que el motor se apagó aproximadamente T+ más 7 minutos, 21 segundos, más de un minuto antes de la hora de corte programada. Una lectura de telemetría en la transmisión de video en vivo indicó que el misil volaba a una altitud de aproximadamente 330 millas (532 kilómetros) y una velocidad de 14,707 mph (6,575 metros por segundo) cuando se apagó el motor.

El cohete no tenía suficiente velocidad para alcanzar una órbita estable y la etapa superior que contenía los satélites TROPICS volvió a entrar en la atmósfera y probablemente se quemó. Jonathan McDowell, astrofísico y experto en el seguimiento de la actividad espacial, tuiteó que los restos supervivientes de la misión probablemente cayeron en el Atlántico al oeste de Senegal.

El fracaso reduce el récord de Astra a dos vuelos orbitales exitosos en siete intentos. Un lanzamiento anterior desde Alaska en marzo fue la primera misión de Astra en colocar con éxito satélites de trabajo en órbita después de que un vuelo desde Cabo Cañaveral en febrero fallara durante la secuencia de separación de fases y carenado unos minutos después del lanzamiento.

Cuatro satélites TROPICS más están construidos y listos para su lanzamiento en dos cohetes Astra más. Antes de la misión del domingo, esos lanzamientos estaban programados para fines de junio y mediados de julio, justo a tiempo para que la flota recopilara datos para el pico de la temporada de huracanes en el Atlántico.

«Las próximas dos aperturas tienen que funcionar», tuiteó Kemp después del fracaso del domingo. «Nuestro equipo entiende lo que está en juego».

«Solo cuatro de las naves espaciales tienen que funcionar, por lo que dos cohetes tienen que funcionar», dijo Zurbuchen en una reunión del Comité de Estudios Espaciales de las Academias Nacionales la semana pasada. “Este es un nivel de riesgo diferente al que hacemos con tantas otras cosas en las que nos enfocamos, suavizamos el riesgo y lo reducimos tanto como sea posible. Y eso es a propósito. Es por diseño porque la velocidad es importante cuando estás en el juego de la innovación, y queremos nuevas habilidades, nuevos activos y nuevas herramientas».

No quedó claro de inmediato cómo la interrupción podría afectar el cronograma de las misiones TROPICS restantes, pero la NASA dijo en un comunicado que espera «pausar los esfuerzos de lanzamiento con Astra mientras el domingo investiga la interrupción», que es administrado por Astra y el Federal. Autoridad de Aviación.

«Reconocemos los riesgos asociados con un nuevo proveedor de lanzamiento y brindaremos nuestro apoyo cuando sea necesario», dijo la NASA en un comunicado.

La NASA seleccionó TROPICS para su desarrollo en 2016.

«Diseñamos la misión desde cero para que tuviera cierta solidez frente a las fallas», dijo William Blackwell, investigador principal de la misión TROPICS en el Laboratorio Lincoln del MIT. “La elección de seis satélites se hizo para darnos un margen de maniobra. Solo nos tomó cuatro para cumplir con nuestros requisitos básicos, por lo que podemos tolerar fallas en el satélite o el lanzamiento o lo que sea, y aún podemos cumplir con nuestros requisitos”.

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Representación artística de dos satélites Tropics recopilando datos sobre huracanes. Crédito de la foto: NASA

“Estamos tratando de monitorear mejor los ciclones tropicales”, dijo Blackwell en una entrevista previa al lanzamiento. «Y lo que realmente estamos tratando de caracterizar es el entorno termodinámico básico de la tormenta. Estas son cosas como la temperatura, la cantidad de humedad y la intensidad de la lluvia, y la estructura alrededor de la tormenta.

«Estas son variables importantes porque pueden vincularse con la intensidad de la tormenta e incluso con el potencial de una futura intensificación», dijo Blackwell. “Así que tratamos de llevar a cabo estas mediciones con un número relativamente grande de repeticiones. Esta es realmente la característica nueva más importante que ofrece la constelación TROPICS, que es una reproducción de tormenta mejorada.

«Obtenemos una nueva imagen de la tormenta aproximadamente cada hora, y eso es un factor de cinco a ocho mejor que lo que tenemos hoy», dijo. «Con estas nuevas mediciones de imágenes actualizadas rápidamente, esperamos que esto nos ayude a comprender mejor la tormenta y, en última instancia, nos lleve a una mejor predicción de la trayectoria y la intensidad del huracán».

TROPICS significa Observaciones de resolución temporal de la estructura de la precipitación y la intensidad de la tormenta con una constelación de Smallsats. Según la NASA, la misión tiene un costo total de unos 40 millones de dólares estadounidenses. Esto incluye $32 millones para la nave espacial, el desarrollo de instrumentos y las operaciones posteriores al lanzamiento, y el contrato de $8 millones para tres lanzamientos con Astra.

Los satélites TROPICS fueron construidos por Blue Canyon Technologies de Boulder, Colorado.

«Uno de ellos pesa alrededor de 10 libras y es del tamaño de una barra de pan», dijo Blackwell. «Por lo tanto, estos son relativamente económicos de construir y probar, y podemos fabricarlos con bastante rapidez, y son relativamente económicos de comercializar».

Cada satélite TROPICS tiene un solo instrumento. Un radiómetro de microondas, del tamaño de una taza de café, girando 30 veces por minuto creará imágenes de ciclones tropicales, tomará lecturas de temperatura y registrará perfiles verticales de humedad en la atmósfera.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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