Convertirse en astrónomo puede parecer fácil. La reverencia por el cielo nocturno lleva a un niño a estudiar astronomía un día en la escuela, lo que eventualmente lo llevará a obtener un título universitario y un trabajo en el campo. Pero como dejan en claro dos nuevos libros, pocas mujeres encuentran el camino tan fácil.

en el Un retrato de la científica de joven., Lindy Elkins-Tanton, una geóloga convertida en científica planetaria, relata sus luchas con la depresión y la ansiedad cuando era niña y el sexismo que enfrentó al principio de su carrera. En un ejemplo, ella y sus colegas (todos hombres menos uno) recolectaron muestras de rocas en Siberia para buscar evidencia que vincule las erupciones volcánicas con eventos de extinción pasados. Elkins-Tanton se tomó su tiempo para colocar su cincel en el lugar justo para romper la piedra, y «prácticamente podía oler la silenciosa impaciencia de los hombres que estaban cerca», escribe. “Sí, podrían haberlo hecho más rápido y con menos golpes. Pero, ¿por qué debería ser esa la métrica importante? ¿Por qué no es más importante dejar que todos hagan lo que quieren y necesitan hacer a su propio ritmo?

El sesgo implícito y explícito de sus colegas masculinos hacia las mujeres en la ciencia, escribe, alimentó sus propias dudas. Para inspirar el mismo respeto que los científicos varones, aprendió que tenía que insistir amablemente en llevar su propio equipaje y tomar sus propias muestras, a su manera y en su momento. Las lecciones que aprendió en Siberia y en el laboratorio, escribió, la ayudaron a desarrollar un estilo de liderazgo compasivo y equitativo como directora de la Escuela de Exploración de la Tierra y el Espacio de la Universidad Estatal de Arizona y como directora de la próxima misión Psyche de la NASA. Esta misión enviará una nave espacial para estudiar un asteroide rico en metales para comprender mejor el núcleo rico en hierro de la Tierra.

La experiencia de cada científico es única, pero los elementos de la historia de Elkins-Tanton, particularmente el sexismo en la ciencia, encuentran una voz a lo largo El cielo es para todos: mujeres astrónomas en sus propias palabras. Editada por la astrónoma Virginia Trimble y el autor David Weintraub, esta antología de 37 breves autobiografías cubre más de seis décadas de astronomía, revelando los diversos viajes de las astrónomas y los obstáculos que pueden retrasar o anular su éxito.

La astrofísica France Córdova, por ejemplo, comienza su historia con una poderosa descripción del tiempo que pasó en un pueblo cerca de la ciudad de Oaxaca, México, en el verano de 1968, trabajando en un proyecto de antropología cultural. Había planeado estudiar antropología en la escuela de posgrado, pero después de ver un programa de televisión sobre estrellas muertas, se dio cuenta de que tenía «una pasión por los viajes más profunda», escribe, «para conectarse con algo más grande, más profundo». las estrellas y el universo que las contenía».

De niña, Córdova nunca había conocido a nadie que creyera que las mujeres podían ser científicas. Sus padres pensaron que su objetivo universitario debería ser encontrar un marido. En cambio, decidió estudiar astrofísica. Lanzó una carrera en astronomía de rayos X, luego volvió a la política y el liderazgo, asumiendo el papel de científica en jefe de la NASA y luego directora de la Fundación Nacional de Ciencias, puestos que ella escribe que considera más efectivos para las mujeres en la ciencia.

Dara Norman, por otro lado, nunca cuestionó que se convirtiera en astrónoma; a las 10 estaba segura. Obtuvo un Ph.D. en 1999 después de estudiar los sesgos en las mediciones de galaxias distantes que pueden sesgar nuestra comprensión del Universo. Para ellos, las similitudes entre el prejuicio en los datos científicos y el prejuicio en la cultura de la ciencia eran obvias. «Estoy asombrado de que nosotros, como científicos, entendamos la idea del sesgo en nuestros datos y métodos… Trabajamos incansablemente para identificar tales sesgos… y eliminar esos sesgos», escribe. «Sin embargo, cuando nos enfrentamos a prejuicios en nuestra profesión… muchos de nosotros seguimos negando la existencia de este problema».

Norman se dio cuenta de que el camino tradicional de un astrónomo no era para ella. La alegría de la investigación se vio ensombrecida por las experiencias negativas que ella «pasó como una mujer estadounidense negra que solo intentaba ser un científico.» Al igual que Córdova, ahora trabaja en el Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Óptica-Infrarroja en Tucson para mejorar la cultura científica.

Esta cultura está cambiando lentamente. Antes de 1990, menos de 40 mujeres ocupaban puestos de tiempo completo en astronomía o astrofísica en universidades norteamericanas. Ahora, el número es tan alto que no es fácil hacer un seguimiento de cuántas mujeres están logrando carreras exitosas en este campo, señalan Trimble y Weintraub. Aunque estos números indican progreso, ambos libros recuerdan a los lectores que aún existen actos de sexismo manifiestos y sutiles y que las carreras científicas aún pueden ser precarias para las mujeres. Y, sin embargo, como escribe Elkins-Tanton, las mujeres pueden persistir, impulsadas por «la comprensión de que no somos más que una pequeña parte de un vasto universo inexplorado». Si es cierto, es un pilar de resiliencia por el que luchar.


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