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A las 3:30 a. m. del 9 de enero de 2018, media pulgada de lluvia cayó sobre las laderas carbonizadas de las montañas de Santa Ynez en la costa del sur de California. Las llamas del Incendio Thomas, entonces el incendio forestal más grande en la historia del estado, habían devastado el mes anterior, dejando el suelo y la vegetación quemados e incapaces de absorber la irrupción de agua. El suelo desestabilizado se derrumbó en un derrumbe devastador. Los cantos rodados se estrellaron contra las casas en la ciudad de Montecito, California, y una carretera quedó enterrada bajo varios pies de lodo. El desastre mató a 23 personas y causó daños estimados en $ 200 millones.

La climatóloga Samantha Stevenson se mudó recientemente al estado para comenzar un nuevo trabajo en la Universidad de California, Santa Bárbara. «Fue bastante impactante ver a alguien que acababa de llegar a California», dice ella. «Se me quedó grabado en la cabeza».

Cuando Stevenson y Danielle Touma, entonces becaria postdoctoral en UC Santa Barbara, buscaban ideas de investigación unos años más tarde, el recuerdo del deslizamiento de tierra los impulsó a investigar si era más probable que las lluvias extremas siguieran a los grandes incendios forestales que a los cambios climáticos. Su trabajo, publicado el viernes en avances científicos, descubrió que para fines de este siglo, la mayoría de los incendios forestales en gran parte del oeste serían seguidos por múltiples eventos de lluvia extrema dentro de cinco años. Esto supondría grandes riesgos de deslizamientos de tierra e inundaciones repentinas.

Y estos riesgos no se limitan a décadas en el futuro: el estudio mostró que este tipo de eventos compuestos ya tienen más probabilidades de ocurrir en Occidente. «Estamos empezando a ver cosas como esta con nuestros propios ojos», dice Stevenson.

Los científicos del clima combinan datos históricos con modelos informáticos para buscar tendencias sobre cómo la gravedad y la frecuencia de los fenómenos meteorológicos extremos ya han cambiado y cómo seguirán cambiando en el futuro. Estos esfuerzos ya han dejado en claro que es probable que los incendios forestales en el oeste de los Estados Unidos se vuelvan más intensos, quemando áreas más grandes, y que es probable que los aguaceros fuertes se vuelvan más frecuentes e intensos.

Pero tales eventos «no ocurren de forma aislada», dice Stevenson. Cuando se unen, como lo hicieron las fuertes lluvias con la cicatriz del Incendio Thomas de 2018, pueden causar mucho más daño a las comunidades que cualquier evento por sí solo.

Sin embargo, debido a su naturaleza, estos eventos combinados extremos son relativamente raros. Esto significa que a menudo no hay suficientes datos históricos para identificar tendencias sobre cómo cambian estos eventos a medida que aumentan las temperaturas globales. «Como científicos del clima, muchas personas en la comunidad nos preguntarían: ‘¿Esto va a empeorar?'», dice Touma. Antes del nuevo estudio de ella y Stevenson, «no podíamos darles una respuesta completa con respecto a estos eventos compuestos».

Para examinar la pregunta, Touma, Stevenson y sus coautores recurrieron a datos recientemente disponibles de modelos climáticos que se ejecutaron muchas, muchas veces, lo que en conjunto proporcionó suficientes escenarios para que los científicos detectaran tendencias en este tipo de clima extremo. «Ahora tenemos más datos que nunca», dice Stevenson. «Entonces podemos comenzar a decir cosas cuantitativas sobre este tipo de eventos raros».

Los investigadores encontraron que para 2100, más del 90 por ciento de los incendios forestales en California, Colorado y el noroeste del Pacífico serán seguidos por al menos tres eventos de lluvias extremas dentro de cinco años. Se espera que la cantidad de incendios seguidos de lluvia en solo un año, cuando el riesgo de deslizamientos de tierra es mayor, se duplique en California para fines de siglo. En el noroeste del Pacífico, se espera que ese número aumente en un 700 por ciento debido a un fuerte aumento en los eventos de lluvia extrema esperados, dice Touma. «Esperábamos ver una señal», dice Stevenson, pero el aumento de magnitud fue «tan poderoso». El resultado general «no fue sorprendente», agrega. «Pero fue bastante aleccionador».

Y tales preocupaciones cobrarán relevancia mucho antes de que finalice el siglo. Según Touma, la probabilidad de fuertes lluvias después de los incendios aumentará significativamente incluso para 2050. Este hallazgo arroja luz sobre cómo podrían cambiar los riesgos si se limitan las emisiones de gases de efecto invernadero y el calentamiento se mantiene en niveles más bajos. (Los modelos utilizados por el equipo asumieron el peor escenario de emisiones con un calentamiento relativamente alto para 2100).

«Tomados en conjunto, este tipo de estudios son importantes para llamar la atención sobre estos riesgos climáticos complejos emergentes que estamos viendo cada vez más», dice el científico climático de la Universidad de Columbia, Kai Kornhuber, que no participó en el nuevo artículo. «Estoy seguro de que veremos más estudios de este tipo».

Stevenson y Touma esperan que su investigación ayude a informar la preparación para el manejo de emergencias y la adaptación de la comunidad. En respuesta al Incendio Marshall, que destruyó más de 1,000 viviendas en el condado de Boulder, Colorado, en diciembre pasado, las autoridades están brindando recursos a los residentes para que limpien los escombros del área en preparación para las lluvias primaverales, dice Touma, quien ahora es becario postdoctoral en el Centro Nacional de Investigación Atmosférica en Boulder, Colorado. Una gran tormenta de nieve cayó el día después del Marshall Fire, lo que ayudó a extinguir las llamas. Pero en un futuro más cálido, esa nieve podría haber caído en forma de lluvia, lo que podría empeorar la devastación. «No vamos a evitar eventos como este», dice Stevenson, así que «tenemos que estar preparados».

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