¿Quieres volar al espacio? Te podría costar.

Este mes, la nave espacial SpaceX Crew Dragon realizará el primer vuelo tripulado totalmente privado a la Estación Espacial Internacional. El precio de venta al público de un asiento es de 55 millones de dólares estadounidenses. El boleto incluye una estadía de ocho días en la estación espacial que incluye alojamiento y comida, y vistas incomparables.

Virgin Galactic y Blue Origin tienen alternativas más económicas que pueden llevarlo al borde del espacio por tan solo $250,000 a $500,000. Pero los vuelos solo duran entre 10 y 15 minutos, tiempo apenas suficiente para disfrutar de un snack a bordo.

Pero si te gusta mantener los pies en la tierra, las cosas se ven más asequibles. Durante los últimos 20 años, los avances en la tecnología de satélites diminutos han puesto la órbita terrestre al alcance de países pequeños, empresas privadas, investigadores universitarios e incluso entusiastas del bricolaje.

ciencia en el espacio

Somos científicos que estudian nuestro planeta y el universo más allá. Nuestra investigación llega al espacio para encontrar respuestas a preguntas fundamentales sobre cómo está cambiando nuestro océano en un mundo que se calienta, o para estudiar los agujeros negros supermasivos que laten en el corazón de galaxias distantes.

El costo de toda esta investigación puede ser astronómico. El telescopio espacial James Webb, que se lanzó en diciembre de 2021 y buscará las primeras estrellas y galaxias del universo, tuvo un precio final de 10.000 millones de dólares tras muchos retrasos y sobrecostos.

El precio de la Estación Espacial Internacional, que ha albergado casi 3000 experimentos científicos durante 20 años, fue de 150 000 millones de dólares, con otros 4 000 millones de dólares al año para mantener las luces encendidas.

Incluso los satélites meteorológicos, que forman la columna vertebral de nuestra infraestructura de observación basada en el espacio y brindan mediciones esenciales para el pronóstico del tiempo y el monitoreo de desastres naturales, cuestan hasta $ 400 millones cada uno para construir y lanzar.

Presupuestos como estos solo están disponibles para los gobiernos y las agencias espaciales nacionales, o para un club muy selecto de multimillonarios amantes del espacio.

espacio para todos

Las opciones más asequibles ahora están democratizando el acceso al espacio. Los llamados nanosatélites con una carga útil de menos de 10 kg, incluido el combustible, pueden lanzarse individualmente o en «enjambres».

Desde 1998, se han lanzado más de 3400 misiones de nanosatélites, reflejando datos utilizados para protección civil, transporte marítimo, monitoreo de cultivos, aplicaciones educativas y más.

Una innovación clave en la revolución de los satélites pequeños es la estandarización de su forma y tamaño, lo que permite lanzarlos en grandes cantidades desde un solo cohete.

Los CubeSats son un formato común de 10 cm que se puede construir utilizando componentes electrónicos disponibles en el mercado. Fueron desarrollados en 1999 por dos profesores en California, Jordi Puig-Suari y Bob Twiggs, que querían que los estudiantes graduados ganaran experiencia en el diseño, construcción y operación de su propia nave espacial.

Twiggs dice que la forma y el tamaño se inspiraron en Beanie Babies, una especie de animal de peluche coleccionable que venía en una vitrina cúbica de 10 cm.

Los proveedores de lanzamiento comercial como SpaceX en California y Rocket Lab en Nueva Zelanda ofrecen misiones de «viaje compartido» para distribuir los costos de lanzamiento entre docenas de satélites pequeños. Ahora puede construir, probar, lanzar y recibir datos de su propio CubeSat por menos de $200,000.

El universo en la palma de tu mano

Los pequeños satélites han abierto nuevas y emocionantes formas de explorar nuestro planeta y más allá.

Un proyecto en el que participamos utiliza CubeSats y técnicas de aprendizaje automático para monitorear el hielo marino antártico desde el espacio. El hielo marino es un componente crucial del sistema climático y las mediciones mejoradas nos ayudarán a comprender mejor los efectos del cambio climático en la Antártida.



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