El cohete Falcon 9 de SpaceX superó la velocidad del sonido el jueves, aproximadamente un minuto después del lanzamiento desde el Centro Espacial Kennedy con 47 satélites de Internet Starlink. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

Otro lote de 47 satélites de Internet se lanzó en un cohete Falcon 9 desde el Centro Espacial Kennedy el jueves y se elevó a los cielos para unirse a la red de banda ancha Starlink de SpaceX en la novena misión de la compañía en nueve semanas y con el objetivo de mantener el ritmo de los vuelos Falcon este año.

Bajo un cielo despejado con vientos en calma, el cohete Falcon 9 encendió sus nueve motores principales Merlin 1D y salió de la Plataforma 39A en el Centro Espacial Kennedy a las 9:25 a. m. EST (14:25 GMT) del jueves.

En dirección sureste, los motores generaron más de 20 millones de caballos de fuerza para impulsar el cohete Falcon 9 a través de la mayor parte de la atmósfera de la Tierra en dos minutos y medio antes de caer y liberar el motor de la segunda etapa del cohete para asumir la misión.

La primera etapa, que voló en su undécima misión, usó propulsores de control para reorientarse en el borde del espacio y luego extendió cuatro aletas de rejilla de titanio para lograr estabilidad durante el descenso de regreso a la Tierra. Las quemaduras de los frenos de los motores principales del cohete llevaron al propulsor al barco no tripulado Just Read the Instructions de SpaceX estacionado en el Océano Atlántico cerca de las Bahamas.

SpaceX confirmó que el cohete, designado B1060 en el inventario de SpaceX, aterrizó en la plataforma casi nueve minutos después del lanzamiento, justo cuando el motor de la segunda etapa se apagó después de colocar sus cargas satelitales en órbita de estacionamiento.

Un segundo encendido del motor de la etapa superior colocó a los 47 satélites en una órbita casi circular a una altitud de casi 200 millas (320 kilómetros). Los satélites de un cuarto de tonelada en paquetes planos se liberaron del cohete todos a la vez, justo por debajo de la marca de 66 minutos en la misión.

El despliegue de Starlink puso fin a la misión exitosa número 118 consecutiva de la familia de cohetes Falcon de SpaceX desde septiembre de 2016, cuando un Falcon 9 explotó en la plataforma de lanzamiento y destruyó el satélite de comunicaciones israelí Amos 6.

Elon Musk, fundador y director ejecutivo de SpaceX, dijo el mes pasado que la compañía planea alrededor de 50 lanzamientos este año. SpaceX lanzó cohetes Falcon 9 en 31 misiones en 2021, un número récord para una empresa estadounidense en un año calendario. Los propulsores Falcon aterrizaron con éxito en todos los vuelos menos uno el año pasado.

«Desencadené un trastorno de estrés postraumático cada vez que despegaba un cohete», dijo. «Estoy como, ¡ahh! Acabo de ver todas las formas en que podría fallar. Este año en realidad estamos apuntando a alrededor de 50 inicios, por lo que en promedio, alrededor de un inicio por semana. Así que es un muy buen año para esperar».

Los lanzamientos para la red Starlink representarán la mayor parte de las misiones de SpaceX este año, pero numerosas misiones comerciales y militares están programadas. SpaceX tiene alrededor de 30 misiones para clientes externos en su agenda, que podrían lanzarse antes de fines de 2022.

Hasta cinco misiones Falcon Heavy podrían lanzarse este año para la Fuerza Espacial de EE. UU., la NASA y Viasat.

La primera etapa de SpaceX en la nave de drones «Solo lea las instrucciones». Crédito de la foto: SpaceX

Una vez liberadas del cohete el jueves, las 47 nuevas naves espaciales Starlink, construidas por SpaceX en Redmond, Washington, estaban programadas para desplegar sus paneles solares y activar los motores de iones para comenzar a ascender a una altitud operativa de 335 millas (540 kilómetros). . También activarán sus cargas útiles de comunicaciones, incluidas antenas, transmisores, receptores y enlaces cruzados láser, para intercambiar datos entre los satélites en órbita.

Con los nuevos satélites desplegados el jueves, SpaceX ha lanzado 2234 naves espaciales Starlink hasta el momento, incluidos prototipos y modelos más antiguos que ya no están en servicio. Jonathan McDowell, un astrofísico que sigue regularmente la actividad espacial, estima que SpaceX tenía 1945 satélites Starlink en órbita hasta el miércoles.

SpaceX no publica información sobre la salud y el estado de sus satélites Starlink.

El lanzamiento del jueves se produjo solo seis días después de la misión Starlink anterior de SpaceX desde California. SpaceX está planeando otro lanzamiento de Starlink en un cohete Falcon 9 el 8 de marzo desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, acercando a la compañía a su objetivo de desplegar aproximadamente 4400 satélites Starlink para brindar servicios de Internet de alta velocidad y baja latencia en todo el mundo.

Finalmente, SpaceX ha señalado en presentaciones regulatorias que quiere operar hasta 42,000 satélites de Internet, todos volando en órbita terrestre baja a unos cientos de millas sobre el planeta.

La cantidad de satélites planeados por SpaceX y otras compañías ha generado dudas sobre la seguridad de las operaciones en la órbita terrestre baja, incluida la forma en que las flotas podrían generar más desechos espaciales y crear problemas para administrar la cantidad cada vez mayor de objetos que orbitan el planeta.

Los astrónomos también han criticado el programa Starlink por arruinar algunas observaciones del telescopio, pero SpaceX ha aliviado el problema al hacer que sus satélites reflejen menos la luz solar.

Pero los beneficios de los servicios de Internet basados ​​en el espacio se hicieron evidentes en los últimos días, después de que SpaceX enviara antenas Starlink a Ucrania para ayudar a los ciudadanos a mantenerse conectados durante el ataque militar ruso que comenzó el 24 de febrero.

Dos días después, Mykhailo Fedorov, viceprimer ministro de Ucrania, pidió ayuda a Elon Musk en Twitter.

“Mientras intentas colonizar Marte, ¡Rusia intenta ocupar Ucrania!”, tuiteó Fedorov en un mensaje público a Musk. “Mientras sus misiles aterrizan con éxito desde el espacio, ¡los misiles rusos están atacando a los civiles ucranianos! Le pedimos que equipe a Ucrania con estaciones Starlink y haga un llamado a los rusos sensatos para que se pongan de pie”.

Musk respondió el mismo día que se activó el servicio Starlink en Ucrania. Según Fedorov, el lunes llegó a Ucrania un envío de terminales de usuario Starlink.

«¡Starlink mantiene nuestras ciudades conectadas y los servicios de emergencia salvan vidas!», tuiteó Fedorov el miércoles, y agregó que Ucrania necesita generadores eléctricos para mantener Starlink y otros «servicios que salvan vidas» en línea luego de los ataques rusos a la infraestructura local.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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