THomas Edison era conocido por ser un oponente del sueño. En una entrevista de 1889 publicada en Científico americano, el siempre enérgico inventor de la bombilla, afirmó que nunca dormía más de cuatro horas por noche. Dormir era una pérdida de tiempo, pensó.

Sin embargo, Edison puede haber confiado en el sueño para alimentar su creatividad. Se dice que el inventor durmió la siesta mientras sostenía una pelota en cada mano, creyendo que cuando se durmiera, las pelotas caerían al suelo y lo despertarían. De esta manera, pudo recordar los tipos de pensamientos que nos vienen cuando nos quedamos dormidos y que a menudo no recordamos.

Los investigadores del sueño ahora sospechan que Edison podría haber estado en algo. Un estudio publicado recientemente en avances científicos informa que tenemos un breve período de creatividad y perspicacia en el estado semilúcido que ocurre cuando comenzamos a dormirnos, una fase de sueño llamada N1 o etapa 1 del sueño sin movimiento ocular rápido, ese velo entre el sueño y la vigilia, conocido como Condición hipnagógica: puede recordarnos nuestras ideas brillantes más fácilmente.

Inspirándose en Edison, Delphine Oudiette del Paris Brain Institute y sus colegas presentaron a 103 participantes problemas matemáticos que tenían una regla oculta que permitía resolverlos mucho más rápido. Las 16 personas que descifraron la pista de inmediato fueron excluidas del estudio. Al resto se les dio un descanso de 20 minutos y se les pidió que se relajaran en una posición reclinada mientras sostenían un vaso en la mano derecha. Si se caía, se les pedía que informaran lo que pensaban antes de soltarlo.

Durante el descanso, los sujetos se sometieron a polisomnografía, una tecnología que monitorea la actividad cerebral, ocular y muscular, para evaluar el estado de vigilia de una persona. Esto ayudó a determinar qué sujetos estaban más despiertos que N1 o si estaban en N2, la siguiente fase ligeramente más profunda de nuestro sueño.

Thomas Edison descansa en su laboratorio en Nueva Jersey,
Edison descansó en su laboratorio de Nueva Jersey y se tomó breves descansos del trabajo. Pero el inventor no quería dormir mucho. Crédito de la foto: Fundación Ford

Después del descanso, a los participantes del estudio se les presentaron nuevamente los problemas matemáticos. Aquellos que se quedaron dormidos en N1 tenían casi tres veces más probabilidades de descifrar la regla oculta que aquellos que permanecieron despiertos durante todo el experimento, y casi seis veces más probabilidades que aquellos que nacieron en N2. Este «momento eureka», como lo llaman los autores, no sucedió de inmediato. Más bien, sucedió después de muchos intentos posteriores de resolver el problema matemático, de acuerdo con investigaciones previas sobre la introspección y el sueño.

Lo que está menos claro es que la técnica de Edison de dejar caer objetos para evitar un sueño más profundo funciona. De los 63 sujetos que dejaron caer el vaso mientras se dormían, 26 lo hicieron después de haber pasado ya por el sueño N1. Aún así, los resultados sugieren que tenemos una ventana creativa justo antes de quedarnos dormidos.

Oudiette dice que, al igual que Edison, su experiencia personal con el sueño inspiró el estudio. «Siempre he tenido muchas experiencias hipnagógicas, experiencias oníricas que me han fascinado durante mucho tiempo», dice. «Me sorprendió bastante que casi ningún científico haya estudiado este período en las últimas dos décadas».

Un estudio publicado en 2018 encontró que un breve período de «descanso despierto» o descanso tranquilo aumentaba la probabilidad de descubrir la misma regla matemática utilizada en el experimento de Oudiette. Y la psicóloga Penny Lewis de la Universidad de Cardiff en Gales sugiere que tanto el sueño REM (movimiento rápido de los ojos), la etapa en la que nuestros ojos se mueven rápidamente y ocurren la mayoría de los sueños, y el sueño no REM trabajan juntos para promover la resolución de problemas.

Sin embargo, en su mayor parte, Oudiette no tiene conocimiento de ninguna otra investigación que analice específicamente el impacto de quedarse dormido en la creatividad. Sin embargo, ella señala muchos ejemplos históricos de este fenómeno.

«Alejandro Magno y [Albert] Einstein pudo haber usado la técnica de Edison, la leyenda dice”, dice ella. «Y algunos de los sueños que han inspirado grandes descubrimientos pueden ser experiencias hipnagógicas en lugar de sueños nocturnos. Un ejemplo famoso es el químico August Kekulé, quien descubrió la estructura del anillo del benceno después de ver a una serpiente morderse la cola durante un período de ‘medio sueño’ cuando trabajaba hasta tarde”. El pintor surrealista Salvador Dalí también usó una variación del método de Edison. : se durmió sosteniendo una llave sobre una placa de metal que lo despertó con un estrépito cuando la dejó caer, supuestamente inspirando su imaginería artística.

«Este estudio nos da una idea de la conciencia y la creatividad al mismo tiempo», dice Adam Haar Horowitz del MIT Media Lab, quien desarrolló tecnología para interactuar con estados hipnagógicos pero no trabajó con el equipo de Oudiette. “Lo importante”, añade, “es el tipo de estudio que puedes probar en casa. Tome un objeto de metal, acuéstese, concéntrese intensamente en un problema creativo y vea qué tipo de momentos eureka puede experimentar”.

Para el psicólogo de la Universidad de California, Santa Bárbara, Jonathan Schooler, quien tampoco participó en el proyecto, el estudio no prueba necesariamente que todos puedan ser creativos durante esta etapa temprana de somnolencia. Como él señala, «Quizás permanecer en la ‘zona dulce’ podría haber refrescado a los participantes del estudio y haberles facilitado la resolución del problema más adelante». Pero Schooler reconoce que los resultados del estudio pueden ser muy sólidos. «Los nuevos resultados sugieren que existe un punto dulce de sueño creativo en el que las personas están lo suficientemente dormidas como para acceder a elementos que de otro modo serían inaccesibles, pero aún no tan lejos como para perder el metraje», dice.

A pesar de su reputación como el «período de apagado» del cerebro, el sueño es un proceso neurológicamente increíblemente activo. Las células cerebrales se disparan por miles de millones, ayudando a reactivar y almacenar recuerdos y aparentemente permitiéndonos convocar nuestras creaciones mentales.

Además de confirmar sus hallazgos en futuras investigaciones, Oudiette espera determinar si centrarse en nuestro estado hipnagógico podría ayudar a resolver tareas y problemas del mundo real al aprovechar el potencial creativo de esta fase de transición entre el sueño y la vigilia. Además, ella y su grupo están considerando el potencial de las interfaces cerebro-computadora para identificar patrones de ondas cerebrales asociados con el inicio del sueño, lo que permite señalar cuándo las personas deben despertarse en sus momentos de percepción percibida.

«Incluso podríamos enseñar a la gente cómo lograr este estado creativo a voluntad», imagina Oudiette. “Imagine reproducir sonidos cuando las personas alcanzan el estado correcto y otros sonidos cuando se quedan demasiado dormidos. Tal método podría enseñarles a reconocer y alcanzar el estado creativo”.

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