En la década de 2030, el mundo generará alrededor de un yottabyte de datos por año, eso es 1024 Bytes, o la cantidad que cabría en los DVD apilados en Marte. Ahora, el auge del crecimiento de la esfera de datos ha llevado a los gobernantes del sistema métrico a acordar nuevos prefijos más allá de esa magnitud para describir lo escandalosamente grande y pequeño.

Representantes de gobiernos de todo el mundo votaron en la Conferencia General de Pesos y Medidas (CGPM) en las afueras de París el 18 de noviembre para introducir cuatro nuevos prefijos en el Sistema Internacional de Unidades (SI), con vigencia inmediata. Los prefijos ronna y quetta representan 1027 y 1030y ronto y quecto significan 10−27 y 10−30. La tierra pesa aproximadamente un ronnagrama y la masa de un electrón es aproximadamente un quectogramo.

Esta es la primera actualización del sistema de prefijos desde 1991, cuando el zetta (décimo21), concepto (10−21), Yotta (1024) y Yocto (10−24). En este caso, los metrólogos se adaptaron a las necesidades de los químicos que buscaban una forma de expresar las unidades SI en la escala del número de Avogadro – 6 × 1023 Unidades en un mol, una medida de la cantidad de sustancias. Los prefijos más familiares peta y exa se agregaron en 1975 (ver Números extremos).

Tabla de números extremos

Hoy en día, la ciencia de datos es el motor, dice Richard Brown, metrólogo del Laboratorio Nacional de Física del Reino Unido en Teddington. Ha estado trabajando en planes para introducir los últimos prefijos durante cinco años y presentó la propuesta a la CGPM el 17 de noviembre. Dado que el volumen de datos generados en todo el mundo cada año ya ha alcanzado los zettabytes, las propuestas informales de 1027-incluyendo «hella» y «bronto»- estaban empezando a ponerse de moda, dice. Por ejemplo, el convertidor de unidades de Google ya les dice a los usuarios que 1000 yottabytes equivalen a 1 hellabyte, y al menos un sitio web del gobierno del Reino Unido da brontobyte como el término correcto.

«Desde un punto de vista metrológico, me sorprendió bastante porque estos son términos completamente no oficiales», dice Brown. En el pasado, se adoptaron términos no oficiales en el SI, dice. El problema con hella y bronto, sin embargo, es que sus símbolos (h y b) ya se usan en el sistema métrico para otras unidades o prefijos: por ejemplo, h significa hecto (la décima que rara vez se usa).2) y H es el Henry, la unidad de inductancia. Esa es la razón principal por la que no pueden considerarse términos formales, dice. «No es necesariamente que quiera ser un aguafiestas, aunque eso es parte de eso», agrega con una sonrisa.

prefijo precedentes

El desarrollo de los nuevos prefijos no fue fácil. Brown buscó palabras que comenzaran con las únicas letras que aún no se usaban o que estaban excluidas como símbolos de unidad o prefijos: r y R, yq y Q. Los nombres provinieron de adherirse a los precedentes establecidos para los prefijos agregados más recientemente que se introdujeron. Por ejemplo, los que multiplican números como Giga terminan en ‘a’, mientras que los prefijos que describen el extremo más pequeño de la escala, como Atto, terminan en ‘o’. Otra era que las palabras debían aproximarse al sonido de los números griegos o latinos (ronna y quetta suenan un poco como las palabras griegas para nueve y diez, Ennea y decá). Brown se vio obligado a abandonar una sugerencia anterior de «Quecca» después de descubrir su proximidad a una palabrota portuguesa.

Los prefijos resultantes están «muy bien pensados» y son el resultado de años de discusión, dice Georgette Macdonald, directora general del Centro Canadiense de Investigación de Metrología en Halifax. Fundamentalmente, satisfacen el deseo de uniformidad de los metrólogos y evitan la confusión, dice.

Actualmente, el SI solo necesita prefijos nuevos para números grandes, pero tiene sentido introducir términos correspondientes para el extremo pequeño de la escala. “No estamos realmente seguros de estar midiendo algo en esa escala. Pero es mejor si la balanza está equilibrada y los prefijos se relacionan entre sí de manera consistente”, dice.

Ronna y quetta pueden sonar extraños ahora, pero también lo fueron Giga y Tera, dice Olivier Pellegrino, metrólogo del Instituto Portugués de Calidad en Caparica, Portugal. Con práctica, se sentirán normales, dice.

Brown dice que no hay letras del alfabeto disponibles ahora para representar nuevos prefijos, entonces, ¿qué sucederá si cualquier rama de la ciencia aumenta el orden de magnitud hasta 10?33 el nivel sigue siendo una pregunta abierta. Los científicos siempre pueden expresar números en potencias de 10, pero la gente tiende a querer una palabra, dice Brown. Abogaría por prefijos compuestos que usen dos símbolos, como B. Kiloquetta (kQ) en lugar de ramificarse en diferentes alfabetos. «Pero creo que probablemente estamos muy lejos de preocuparnos por eso», agrega.

Brown tuvo que sortear tantos obstáculos para que el CPGM aprobara su propuesta que no se ha permitido imaginar los términos reales que se usaron, dice. «Va a ser absolutamente fantástico».

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 18 de noviembre de 2022.

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