La popular película de Netflix no mires hacia arriba es una sátira sobre los intentos de dos astrónomos de advertir a un mundo indiferente de la amenaza civilizatoria de un inminente impacto de asteroide. Después de su lanzamiento, la película generó la mayor cantidad de horas de visualización de Netflix en una sola semana.

La película se centra en qué hacer ante la amenaza de un asteroide de 10 kilómetros de diámetro que se dirige directamente hacia nosotros. Ese es un tamaño similar al del asteroide que mató a los dinosaurios hace unos 65 millones de años. Si solo tuviéramos 6 meses de advertencia, ¿cómo podríamos salvar la civilización?

Ahora tenemos una respuesta gracias al trabajo de Philip Lubin y Alexander Cohen de la Universidad de California, Santa Bárbara, quienes han descubierto cómo el mundo puede defenderse en tal situación y bajo qué circunstancias esa defensa sería inútil.

En pocas palabras, la Tierra probablemente podría defenderse contra un asteroide de 10 km si se le avisa con 6 meses de anticipación, pero cualquier cosa mucho más grande sería inútil.

defensa de asteroides

Hay varias formas de defenderse contra el impacto de un asteroide. Este blog exploró recientemente la posibilidad de alejar un asteroide de la Tierra. Sin embargo, esto llevará tiempo y ciertamente más que el escenario de 6 meses que están examinando Lubin y Cohen.

Otra opción es intentar vaporizar el asteroide. Es decir, convertirlo de un sólido en un gas supuestamente inofensivo. Esto requiere cantidades significativas de energía, y Lubin y Cohen rápidamente muestran que requiere al menos 50 veces el arsenal nuclear total del mundo. “Así que definitivamente NO, no podemos vaporizar nuestro objetivo con armas nucleares”, concluyen.

Otra opción es hacer estallar el asteroide en pedazos más pequeños y dejar que esos fragmentos golpeen la Tierra. Si bien cada pieza más pequeña causaría mucho menos daño por sí sola que el asteroide original, este enfoque también está condenado al fracaso.

Lubin y Cohen señalan que los fragmentos aún liberan la misma cantidad total de energía a la atmósfera que el asteroide original. Y esa energía produciría un aumento de temperatura promedio de 300 grados centígrados. Los humanos podrían sobrevivir a tal incidente si tuvieran algún tipo de refugio bajo el agua, dicen los investigadores. «Pero el daño resultante al ecosistema de la superficie sería verdaderamente catastrófico».

En cambio, Lubin y Cohen están investigando si sería posible hacer estallar el asteroide con tal fuerza que la gran mayoría de los fragmentos se desvíen de la Tierra. Para ello, proponen utilizar el arsenal de armas termonucleares del planeta. Por ejemplo, las armas estadounidenses B61-11 y W61 son capaces de lanzar explosiones de 340 kilotones. (En comparación, la bomba Little Boy lanzada sobre Hiroshima dejó caer 15 kilotones).

El plan es complejo. Primero, estas armas tendrían que ser disparadas contra el asteroide usando los cohetes más poderosos del mundo. Estos incluyen el Sistema de Lanzamiento Espacial con capacidad lunar de la NASA o la nave espacial de SpaceX, los cuales estarán operativos pronto.

Luego, estos dispositivos deben penetrar la superficie del asteroide para lanzar el golpe más efectivo. Pero esto es cualquier cosa menos trivial. Las armas B61-11 y W61 son «penetradores de tierra» que explotan después de penetrar el suelo.

Sin embargo, están diseñados para funcionar a velocidades medidas en metros por segundo después de un impacto balístico con el suelo. Por el contrario, un asteroide que impacte contra la Tierra vendrá hacia nosotros a decenas de kilómetros por segundo, y quizás hasta 100 km/s. No está nada claro si estas armas aún podrían funcionar después de tal impacto.

Otra fuente de gran incertidumbre es la eficiencia de la explosión: la cantidad de energía de explosión convertida en energía cinética de los fragmentos de asteroides.

prueba subterránea

Para tener una idea de esto, Lubin y Cohen citan el ejemplo de una prueba termonuclear subterránea realizada en Nevada en 1962, llamada Storax Sedan Project Plowshare Test. Se trataba de la detonación de un artefacto explosivo de 104 kilotones en el fondo de un pozo de 194 metros de profundidad.

«La explosión desplazó alrededor de 1,12 × 1010 kg de tierra y creó un cráter de unos 390 metros de diámetro y 100 metros de profundidad», dicen los investigadores. Se dice que levantó la tierra desplazada en una cúpula de 90 metros de altura.

Usando algunos cálculos simples, los investigadores calculan la energía requerida para este levantamiento y dicen que es solo el 2.3 por ciento del rendimiento explosivo. Esa es una pequeña tasa de conversión.

Los investigadores señalan que este es probablemente un límite inferior, ya que no tuvieron en cuenta otros mecanismos de transferencia de energía, como la generación de un terremoto de magnitud 4,75. Sin embargo, dicen que hay un sentido de la eficiencia del acoplamiento entre una explosión y un asteroide.

En total, dicen que destruir un asteroide de 10 kilómetros de una manera que envíe la mayoría de los fragmentos lejos de nosotros requeriría unas 8.000 de estas bombas termonucleares, cada una capaz de lanzar 100 kilotones, para un total de 800 megatones.

Por supuesto, las acciones estadounidenses han evolucionado desde 1962. Este rendimiento general está dentro de sus capacidades actuales, aunque no está claro si los misiles requeridos pueden modificarse adecuadamente para transportarlos en el tiempo disponible.

Los cálculos se basan en un asteroide de 10 km de largo que se mueve hacia nosotros a 10 km/s. Con un período de preaviso de 6 meses, los misiles deben lanzarse un mes después para interceptar el objetivo un mes antes del impacto. Eso no deja mucho tiempo para modificaciones o pruebas. «Las capacidades humanas actuales están a punto de hacer frente al escenario de amenaza extrema que hemos descrito», dicen los investigadores.

Si alguien piensa que recibiríamos mucha más atención, Lubin y Cohen dan el ejemplo del cometa NeoWise. Tenía 5 kilómetros de diámetro y pasó cerca de la Tierra en julio de 2020, solo 4 meses después de su primer avistamiento.

Afortunadamente, Neowise pasó a salvo. Pero si hubiera estado en curso de colisión con la Tierra, podría haberse acercado a nosotros a velocidades cercanas de hasta 100 km/s, dándonos muy poco tiempo para reaccionar. «La caída del cometa NEOWISE, descubierto en 2020 con solo 4 meses de advertencia, es una advertencia», dicen Lubin y Cohen.

Este tipo de efectos son, por supuesto, raros. Una colisión con un asteroide de 10 km de ancho probablemente solo ocurra una vez cada 100 millones de años, siendo los últimos 65 millones de años el pasado. Los investigadores concluyen que con un período de aviso de 6 meses, la humanidad teóricamente podría defenderse con una serie de armas nucleares penetrantes lanzadas 5 meses antes del impacto.

Eso nos da algo de esperanza. En referencia a la película de Netflix, Lubin y Cohen llaman a su periódico «No olvides buscarlo“. Para un resultado diferente dado este escenario, vale la pena ver la película original.


Ref: No olvides buscarlo:arxiv.org/abs/2201.10663



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