El Instituto SETI – SETI, que significa la búsqueda de inteligencia extraterrestre – fue fundado en 1984, pero los humanos han estado pensando y buscando vida fuera de nuestro planeta durante muchas décadas. El astrónomo y astrofísico Frank Drake (famoso por la ecuación de Drake) fue uno de los fundadores del instituto, pero mucho antes estaba preocupado por la búsqueda de vida extraterrestre. Drake realizó la primera búsqueda estilo SETI en 1959. La idea era escanear el cielo con radiotelescopios e intentar captar señales de civilizaciones alienígenas. Y la búsqueda continúa. Algunos expertos como Avi Loeb, astrofísico de la Universidad de Harvard, han afirmado que tenemos una buena oportunidad ya fue visitado por extraterrestres.

Probablemente la persona que más hizo para llamar la atención del público sobre varios esfuerzos fue el astrónomo Carl Sagan. Pero la idea y la creencia en la vida extraterrestre existieron mucho antes de que los radiotelescopios o los divulgadores de la ciencia. Entonces, ¿de dónde vino la idea de que no estamos solos en el universo? ¿Desde cuándo los terrícolas han mirado al cielo y han reflexionado Oye, ¿hay alguien todavía en casa?

Teoría atómica, primera ronda

En su libro Life on Other Worlds, el astrónomo e historiador de la ciencia Steven J. Dick explica que el concepto de vida apareció en otras partes del cosmos al menos desde los antiguos griegos. El atomismo fue una visión adoptada por el erudito griego Demócrito en el siglo V a. C. Desarrolló y argumentó que todo lo que existe está formado por pequeñas partículas que son infinitamente numerosas e inmutables. Todas las cosas que vemos a nuestro alrededor son simplemente diferentes disposiciones de estas partículas invisibles. La teoría de que todo en el universo está hecho del mismo material básico llevó naturalmente a la idea de que podría haber vida en la tierra si hubiera vida en la tierra.

Epicuro (341-270 a. C.), fundador de la escuela de filosofía conocida como epicureísmo, más tarde animó y refinó el atomismo. Los efectos sobre la vida en otros planetas no se le escaparon. En una carta a Herodoto, Epicuro presentó un argumento que se conocerá hoy:

“Hay un número infinito de mundos, a algunos les gusta este mundo, a otros no. … Porque los átomos de los que podría surgir un mundo o a través de los cuales podría formarse un mundo no se dieron todos para un mundo o un número finito de mundos, ya sean iguales o desiguales a este. Por tanto, nada obstaculizará la infinidad de los mundos. »

En una infinidad de mundos, es posible que tenga otro, quizás varios diferentes, mundo muy similar al nuestro. O, como algunos dirían hoy, cualquier cosa que pueda suceder sucede en un universo infinito.

Epicuro también señaló que:

“… Nadie pudo probar de una forma u otra que los comienzos de los animales, las plantas y todas las otras cosas que vemos se encuentran en un tipo de mundo, y que esto fuera en otro tipo de mundo sería imposible”.

El poeta y filósofo romano Lucrecio (c. 99-55 a. C.) ayudó a difundir y explicar las ideas epicúreas en su libro De Rerum Natura o en el idioma inglés sobre la naturaleza de las cosas.

Los pensadores modernos se hacen cargo de la búsqueda

La idea ganó aún más importancia después de la revolución copernicana. Cuando los eruditos comenzaron a aceptar que la tierra no era el centro del sistema solar, sino uno de los varios planetas que orbitaban alrededor del sol, no fue difícil imaginar que estos otros planetas también estuvieran habitados. Pensadores como Galileo Galilei y Johannes Kepler ciertamente consideraron la posibilidad, a pesar de tener un problema que Epicuro y Lucrecio no tenían: la Iglesia Católica. La Iglesia no aceptó oficialmente la cosmovisión copernicana hasta 1822. Por supuesto, eso no impidió que la gente mirara al cielo y especulara sobre quién podría vivir allí. Simplemente lo hicieron con más cuidado que los antiguos griegos.

Hoy no solo especulamos sobre la vida de otra persona, la buscamos. La misión del explorador de Marte Perseverance es buscar signos de vida antigua en el planeta rojo. Si la persistencia encuentra signos de vida, es probable que se trate de vida microbiana. Aunque los antiguos griegos podían imaginar fácilmente plantas y animales en otros mundos, tenían poca comprensión de la vida microscópica en su propio planeta y en sus propios cuerpos. Aun así, es fácil imaginar que están entusiasmados con la idea y no les sorprende en absoluto que su descendencia los busque en Marte.



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