Un nuevo estudio de UC Riverside muestra que lo que importa no es la cantidad de agua extra que le das a tus plantas, sino cuándo la das.

Un nuevo estudio de UC Riverside muestra que lo que importa no es la cantidad de agua extra que le das a tus plantas, sino cuándo la das.

Esto es especialmente cierto cerca de Palm Springs, donde el equipo de investigación creó lluvia artificial para estudiar los efectos en las plantas durante un período de dos años. Esta región tiene temporadas de cultivo tanto de invierno como de verano, las cuales se ven cada vez más afectadas por sequías y lluvias extremas ocasionales.

Por lo general, algunas flores silvestres y pastos del desierto comienzan a crecer en diciembre y mueren en junio. Una segunda comunidad vegetal brota en julio y florece en agosto. Estos incluyen las flores silvestres, que son una atracción turística muy popular durante los años de «superfloración».

“Queríamos entender si una temporada es más sensible al cambio climático que otra”, dijo Marko Spasojevic, ecólogo de cultivos de la UCR y autor principal del estudio. «Si vemos un aumento o disminución en la lluvia de verano o lluvia de invierno, ¿cómo afecta eso al ecosistema?»

El equipo observó que las plantas crecen más en verano cuando reciben agua adicional además de la lluvia natural. Sin embargo, este no fue el caso en invierno.

«Esencialmente, agregar agua en el verano nos da más por nuestro dinero», dijo Spasojevic.

Sus hallazgos se describen en un artículo publicado en la revista Elementa de la Universidad de California.

Durante el curso del estudio, el equipo monitoreó 24 propiedades en el Centro de Investigación del Desierto Boyd Deep Canyon en el área de Palm Desert. Algunas de las parcelas recibieron la lluvia que caía de forma natural. Otros estaban nublados y solo se les permitió recibir lluvia en una temporada. Un tercer grupo de parcelas también recibió agua de lluvia recolectada.

Si bien agregar agua en el verano dio como resultado una mayor biomasa de plantas, generalmente no aumentó la diversidad de plantas en crecimiento, encontraron los investigadores. La disminución de las precipitaciones, por otro lado, ha tenido un impacto negativo en las plantas tanto en verano como en invierno, pero puede resultar en un crecimiento ligeramente más fuerte en las temporadas bajas posteriores.

El impacto del trabajo va más allá de aprender cuándo se podrían usar recursos hídricos adicionales para simplemente ayudar a las plantas a crecer. Comunidades enteras de animales dependen de estas plantas. Son fundamentales para los polinizadores como las abejas y las mariposas, y desempeñan un papel importante en el control de la erosión y el movimiento del suelo inducido por el viento.

«Estudios como este son fundamentales para comprender los complejos impactos del cambio climático en los ecosistemas de las tierras secas», dijo Darrel Jenerette, ecologista paisajista de la UCR y coautor del estudio.

Las plantas del desierto también juegan un papel importante en la eliminación de dióxido de carbono y nitrógeno de la atmósfera para usarlos como combustible para el crecimiento. Los microbios que viven en el suelo pueden usar el carbono y el nitrógeno liberados por las raíces de las plantas y luego enviarlo de regreso a la atmósfera, donde puede afectar el clima.

«Las zonas áridas cubren alrededor de un tercio de la superficie terrestre, por lo que incluso pequeños cambios en la forma en que absorben y liberan carbono o nitrógeno podrían tener un gran impacto en nuestra atmósfera», dijo Peter Homyak, científico ambiental de la UCR y coautor del estudio.

A medida que el equipo continúe con esta investigación durante los próximos años, esperan cambios en el ciclo del nitrógeno y el carbono del suelo, ya que las plantas ya se ven afectadas por los cambios en las precipitaciones estacionales, según muestra este estudio.

“¿Podrían los cambios en los patrones de precipitación cambiar la retroalimentación entre las plantas y los microbios, desestabilizando el carbono asegurado en el suelo y liberando más a la atmósfera? Estamos trabajando para averiguarlo», dijo Homyak.


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