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COVID-19 continuará en forma de pandemia, aumentando en una o más regiones e interrumpiendo la vida diaria hasta que el mundo logre la inmunidad colectiva. Con eso, dice la mayoría de los científicos, el virus SARS-CoV-2 se volverá endémico, siempre presente pero transmitido entre humanos a tasas modestas y predecibles. Después de unos años, la infame pandemia de gripe de 1918 hizo esta transición y el virus sigue circulando, 104 años después, en cepas mutadas. Casi todas las infecciones de influenza A desde 1918 provienen de esta cepa.

Cuando llegue la etapa endémica, personas de todas las edades serán elegibles para la vacuna COVID, y los hospitales y farmacias estarán bien atendidos con tratamientos efectivos contra la infección. En este punto, podría ser prudente que los funcionarios de salud pública traten al COVID como una enfermedad respiratoria más peligrosa que el resfriado común, de manera similar a como tratamos la influenza y el citomegalovirus (CMV), al evaluar la distribución de una vacuna estacional y las tasas de hospitalización, hacer un seguimiento y educar al público sobre los riesgos actuales. Todavía no sabemos si la COVID dará lugar a una mayor tasa de complicaciones a largo plazo que estas enfermedades, por lo que es posible que se necesiten otras precauciones.

En este futuro, las pruebas de rutina podrían ser parte de la vida cotidiana. Las personas con síntomas imperceptibles que dieron positivo sabrían usar máscaras y aislarse de los demás. Si pudiéramos desarrollar pruebas similares para la influenza y el CMV y ponerlas a disposición de todos a bajo costo, en todas partes, la sociedad podría terminar siendo aún más segura contra las enfermedades respiratorias contagiosas de lo que era antes de la llegada de COVID.

Incluso si los casos de COVID cayeron significativamente, es poco probable que el virus se agote. Mientras todavía se estuviera propagando en los animales, podría extenderse a los humanos en otro momento. La naturaleza siempre nos sorprende. Un futuro SARS-CoV-2 reemergente podría ser menos o más transmisible, menos o más mortal. La variante Omicron que se extendió este invierno nos enseñó a esperar lo inesperado. Nuestro mundo aún tiene trabajo por hacer para estar mejor preparado para las nuevas variantes, así como para cualquier nuevo virus que surja a continuación.

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