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Dos cosmonautas rusos se pusieron sus trajes espaciales Orlan y emprendieron una caminata espacial el lunes fuera de la Estación Espacial Internacional para comenzar a equipar un brazo robótico europeo montado en un módulo científico ruso lanzado el año pasado, una colaboración apoyada por el deterioro de las relaciones internacionales en la Tierra.

Los cosmonautas Oleg Artemyev y Denis Matveev abrieron la escotilla del módulo de la esclusa de aire de Poisk a las 11:00 a. m. EDT (15:00 GMT) del lunes y comenzaron una excursión programada de seis horas y media.

La caminata espacial es la tercera en la carrera de cosmonauta de Artemyev y la primera de Matveev. Artemyev, Matveev y su compañero de tripulación Sergey Korsakov llegaron a la estación espacial en una nave espacial Soyuz el mes pasado.

Se planean hasta siete caminatas espaciales para su expedición de seis meses, incluido el trabajo para activar y verificar el brazo robótico europeo. El brazo es una estructura similar a una grúa de 11,3 metros de largo diseñada para ayudar a mover cargas útiles externas y astronautas en caminatas espaciales.

Artemyev viste un traje espacial Orlan ruso a rayas rojas para la caminata espacial del lunes. El traje de Matveev tiene rayas azules.

La caminata espacial del lunes es la primera de dos EVA, o actividades extravehiculares, planificadas este mes para comenzar a trabajar con el brazo robótico europeo. Otra excursión de Artemyev y Matveev está programada para el 28 de abril.

La excursión del lunes es la caminata espacial número 249 en apoyo del montaje, mantenimiento y mejoras de la estación espacial.

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Los cosmonautas rusos Oleg Artemyev y Denis Matveev serán asignados para la caminata espacial del lunes. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

Los cosmonautas en la caminata espacial del lunes instalarán y conectarán un panel de control cerca del punto base del brazo robótico, luego realizarán controles en el sistema de control utilizado por los caminantes espaciales para mover el brazo durante futuras operaciones. Artemyev y Matveev también quitarán las cubiertas protectoras de los componentes del brazo robótico y colocarán pasamanos en el módulo Nauka, que se introdujo con el brazo robótico europeo en julio pasado.

Con su llegada el año pasado, el brazo robótico europeo se unió al brazo construido en Canadá y al brazo robótico japonés en la Estación Espacial Internacional.

El desarrollo a gran escala del brazo robótico europeo comenzó en 1996, y el brazo permaneció almacenado durante más de una década, esperando que el módulo de laboratorio ruso Nauka estuviera listo para su lanzamiento. El brazo europeo se planeó originalmente para su lanzamiento en un transbordador espacial de la NASA.

«ERA es ligeramente diferente de los otros manipuladores que ya están en la estación», dijo Philippe Schoonejansm, gerente de proyectos de ERA en la Agencia Espacial Europea. “Se puede preprogramar completamente por adelantado, lo que ayuda. Se puede operar desde un panel de control externo que los demás no tienen. Entonces, incluso si está en una caminata espacial, puede controlar la ERA con solo ver y operar este panel. Pero también se puede operar desde el interior con solo una computadora portátil, por lo que no se requieren joysticks”.

El brazo robótico europeo puede caminar sobre el segmento ruso de la estación espacial. Según la ESA, es capaz de soportar una carga de más de 17.000 libras, u 8 toneladas, con una precisión de un quinto de pulgada (5 milímetros).

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Esta infografía muestra detalles del brazo robótico europeo. Crédito de la foto: Agencia Espacial Europea

Un problema de comunicación entre una computadora en el módulo de servicio Zvezda de Rusia y el brazo robótico europeo retrasó el despliegue del brazo después de su llegada a la estación espacial.

Pero la ESA y Roscosmos, la agencia espacial de Rusia, ahora están trabajando para preparar el brazo para la operación. Las actividades en la Estación Espacial Internacional se han mantenido prácticamente intactas después de la invasión rusa de Ucrania, incluso cuando los funcionarios han suspendido otros programas espaciales conjuntos, como el rover europeo-ruso ExoMars.

«Estamos avanzando con la puesta en marcha y la validación inicial del brazo robótico europeo en órbita», dijo Frank De Winne, director del programa de la ESA para la Estación Espacial Internacional.

Se han solucionado los problemas técnicos con el enlace de comunicación entre el brazo robótico y el segmento ruso de la estación. «Así que tenemos un plan sólido junto con nuestros colegas rusos para hacer la validación de ERA en órbita».

Luego de las primeras caminatas espaciales para comenzar a trabajar con la ERA este mes, se planean más EVA en los próximos meses. Estas caminatas espaciales pueden incluir la participación de la astronauta de la ESA Samantha Cristoforetti, quien está entrenada en caminatas espaciales con un traje espacial ruso Orlan.

El astronauta de la ESA Matthias Maurer, que actualmente se encuentra en la estación espacial, estaba originalmente programado para realizar una caminata espacial en un traje espacial ruso para trabajar con el brazo robótico europeo. Pero está previsto que Maurer regrese a la Tierra a finales de este mes, y Cristoforetti tiene previsto su lanzamiento con tres astronautas de la NASA en una nave espacial SpaceX Dragon el sábado.

«Todavía estamos buscando opciones para que Samantha realice un EVA relacionado con el brazo robótico europeo», dijo De Winne.

El brazo robótico europeo ahora está programado para estar completamente operativo y validado en septiembre u octubre, dijo De Winne, un retraso de unos tres o cuatro meses con respecto al cronograma esperado cuando se lanzó el brazo el año pasado.

La caminata espacial rusa del lunes continúa con la intensa actividad en la estación espacial, donde actualmente viven y trabajan 11 miembros de la tripulación. Una tripulación privada de cuatro personas de astronautas que llegará a la estación el 9 de abril está programada para desacoplar en su cápsula de tripulación SpaceX el martes para aterrizar frente a la costa de Florida el miércoles, si el clima lo permite.

La próxima tripulación a largo plazo, incluido Cristoforetti, se lanzará en la nave espacial Dragon Freedom de SpaceX desde Florida no antes del sábado y se acoplará en la estación el domingo, reemplazando a una tripulación de cuatro personas de astronautas programada para abandonar la estación a fines de abril.

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