Los cosmonautas rusos Oleg Artemyev y Denis Matveev caminaron el miércoles fuera de la Estación Espacial Internacional para equipar el brazo robótico de la Agencia Espacial Europea, que fue entregado al complejo el año pasado.

Artemyev y Matveev, vestidos con trajes espaciales rusos Orlan, abrieron la escotilla del módulo de esclusa de aire Poisk a las 9:53 a. m. EDT (13:53 GMT) del miércoles para comenzar una caminata espacial programada de seis horas y media.

El enfoque principal de la caminata espacial será preparar aún más el brazo robótico europeo para operaciones regulares. El brazo de 11,3 metros se lanzó en el módulo de laboratorio multipropósito de Rusia Nauka en julio pasado y se une a brazos canadienses y japoneses similares fuera de la estación espacial.

Los brazos robóticos canadiense y japonés están ubicados fuera del segmento de la estación espacial liderado por Estados Unidos, mientras que el segmento ruso es accesible para el brazo europeo. Al igual que el brazo robótico canadiense, el brazo europeo tiene la capacidad de «colarse» entre los dispositivos de agarre, o puntos de base, en múltiples ubicaciones de la estación espacial.

Artemyev y Matveev instalarán cámaras en el brazo robótico europeo, reubicarán el panel de control externo del brazo y eliminarán las restricciones de lanzamiento cerca de los dos efectores finales del brazo, o «manos». Los cosmonautas también probarán un mecanismo de refuerzo en el brazo que se usa para sujetar las cargas útiles para el movimiento fuera de la estación, según la NASA.

La excursión es la caminata espacial número 252 para el montaje, mantenimiento y mejoras de la Estación Espacial Internacional y la séptima fuera de la ISS este año. Es la cuarta caminata espacial dedicada principalmente a preparar el brazo robótico europeo para su despliegue.

El desarrollo a gran escala del brazo robótico europeo comenzó en 1996, y el brazo permaneció almacenado durante más de una década, esperando que el módulo de laboratorio ruso Nauka estuviera listo para su lanzamiento. El brazo europeo, que se está construyendo principalmente en los Países Bajos, se planeó originalmente para ser lanzado en un transbordador espacial de la NASA.

«ERA es un poco diferente a los otros manipuladores que ya están en la estación», dijo Philippe Schoonejansm, gerente de proyectos de ERA de la Agencia Espacial Europea, el año pasado. “Se puede preprogramar completamente por adelantado, lo que ayuda. Se puede operar desde un panel de control externo que los demás no tienen. Entonces, incluso si está en una caminata espacial, puede controlar la ERA con solo ver y operar este panel. Pero también se puede operar desde el interior con solo una computadora portátil, por lo que no se requieren joysticks”.

Una mirada al brazo robótico europeo durante una prueba de extensión fuera de la Estación Espacial Internacional a principios de este año. Crédito de la foto: NASA

Según la ESA, el brazo puede transportar una carga de más de 17.000 libras, u 8 toneladas, con una precisión de un quinto de pulgada (5 milímetros). Se utilizará para transferir instrumentos, cargas útiles y otros equipos fuera de la parte rusa de la estación espacial.

Durante la caminata espacial del miércoles, los dos cosmonautas también están programados para transferir un brazo telescópico Strela del módulo Zarya a la esclusa de Poisk para facilitar el movimiento de los miembros de la tripulación y el hardware en futuras caminatas espaciales.

Artemyev usará un traje espacial Orlan con rayas rojas y el traje de Matveev tendrá marcas azules para la caminata espacial del miércoles. Esta será la séptima caminata espacial de la carrera de Artemyev y la tercera de Matveev.

La tripulación de la estación espacial está formada actualmente por siete astronautas y cosmonautas de EE. UU., Rusia e Italia.

La caminata espacial rusa se llevará a cabo porque los trajes espaciales estadounidenses no están disponibles en la Estación Espacial Internacional para todos, excepto para caminatas espaciales de emergencia. La NASA está investigando la causa de una fuga de agua detectada durante una caminata espacial con un traje espacial estadounidense en marzo. Una nave espacial SpaceX Cargo Dragon está programada para partir de la estación el jueves y aterrizar frente a la costa de Florida para devolver el traje con fugas a la Tierra para su inspección.

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