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El brazo robótico europeo durante la activación del jueves. Crédito de la foto: NASA TV / Vuelo espacial ahora

Dos cosmonautas rusos en una caminata espacial el jueves desbloquearon el brazo robótico europeo de su plataforma de lanzamiento, lo que permitió que el manipulador se moviera fuera de la Estación Espacial Internacional por primera vez.

Los cosmonautas, vestidos con trajes espaciales rusos Orlan, abrieron la escotilla de la esclusa de aire de Poisk a las 10:58 am EDT (14:58 GMT), marcando el inicio oficial de la caminata espacial.

La caminata espacial anterior de Artemyev y Matveev el 18 de abril comenzó con la activación del brazo robótico de Europa, un manipulador de 11,3 metros de largo que se entregó a la estación en julio pasado junto con el módulo científico ruso Nauka.

Los cosmonautas conectaron un panel de control para que futuras tripulaciones controlaran el brazo robótico, luego quitaron las cubiertas protectoras de varios componentes del brazo robótico e instalaron pasamanos en el módulo Nauka.

Durante la caminata espacial del jueves, los cosmonautas se quitaron las mantas térmicas de los brazos y las arrojaron por la borda. El paquete de manta térmica debería quemarse pronto cuando vuelva a entrar en la atmósfera.

Artemyev y Matveev luego soltaron los pestillos de lanzamiento que sujetaban el brazo en su configuración plegada para el viaje del año pasado a la estación espacial. Los bloqueos de lanzamiento estaban ubicados en la articulación del codo y en los efectores finales o manos del brazo robótico europeo.

Estas tareas liberaron al manipulador para los movimientos. Artemyev y Matveev supervisaron los primeros movimientos comandados del brazo robótico bajo el control del miembro de la tripulación Sergey Korsakov en la estación espacial.

Uno de los efectores finales del brazo robótico se movió por primera vez justo después de las 2 p.m. EDT (1800 GMT).

«Es una hermosa vista, ya sabes», dijo uno de los cosmonautas.

European Robotic Arm specs pillars
Esta infografía muestra detalles del brazo robótico europeo. Crédito de la foto: Agencia Espacial Europea

El brazo robótico europeo es el tercer sistema de este tipo en la estación, uniéndose a los brazos robóticos canadiense y japonés en la parte estadounidense del complejo de investigación.

Al igual que el brazo robótico canadiense, el brazo europeo tiene la capacidad de «colarse» entre los dispositivos de agarre, o puntos de base, en múltiples ubicaciones de la estación espacial. Mientras que el brazo canadiense está ubicado en el segmento estadounidense del complejo, el brazo europeo tiene acceso a los módulos rusos.

Con los bloqueos de lanzamiento liberados, Artemyev y Matveev monitorearon el brazo mientras traducía uno de sus efectores finales a un segundo punto base en una maniobra de «salida» el jueves.

«Guau, puedes ver el acoplamiento de ERA», dijo uno de los astronautas.

Los cosmonautas, que trabajaron fuera de la estación el jueves, también instalaron más pasamanos en el brazo robótico e inspeccionaron una antena de radar de encuentro en curso en el módulo Prichal de Rusia en busca de una posible obstrucción por escombros. El sistema de rumbo se utiliza para llevar a la tripulación y las naves de carga Soyuz y Progress a la estación espacial.

Artemyev y Matveev también desplegaron brevemente una bandera para conmemorar el Día de la Victoria de Rusia, que celebró la derrota de la Alemania nazi en la Segunda Guerra Mundial.

A los caminantes espaciales se les acabó el tiempo antes del último movimiento programado del día del brazo robótico, que habría maniobrado una de las manos del brazo hasta un tercer punto base, lo que se conoce como «doble salida».

Los cosmonautas regresaron a la esclusa de aire y cerraron la escotilla a las 18:40 EDT (22:40 GMT), completando una caminata espacial de 7 horas y 52 minutos.

El desarrollo a gran escala del brazo robótico europeo comenzó en 1996, y el brazo permaneció almacenado durante más de una década, esperando que el módulo de laboratorio ruso Nauka estuviera listo para su lanzamiento. El brazo europeo, que se está construyendo principalmente en los Países Bajos, se planeó originalmente para ser lanzado en un transbordador espacial de la NASA.

«ERA es ligeramente diferente de los otros manipuladores que ya están en la estación», dijo Philippe Schoonejansm, gerente de proyectos de ERA en la Agencia Espacial Europea. “Se puede preprogramar completamente por adelantado, lo que ayuda. Se puede operar desde un panel de control externo que los demás no tienen. Entonces, incluso si realiza una caminata espacial, puede controlar ERA con solo ver y operar este panel. Pero también se puede operar desde el interior con solo una computadora portátil, por lo que no se requieren joysticks”.

Según la ESA, el brazo puede transportar una carga de más de 17.000 libras, u 8 toneladas, con una precisión de un quinto de pulgada (5 milímetros).

La excursión del jueves marcó la caminata espacial número 250 desde 1998 para ayudar en el montaje y mantenimiento de la estación espacial.

La caminata espacial fue la quinta carrera de cosmonauta de Artemyev y la segunda de Matveev. Artemyev, Matveev y Korsakov llegaron a la estación espacial en una nave espacial Soyuz el mes pasado.

La próxima caminata espacial para activar aún más el brazo robótico europeo está programada para fines de mayo.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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