Pero como un intento poco común de examinar el número de muertos en África utilizando datos clínicos, el trabajo del equipo de BU tuvo un impacto significativo, dicen expertos externos. Antes de su primer artículo, dice Watson, quien ha trabajado en varios estudios de covid-19 en entornos de bajos ingresos, había un «equilibrio bastante parejo» dentro de la comunidad académica entre quienes creían que «algo fundamentalmente diferente está sucediendo en África». , lo que significa que no hubo tantas muertes’ y los que destacaron la falta de datos.

El estudio de Zambia, dice, jugó un papel importante en «cambiar la narrativa» hacia la última idea. Kirenga de Uganda dice que el estudio está de acuerdo con sus observaciones de un probable recuento insuficiente. Pero Roma Chilengi, asesor especial de Covid-19 del presidente de Zambia, Hakainde Hichilema, quien también dirige la organización que recopila los datos oficiales de vigilancia de Zambia, dice que todavía cree que la pandemia en su país no ha sido tan mortal como se esperaba: los temores iniciales de que este sería el caso. como un reguero de pólvora”, me dijo, no se materializó. Aún así, Chilengi está ampliamente de acuerdo con las conclusiones del equipo de BU. «Como observación exploratoria, indudablemente tuvimos muchas personas que murieron por covid pero no fueron diagnosticadas», dice.

Los sobrevivientes, y los algoritmos, están de acuerdo.

Además de los cadáveres de UTH, un creciente cuerpo de investigación no clínica ha respaldado la afirmación de que se ha pasado por alto una gran proporción de muertes en África. Un artículo publicado en mayo pasado en The Lancet que rastreaba a casi 6.800 pacientes confirmados o sospechosos de covid-19 que fueron remitidos a centros de cuidados críticos en 10 países africanos encontró que menos de la mitad de los pacientes fueron admitidos y el 48% de los pacientes murieron en un mes. Según los autores del artículo, esto equivale a un aumento de la mortalidad hospitalaria de 11 a 23 muertes por cada 100 pacientes en comparación con el promedio mundial, una cifra que atribuyen a la falta de personal y a la frecuente falta de servicios vitales como la oxigenación y la diálisis.

Baron Nkonde en el laboratorio de los Hospitales Universitarios de Lusaka, Zambia
Baron Nkonde en el laboratorio del hospital

JASON MULIKITA

Aunque Zambia no se incluyó en el estudio, la gente local me dijo que allí también hay brechas agudas en el tratamiento. Sky Banda, un residente de 58 años de Kaunda Square, un complejo que lleva el nombre del primer presidente de Zambia, dice que muchos miembros de la comunidad que se enfermaron durante el punto álgido de la pandemia vieron la admisión al hospital como «un boleto directo a la morgue». La mayoría optó por tratamientos a base de hierbas en casa.

Onechi Lwenje, un cineasta de 36 años que pasó una semana en la sala de Covid-19 de UTH durante la segunda ola de Zambia a principios de 2021, dice que el personal estaba tan abrumado que algunos pacientes murieron y pasaron desapercibidos durante horas. «La mayoría de las personas que entraron en esa sala nunca salieron», dice.

Aunque los registros de defunciones de África siguen siendo irregulares, los intentos de aproximar el exceso de mortalidad a través de soluciones estadísticas también respaldan la teoría de un conteo insuficiente significativo. Un modelo de aprendizaje automático desarrollado por The Economist, basado en más de 100 indicadores que se correlacionan con el exceso de muertes en países donde estos datos están disponibles, sugiere que ha habido entre 1,1 y 3 millones de muertes en exceso en África desde que comenzó la pandemia. Un modelo del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington, incluido en un artículo publicado por The Lancet en marzo, sitúa la cifra de diciembre de 2021 en 2,1 millones solo para el África subsahariana, con una estimación central para Zambia de 81.000 – 20 veces el peaje oficial de 3.967.

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