Los peces de las cavernas tienen adaptaciones obvias, como la falta de ojos y colores pálidos, que muestran cómo evolucionaron durante milenios en un mundo oscuro y subterráneo.

Ahora, investigadores de la Universidad de Cincinnati dicen que estos increíbles peces tienen una fisiología igualmente notable que les ayuda a hacer frente a un entorno con poco oxígeno que mataría a otras especies.

Biólogos de la Facultad de Artes y Ciencias de la UC descubrieron que el pez de las cavernas mexicano produce más hemoglobina a través de glóbulos rojos que son mucho más grandes que los de los peces que viven en la superficie. La hemoglobina ayuda al cuerpo a transportar oxígeno y dióxido de carbono entre las células y órganos de un pez y sus branquias.

El estudio fue publicado en la revista Nature. Informes científicos. Muestra cuánto más hay que aprender sobre los animales que han fascinado a los biólogos durante 200 años.

«He estado fascinado por estos peces durante mucho tiempo», dijo Joshua Gross, profesor asociado de la UC.

Los peces de cueva han evolucionado en cuevas de todo el mundo. La especie que estudiaron los biólogos de la UC, Astyanax mexicanus, se separó de los peces de superficie que aún se encuentran en los arroyos cercanos en la Sierra de El Abra, México, hace solo 20,000 años.

Los peces de las cavernas son de color rosa pálido y casi translúcidos en comparación con sus contrapartes de superficie plateada. Mientras que los peces de las cavernas tienen el más mínimo contorno de cuencas oculares atrofiadas, los tetras de superficie tienen enormes ojos redondos que les dan una mirada perpetua de sorpresa.

A pesar de sus muchas diferencias físicas aparentes, muchos consideran que los dos peces son miembros de la misma especie, dijo Gross.

«A diferencia de los pinzones de Charles Darwin en Galápagos, que están separados a nivel de especie, tanto los peces de las cavernas como los de superficie se consideran miembros de la misma especie y pueden cruzarse», dijo.

Eso los convierte en un buen sistema modelo para que los biólogos estudien las adaptaciones evolutivas y genéticas, dijo Gross.

Gross y sus alumnos han aprendido mucho sobre estos enigmáticos peces a lo largo de los años. Descubrieron que el cráneo del pez es asimétrico, lo que podría ser una adaptación para navegar en un mundo desprovisto de señales visuales. E identificaron el gen responsable del color pálido fantasmal del pez. Es el mismo gen responsable del color rojo del cabello en humanos.

Los científicos en otros lugares han informado que los peces de las cavernas duermen menos que los peces de la superficie.

Para el último estudio, la estudiante de biología de Gross y la UC, Jessica Friedman, y el autor principal del estudio, Tyler Boggs, observaron la hemoglobina en la sangre de los peces de las cavernas para ver si podía explicar cómo sobreviven en el ambiente con poco oxígeno de las cuevas subterráneas profundas. El estudio de la UC observó peces de las cavernas de tres poblaciones en cuevas mexicanas llamadas Chica, Tinaja y Pachón.

Mientras que las corrientes superficiales de movimiento rápido están saturadas de oxígeno, los peces de las cavernas viven en cuevas profundas donde el agua estancada no se altera durante mucho tiempo. Los estudios han encontrado que algunas de estas piscinas estancadas contienen mucho menos oxígeno disuelto que el agua superficial.

«Están deambulando constantemente, pero tienen poco acceso a la comida», dijo Boggs. «Es una paradoja. Usas toda esa energía. ¿De dónde viene?»

Los análisis de sangre mostraron que los peces de las cavernas tienen más hemoglobina que los peces de superficie. Los investigadores de la UC plantearon la hipótesis de que el pez de las cavernas debe tener un hematocrito más alto, una medida clínica de la proporción relativa de glóbulos rojos en la sangre total.

Estos investigadores esperaban encontrar más glóbulos rojos en los peces de las cavernas, «pero eran prácticamente los mismos», dijo Gross. «No pudimos averiguar qué estaba pasando».

Los biólogos de la UC examinaron los glóbulos rojos de ambos peces y descubrieron que los cavefish son mucho más grandes en comparación.

«Esta diferencia de tamaño explica en gran medida las diferencias en el hematocrito», dijo Gross. «Sabemos muy poco sobre el mecanismo del tamaño de las células en la evolución, por lo que podríamos capitalizar este conocimiento para obtener información sobre cómo los animales desarrollan una mayor capacidad de hemoglobina».

Gross dijo que el aumento de la hemoglobina podría permitir que los peces de las cavernas se alimentaran por más tiempo en un entorno con poco oxígeno. Los peces de cueva a menudo tienen que trabajar más duro para encontrar comida limitada en las cuevas.

Boggs dijo que los científicos están muy interesados ​​en cómo los peces extraen oxígeno del agua. Debido al cambio climático y al desarrollo humano, los sistemas marinos están experimentando más desastres ecológicos, como las mareas rojas y la proliferación de algas, lo que crea entornos pobres en oxígeno que a menudo provocan la muerte masiva de peces.

«Hay mucha relevancia ecológica aquí», dijo. “Sucede en ambientes de agua dulce, ambientes de agua salada. Los investigadores están tratando de llamar la atención sobre este terrible problema”.

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