Otras empresas siguieron el ejemplo de SportPesa. Hempstone Ngare, un ex reportero de radio contratado en 2017 para administrar las redes sociales de un competidor de la empresa, recuerda una época de marketing particularmente agresivo: se colocaron vallas publicitarias en todo el país, se ofrecieron camisetas de «damas guapas» en lugar de carteles. Vaya, mensajes de texto no deseados y las propias publicaciones de Ngare en Facebook, Instagram y Twitter destinadas a atraer seguidores que luego podrían convertirse en clientes. La oportunidad estaba muy extendida. Una encuesta de 2016 en la Universidad de Kenyatta encontró que el 78 % de los estudiantes varones y el 57 % de las mujeres habían intentado apostar, y casi la mitad jugaba al menos una vez a la semana (y el 80 % reportaba pérdidas netas). Encuestas posteriores realizadas por GeoPoll encontraron consistentemente que más de las tres cuartas partes de los jóvenes en Kenia y más de la mitad en Uganda, Tanzania, Ghana, Nigeria y Sudáfrica se habían entregado al dinero móvil, la mayoría de ellos en sus teléfonos celulares.

Para 2018, los kenianos gastaban $ 1.3 mil millones al año haciendo apuestas en la plataforma SportPesa.

Cuando se establecieron las apuestas deportivas, siguió la adicción. Un estudio de 2020 realizado por Ogachi sobre estudiantes de apuestas de Kenia diagnosticó a casi siete de cada 10 jugadores con trastornos del juego. Nelson Bwire, quien dirigió la encuesta de la Universidad de Kenyatta cuando era estudiante, estaba tan preocupado que fundó una organización sin fines de lucro, la Gaming Awareness Society of Kenya, para tratar de reducir el daño causado por el juego. Bwire ha asesorado a estudiantes que se han visto obligados a abandonar la escuela después de apostar su matrícula ya trabajadores que han sido encarcelados por malgastar el dinero de sus empleadores.

Un hábito que no es fácil de romper.

Algunos argumentan que Kenia debería prohibir por completo las apuestas deportivas. Ciertamente hay precedentes: la práctica está severamente restringida en muchas partes del mundo, incluida la mayor parte de Asia y Medio Oriente. Pero quienes conocen bien el sector keniano dicen que es poco probable que se lleven a cabo reformas drásticas. Por un lado, los impuestos sobre las apuestas se han convertido en una importante fuente de ingresos para el gobierno de Kenia, que tiene problemas de liquidez. Muchas de las principales casas de apuestas del país también tienen estrechos vínculos financieros con políticos o sus aliados; Algunos creen que esta podría ser una de las razones por las que un proyecto de ley de 2019 que pedía un nuevo regulador más fuerte no logró la aprobación del parlamento de Kenia. Y las propias casas de apuestas se han convertido en importantes fuentes de empleo: Ngare, que ha trabajado para varias de ellas, dice que preferiría volver al periodismo, pero también tiene que pagar el alquiler y mantener a los padres en casa.

Aún así, hay indicios de que las autoridades de Kenia han logrado frenar los excesos de la industria. Los nuevos impuestos sobre las apuestas y las ganancias parecen haber llevado a algunos apostantes a hacer recortes. Una ley aprobada en diciembre pasado otorga al banco central nuevos poderes para regular a los prestamistas digitales. Y gracias a las restricciones introducidas por la Junta de Licencias y Control de Apuestas (BCLB) del país, las compañías de juegos de azar ya no pueden anunciarse en la radio y la televisión durante el día. Pero la industria sigue adelante. En julio de 2019, la junta se negó a renovar las licencias de 27 empresas de apuestas, incluida SportPesa, por pagar impuestos atrasados. Algunas regresaron y las nuevas empresas vieron una oportunidad. Hoy, la BCLB enumera 99 corredores de apuestas con licencia, más que antes de la redada.

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En una entrevista en la sede de Nairobi, el director de BCLB, Peter Mbugi, me dijo que la cantidad de apuestas en Kenia y el volumen total apostado son más bajos hoy que en 2019, aunque se negó a dar cifras. Mbugi atribuye la caída a regulaciones más estrictas y a la creciente conciencia de que las apuestas deportivas «no son tan optimistas» como muchos pensaban. Pero otros dicen que una caída en el número podría ser un valor atípico temporal causado por la reorganización y la pandemia de 2019, que afectaron las finanzas de los hogares e interrumpieron las ligas mundiales de fútbol durante meses. Los datos de Safaricom, que controla más del 99 % del mercado de dinero móvil de Kenia, muestran que las transacciones de los usuarios de M-Pesa con los sitios de apuestas en los seis meses hasta septiembre de 2021 valieron 737 millones de dólares estadounidenses, frente a los 436 millones de dólares estadounidenses del mismo período. de 2020 Mientras tanto, hay nuevos mercados africanos para explorar. Karen Njerenga, quien dirige el marketing en Kenia para Betway, una compañía global con oficinas en siete países africanos, dice que la compañía tiene varios otros en la mira. Chalkline Sports, que ayuda a los corredores de apuestas a atraer y retener clientes, ha calificado de «increíble» el «potencial insatisfecho» del continente en los juegos en línea.

Nelson Bwire y Weldon Koros son activistas que hacen campaña por la reforma de la política de juegos
Nelson Bwire (sentado) y su compañero de campaña Weldon Koros (de pie) se asociaron con la empresa británica Gamban para lanzar una aplicación que permite a los adictos bloquear sitios de apuestas en sus dispositivos.

Brian Otieno

Algunos esperan que las mismas tecnologías que han hecho que esta industria sea un éxito también puedan mitigar el daño que pueden causar. Por ejemplo, el año pasado, Bwire y su colega jugador Weldon Koros se asociaron con la empresa británica Gamban para presentar una aplicación que permitiría a los adictos bloquear el acceso a todos los sitios de apuestas en sus dispositivos. La aceptación del software que no se puede desinstalar ha sido modesta hasta ahora, pero Bwire dice que ha ayudado a algunas personas a «reducir las tentaciones». Bwire y Koros también han tenido cierto éxito presionando a las universidades para que bloqueen los sitios de apuestas en sus redes: si los estudiantes tienen que pagar por los datos, es posible que pasen menos tiempo en sus dispositivos, según el razonamiento. Y los hombres elogian el lanzamiento de Safaricom en 2021 de un «sistema de pago móvil inteligente» para préstamos estudiantiles que evitará que las tasas de matrícula se desvíen a las apuestas. Pero a Bwire le gustaría que la compañía hiciera más, incluidos límites más estrictos en la publicidad basada en texto y las facilidades de sobregiro que muchos apostantes usan para realizar apuestas a crédito, además del crédito de aplicaciones externas. (Un portavoz de Safaricom, que ganó 37 millones de dólares con tarifas relacionadas con las apuestas en el año fiscal 2021, no respondió a múltiples solicitudes de comentarios).

Las apuestas se han convertido en una parte tan central de su identidad, dice Kirwa, que le resulta difícil entender la vida sin ellas.

Los nuevos productos digitales podrían empujar a algunos apostadores hacia deportes alternativos. Kevin Kegera, un estudiante de tercer año en la Universidad de Kenyatta, dice que probó las apuestas deportivas después de la secundaria, pero se rindió cuando se dio cuenta de que las probabilidades estaban en su contra. En estos días se ha pasado al comercio de divisas: FXPesa, una aplicación que le permite hacerlo usando dinero móvil, se lanzó en 2019 y otras le han seguido. Muchos de sus amigos también usan aplicaciones para intercambiar divisas, criptomonedas o acciones extranjeras, opciones que no se descartaron hace solo unos años. Kegera, que aspira a ser el «Warren Buffett de Kenia», sospecha que una mayor conciencia de estos productos seguirá desanimando a algunos kenianos educados a apostar, aunque probablemente no a las masas. «Es muy difícil convencer a alguien acerca de los mercados que no ha ido a la universidad», dice.

Por su parte, es poco probable que Kirwa rompa su hábito. Me reuní con él una tarde en Eldoret en su hatchback Toyota Vitz rojo, que había equipado con vidrios polarizados y luces de cortesía azul eléctrico. Los afrobeats a todo volumen del estéreo habrían sido menos metálicos si todavía hubiera tenido su viejo sistema de sonido, se lamentó, pero lo vendió para pagar un préstamo que había usado para hacer una apuesta. A pesar del pobre historial de Kirwa en los años posteriores a su gran victoria, dice que no tiene intención de retirarse. Las apuestas se han convertido en una parte tan central de su identidad, dice, que le resulta difícil entender la vida sin ellas. Además, es muy conveniente. Su teléfono inteligente y su billetera M-Pesa siempre estarán en su bolsillo, y siempre existe la posibilidad de que la suerte vuelva a estar de su lado.

Jonathan W. Rosen es un escritor y periodista que informa desde África..

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