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Algunas especies de ranas en las selvas del este de Asia llevan los saltos al extremo. Estos temerarios anfibios, llamados ranas paracaídas, saltan desde las copas de los árboles y se elevan a través del dosel de la selva tropical para evitar a los depredadores. Algunos pueden cubrir más de 50 pies en un solo planeo.

Aunque carecen de las verdaderas alas de las aves y los murciélagos, estas ranas usan extensas redes entre los dedos de los pies como una superficie similar a un ala para frenar su descenso. También tienen pies de gran tamaño, así como colgajos sueltos de piel en sus extremidades y almohadillas pegajosas en los dedos que les ayudan a aterrizar con seguridad.

El biólogo evolutivo David Hillis de la Universidad de Texas en Austin y sus colegas del Instituto de Biología Chengdu de China recolectaron varios especímenes de ranas arborícolas de tela negra —una especie verde brillante de rana paracaídas con telarañas negras y amarillas— de las selvas tropicales del sur de China para diseccionarlas. la genética detrás de los impresionantes ajustes.

Los investigadores compilaron el genoma de la rana arbórea y lo compararon con una rana estrechamente relacionada que no puede deslizarse. Para un estudio en el Actas de la Academia Nacional de Ciencias de EE. UU., localizaron 455 genes modificados. «Muchos de los genes que identificamos están asociados con diferentes aspectos del desarrollo de ligamentos, pies y extremidades», dice Hillis. “Todos son consistentes con la fuerte adaptación morfológica de las ranas voladoras al comportamiento de deslizamiento.” Los investigadores encontraron que algunos genes producían extremidades más largas y almohadillas para los dedos de los pies más pegajosas para trepar. También identificaron la red de genes probablemente responsable de los pies palmeados adicionales mediante el seguimiento del desarrollo de los pies en los renacuajos de cada especie.

Para observar estas diferencias en efecto, los investigadores llevaron a cabo una prueba de vuelo controlado. Colocaron ranas de cada especie en perchas y registraron todos los saltos y movimientos de deslizamiento posteriores, y colocaron esponjas suaves debajo en caso de que las ranas se enfermaran en el aire. Esto resultó importante para las ranas antideslizantes que chocaban contra las esponjas. Pero las ranas paracaídas extendieron sus dedos de los pies fuertemente palmeados para deslizarse horizontalmente antes de aterrizar.

Según la biomecánica de la Universidad de California, Berkeley, Mimi Koehl, que estudió la biodinámica de las ranas voladoras y no participó en el trabajo, la red adicional ralentiza su caída y las ayuda a navegar a través del dosel de la selva tropical. Las ranas evitan los árboles usando patas traseras de gran tamaño como remos cuando descienden a los charcos en el suelo del bosque y se congregan para aparearse y poner huevos. «Si no pueden maniobrar en este entorno complicado, se perderán la orgía», dice Koehl.

Los investigadores dicen que comprender las adaptaciones de estas ranas puede ayudar a arrojar luz sobre cómo otros animales, como las ardillas voladoras y los lagartos voladores, surcaron los cielos. Koehl y sus colegas incluso han utilizado ranas voladoras para modelar el vuelo de los dinosaurios. Los dinosaurios voladores «tenían colas emplumadas y plumas en las patas traseras», dice. «Tenían el mismo diseño de cuerpo ágil que las ranas voladoras».

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